Reporter’s Notebook - on the trail of Boko Haram

Reporter Philip Obaji Jr talks with children displaced and in many cases orphaned by Boko Haram violence in Maiduguri, northern Nigeria. [Photo courtesy of Philip Obaji Jr]

Reporter’s Notebook - on the trail of Boko Haram

For one journalist in Nigeria, covering the activities of the militant Islamist group, Boko Haram, primarily means documenting the horrifying stories of its victims, sometimes to his own cost

 

I was 19 when militants from the oil-rich Niger Delta region in southern Nigeria began trying to acquire control of the region’s petroleum sources in violent clashes and armed attacks on oil wells and pipelines in 2004. The government retaliated with a massive military crackdown which was to last for five more years, when the militants accepted the government’s offer of amnesty, bringing the conflict to an end. It threw many parts of the region into chaos.

Throughout the period of conflict, I was studying Marine Biology at the University of Calabar at the edge of the Niger Delta region and, because the militants operated from bases along the coast, it was often impossible for oceanography students like me to go on field trips in the coastal areas.

It was the first time I had become properly aware of how conflict can play out for people in my country and at the time, I kept wishing I was a journalist so I could write about how it was affecting the lives of those in the communities around me.

In August 2009, the month I turned 24, we were celebrating what seemed like the end of the Niger Delta conflict when the news came that the Islamist group, Boko Haram, was expanding its uprising against the Nigerian state, attacking government institutions and staging a campaign against “Western” education. The activities of the group would cause the deaths of thousands and the hardship, suffering and displacement to hundreds of thousands over the following years - many of them women and children.

pHILIP7
Refugees escape from Boko Haram in Nigeria to Chad in February 2015. A boat carrying 86 refugees who have made the journey from Nigeria arrives on a beach near Baga Sola on Lake Chad. [Julian Simmonds/Shutterstock]

"What is happening in Nigeria again?" I remember asking a close friend of mine, who was born in the northeastern city of Maiduguri, where Boko Haram was founded, but was living and working in Calabar. "You should find out for yourself," he said to me. 

The violence escalates

I began researching the history of the group and learned that when the Muslim cleric, Mohammed Yusuf, founded Boko Haram in 2002, his ultimate aim was to establish an Islamic state in Nigeria which had sharia criminal courts and eliminated any form of “Western” education across the country. 

Nigeria’s more-than 200 million people are nearly evenly divided between Christians, who dominate the south of the country, and the primarily northern-based Muslims.

Islamic law was implemented in 12 northern states after Nigeria returned to civilian rule in 1999 following years of military rule.

Boko Haram, which means “Western education is prohibited” in the local Hausa dialect, called for the enforcement of sharia law even among non-Muslims, however.

Philip6
Philip talks with women whose husbands were killed by Boko Haram militants in Nigeria. [Photo courtesy of Philip Obaji Jr]

At the beginning, Yusuf’s sect had no intention of using force to achieve its aims. But all that changed when a clash with security forces in Maiduguri July 2009 - after Boko Haram members refused to adhere to a new law that required motorbike users to wear helmets - led to the death of nearly 1,000 people and motivated the group to radicalise.

It all began when a member of Boko Haram died, and as other members were on their way to the cemetery to bury him, they were stopped by policemen who asked them to explain why they were not wearing helmets. 

The police fired shots during the ensuing argument, injuring several members of the sect. In the hours that followed, Boko Haram responded violently by attacking government buildings and police stations, first in Maiduguri and, later, in other parts of northern Nigeria, before security forces curtailed the violence and arrested Yusuf. 

Yusuf was reportedly executed while in police custody, leading to the emergence of his deputy, Abubakar Shekau, as the new leader and the continuation of Boko Haram's violence.

Telling the stories of the victims

As many fled the violence in the northeast to other parts of the country, including to Calabar, I had the opportunity to find out firsthand what life was like in a region blighted by a violent jihadist movement. I listened to stories of young men held and killed by militants, told by family members who were forced to watch as their relatives were slaughtered; ordeals of torture by militants; and narrations of houses razed, sometimes with children inside.

Philip3
A local community member shows Philip Obaji Jr around the site of a Boko Haram camp destroyed by Nigerian forces. [Photo courtesy of Philip Obaji Jr]

I wrote down those experiences - along with articles aimed at pressuring the government to create programmes that would help children in the northeast achieve basic education - and shared them on Facebook. Some went viral, helped by the fact that some local newspapers and other publications picked them up. 

The fact that my posts were gaining so much engagement and interest, and were prompting conversations everywhere about the need to protect children in conflict zones, convinced me to pursue my lifelong dream of becoming a journalist. 

Despite not having any news medium other than social media to publish my stories, I was keen to travel to the northeast to see the humanitarian situation in the area for myself and document the accounts of victims of Boko Haram violence.

But it was 2013 and the northeast region had become a very dangerous place for anyone looking to report on the atrocities of Boko Haram. 

The previous year, the group had carried out bomb attacks on the offices of This Day in Nigeria's capital, Abuja, and a building where the offices of ThisDay, The Sun and The Moment in the northwestern state of Kaduna are housed. It followed this by releasing a video in which it accused the media of misrepresenting its activities. 

At this time, Boko Haram had already murdered two journalists - Zakariya Isa, a reporter and cameraman for the state-run Nigeria Television Authority who was shot in front of his house in Maiduguri in October 2011, and Enenche Akogwu, a reporter for the independent Channels Television, who was shot dead the following January when covering bomb blasts in the northwestern state of Kano.

Men came looking for me, armed with Kalashnikovs

Despite the risks associated with reporting on the activities of Boko Haram, in September 2013, I made the trip to Maiduguri along with Kunduli Agafi, my friend from Calabar who was returning to his home city. Just like me, he had become interested in journalism and also wanted to document the accounts of victims of the conflict in the northeast region. But we were soon going to discover how hard it was to find out anything about the group.

Philip8
In 2014, Boko Haram kidnapped at least 276 schoolgirls from Chibok. Some were released five years later - many are still missing. [Handout via Reuters]

As I entered the living room in Agafi's small flat, two strange men, armed with Kalashnikovs, arrived at the compound and began to ask neighbours for the whereabouts of “the boy who always wrote about [Boko Haram] on Facebook”. I could hear them from the living room. 

So, while the conversation continued, I sneaked out of the compound through the back and rushed to a bus station where I boarded a bus to Damaturu in neighbouring Yobe state, and eventually found my way back to Calabar from there.

That wasn't the end of it, though.

Weeks later, Agafi found out that a complex of 12 shops owned by his family had been burned down by Boko Haram militants in Maiduguri as retribution against him for playing a part in efforts to expose the atrocities of the sect and for joining in the campaign to ensure that children achieved basic education.

I initially resolved never to return to the northeast following the September 2013 incident until Boko Haram was defeated. But the group's atrocities continued - such as the 2014 kidnapping of schoolgirls in Chibok which garnered international attention. Meanwhile, children continued to be exploited by traffickers and slave masters. I had now become a reputable freelance journalist whose articles have been published by platforms like Al Jazeera and The Daily Beast, so I couldn't help but go back. I needed to listen to kids tell their own stories of how they managed to survive the catastrophe in the area, and try to give them a voice.

And that is what I have been doing ever since. 

In order to stay safe, I usually have to spend nights in hotels where Nigerian soldiers are securing the facility, and they don't come cheap. And because the budgets for freelance journalists in many organisations have drastically reduced as a result of the impact of COVID-19 on media outfits, I've always had to dip into my own pocket to cover part of the cost of accommodation and other logistics, which also includes paying local security groups, such as the Civilian Joint Task Force in Maiduguri, to provide security while moving around villages in a bid to carry out interviews and access the impact of Boko Haram's militant campaign on local communities.

Philip4
A photograph with members of Maiduguri's main vigilante group, Civilian Joint Task Force (CJTF), whom Philip Obaji Jr met to discuss security for him during one of his stays in the city. [Photo courtesy of Philip Obaji Jr]

Monitored by militants

When it comes to being monitored by militants, I am not alone. In 2015, Boko Haram threatened to kill ThisDay features editor Adeola Akinremi in retaliation for an article he wrote urging the government not to grant amnesty to members of the sect, as it will amount to "injustice to the children orphaned by Boko Haram and the women who have become widows,” Akinremi had stated. 

Journalists like Timothy Olanrewaju and Njadvara Musa who've been covering the activities of Boko Haram from Maiduguri since they began have reported being traumatised as a result of what they've experienced since the conflict started. Like so many journalists who've covered the violence, they've seen corpses littered around them and come close to being killed themselves.

Even listening to victims of Boko Haram tell their heartbreaking stories can sometimes be traumatising. I personally felt that way about eight years ago when I made one of my earliest trips to Maiduguri to report about the group. 

Traumatised by trauma

In mid-2014, I sought to gain insight into the true nature of Boko Haram. A local resident guided me to Markaz Ibn Taymiyyah, as the group's first ever camp - named after the 13th Century Islamic scholar Ibn Taymiyya - was known, in the heart of Maiduguri. 

The camp had been destroyed by the Nigerian military shortly after the group's first uprising in 2009, but it was disheartening to remember that it was once a place where Boko Haram members envisaged an Islamic State at least in northern Nigeria and where some must have thought of slaughtering any opposition to the idea.

I became severely distressed when I listened to a 12-year-old orphan recall how his parents were killed by militants and heard a 16-year-old girl vow she was never going to walk on the streets of Maiduguri alone again because she feared she might be raped a second time. 

Philip3
A member of the local community shows journalist Philip Obaji Jr around what remains of a primary school destroyed by Boko Haram in Maiduguri, northern Nigeria. [Photo courtesy of Philip Obaji Jr]

For months I found it a huge struggle to speak to children affected by the violence because I couldn’t bear to hear their heartbreaking stories. It took a couple of counselling sessions with a faith-based psychologist for me to regain the courage to speak to kids in the region.

While it is a privilege to be able to tell the stories of the people affected by this sort of violence and disruption, it is also important that journalists constantly weigh the benefits of the stories they pursue against the risks involved and know when to back down. No story is worth getting killed for.

Journalists going to places in the northeast of Nigeria where there is likely to be crossfire, should consider wearing body armour and combat helmets to provide protection from flying shrapnel. I would also recommend that journalists seeking to report on events in this region take a training course for covering stories in a combat zone.

Finally, it is very important that journalists who perhaps have been subjected to physical or psychological abuse such as torture or even witnessing how others were tortured seek professional counselling to help deal with the trauma that they may be experiencing.

 

المزيد من المقالات

رصد وتفنيد التغطيات الصحفية المخالفة للمعايير المهنية في الحرب الحالية على غزة

في هذه الصفحة، سيعمد فريق تحرير مجلة الصحافة على جمع الأخبار التي تنشرها المؤسسات الصحفية حول الحرب الحالية على غزة التي تنطوي على تضليل أو تحيز أو مخالفة للمعايير التحريرية ومواثيق الشرف المهنية.

مجلة الصحافة نشرت في: 21 فبراير, 2024
يوميات صحفي فلسطيني تحت النار

فيم يفكر صحفي فلسطيني ينجو يوميا من غارات الاحتلال: في إيصال الصورة إلى العالم أم في مصير عائلته؟ وماذا حين يفقد أفراد عائلته: هل يواصل التغطية أم يتوقف؟ وكيف يشتغل في ظل انقطاع وسائل الاتصال واستحالة الوصول إلى المصادر؟

محمد أبو قمر  نشرت في: 3 ديسمبر, 2023
كيف يمكن لتدقيق المعلومات أن يكون سلاحًا ضد الرواية الإسرائيلية؟

في السابق كان من السهل على الاحتلال الإسرائيلي "اختطاف الرواية الأولى" وتصديرها إلى وسائل الإعلام العالمية المنحازة، لكن حرب غزة بينت أهمية عمل مدققي المعلومات الذين كشفوا زيف سردية قتل الأطفال وذبح المدنيين. في عصر مدققي المعلومات، هل انتهت صلاحية "الأكاذيب السياسية الكبرى"؟

حسام الوكيل نشرت في: 17 نوفمبر, 2023
انحياز صارخ لإسرائيل.. إعلام ألمانيا يسقط في امتحان المهنية مجدداً

بينما تعيش وسائل الإعلام الألمانية الداعمة تقليدياً لإسرائيل حالة من الهستيريا، ومنها صحيفة "بيلد" التي بلغت بها درجة التضليل على المتظاهرين الداعمين لفلسطين، واتهامهم برفع شعار "اقصفوا إسرائيل"، بينما كان الشعار الأصلي هو "ألمانيا تمول.. وإسرائيل تقصف". وتصف الصحيفة شعارات عادية كـ "فلسطين حرة" بشعارات الكراهية.

مجلة الصحافة نشرت في: 15 نوفمبر, 2023
استخدام الأرقام في تغطية الحروب.. الإنسان أولاً

كيف نستعرض أرقام الذين قتلهم الاحتلال الإسرائيلي دون طمس هوياتهم وقصصهم؟ هل إحصاء الضحايا في التغطية الإعلامية يمكن أن يؤدي إلى "السأم من التعاطف"؟ وكيف نستخدم الأرقام والبيانات لإبقاء الجمهور مرتبطا بالتغطية الإعلامية لجرائم الحرب التي ترتكبها إسرائيل في غزة؟

أروى الكعلي نشرت في: 14 نوفمبر, 2023
الصحافة ومعركة القانون الدولي لمواجهة انتهاكات الاحتلال الإسرائيلي

من وظائف الصحافة رصد الانتهاكات أثناء الأزمات والحروب، والمساهمة في فضح المتورطين في جرائم الحرب والإبادات الجماعية، ولأن الجرائم في القانون الدولي لا تتقادم، فإن وسائل الإعلام، وهي تغطي حرب إسرائيل على فلسطين، ينبغي أن توظف أدوات القانون الدولي لتقويض الرواية الإسرائيلية القائمة على "الدفاع عن النفس".

نهلا المومني نشرت في: 8 نوفمبر, 2023
هل يحمي القانون الدولي الصحفيين الفلسطينيين؟

لم يقتصر الاحتلال الإسرائيلي على استهداف الصحفيين، بل تجاوزه إلى استهداف عائلاتهم كما فعل مع أبناء وزوجة الزميل وائل الدحدوح، مراسل الجزيرة بفلسطين. كيف ينتهك الاحتلال قواعد القانون الدولي؟ وهل ترتقي هذه الانتهاكات إلى مرتبة "جريمة حرب"؟

بديعة الصوان نشرت في: 26 أكتوبر, 2023
منصات التواصل الاجتماعي.. مساحة فلسطين المصادرة

لم تكتف منصات التواصل الاجتماعي بمحاصرة المحتوى الفلسطيني بل إنها طورت برمجيات ترسخ الانحياز للرواية الإسرائيلية. منذ بداية الحرب على غزة، حجبت صفحات وحسابات، وتعاملت بازدواجية معايير مع خطابات الكراهية الصادرة عن الاحتلال.

إياد الرفاعي نشرت في: 21 أكتوبر, 2023
كيف يساعد التحقق من الأخبار في نسف رواية "الاحتلال" الإسرائيلي؟

كشفت عملية التحقق من الصور والفيديوهات زيف رواية الاحتلال الإسرائيلي الذي حاول أن يسوق للعالم أن حركة حماس أعدمت وذبحت أطفالا وأسرى. في هذا المقال تبرز شيماء العيسائي أهمية التحقق من الأخبار لوسائل الإعلام وللمواطنين الصحفيين وأثرها في الحفاظ على قيمة الحقيقة.

شيماء العيسائي نشرت في: 18 أكتوبر, 2023
"لسعات الصيف".. حينما يهدد عنوان صحفي حياة القرّاء

انتشر "خبر" تخدير نساء والاعتداء عليهن جنسيا في إسبانيا بشكل كبير، على وسائل التواصل الاجتماعي قبل أن تتلقفه وسائل الإعلام، ليتبين أن الخبر مجرد إشاعة. تورطت الصحافة من باب الدفاع عن حقوق النساء في إثارة الذعر في المجتمع دون التأكد من الحقائق والشهادات.

Ilya U. Topper
إيليا توبر Ilya U. Topper نشرت في: 30 يوليو, 2023
كيف نستخدم البيانات في رواية قصص الحرائق؟

كلما اشتد فصل الصيف تشتعل الحرائق في أماكن مختلفة من العالم مخلفة كلفة بشرية ومادية كبيرة. يحتاج الصحفيون، بالإضافة إلى المعرفة المرتبطة بالتغير المناخي، إلى توظيف البيانات لإنتاج قصص شريطة أن يكون محورها الإنسان.

أروى الكعلي نشرت في: 25 يوليو, 2023
انتفاضة الهامش على الشاشات: كيف تغطي وسائل الإعلام الفرنسية أزمة الضواحي؟

اندلعت احتجاجات واسعة في فرنسا بعد مقتل الشاب نائل مرزوق من أصول مغاربية على يدي الشرطة. اختارت الكثير من وسائل الإعلام أن تروج لأطروحة اليمين المتشدد وتبني رواية الشرطة دون التمحيص فيها مستخدمة الإثارة والتلاعب بالمصادر.

أحمد نظيف نشرت في: 16 يوليو, 2023
كيف حققت في قصة اغتيال والدي؟ 

لكل قصة صحفية منظورها الخاص، ولكل منها موضوعها الذي يقتفيه الصحفي ثم يرويه بعد البحث والتقصّي فيه، لكن كيف يكون الحال حين يصبح الصحفي نفسه ضحية لحادثة فظيعة كاغتيال والده مثلا؟ هل بإمكانه البحث والتقصّي ثم رواية قصته وتقديمها كمادة صحفية؟ وأي معايير تفرضها أخلاقيات الصحافة في ذلك كله؟ الصحفية الكولومبية ديانا لوبيز زويلتا تسرد قصة تحقيقها في مقتل والدها.

ديانا لوبيز زويلتا نشرت في: 11 يونيو, 2023
عن أخلاقيات استخدام صور الأطفال مرة أخرى

في زمن الكوارث والأزمات، ماهي المعايير الأخلاقية التي تؤطر نشر صور الأطفال واستعمالها في غرف الأخبار؟ هل ثمة مرجعية تحريرية ثابتة يمكن الاحتكام عليها أم أن الأمر يخضع للنقاش التحريري؟

مجلة الصحافة نشرت في: 9 فبراير, 2023
حذار من الصحفيين الناشطين!

تقود الحماسة الصحفية في بعض الأحيان أثناء الحروب والأزمات إلى تبني ثنائية: الأشرار والأخيار رغم ما تنطوي عليه من مخاطر مهنية. إرضاء المتابعين لم يكن يوما معيارا لصحافة جيدة.

Ilya U. Topper
إيليا توبر Ilya U. Topper نشرت في: 7 أغسطس, 2022
الحياة مقابل الحقيقة.. ضريبة الصحافة في فلسطين

يشبه الصحفيون الفلسطينيون المشتغلون بالميدان أبطال رواية "رجال في الشمس" لغسان كنفاني، فهم معرضون لـ "الاختناق" و"القتل البطيء والسريع" والملاحقات والتهديد المعنوي، فقط لأنهم ينقلون للعالم حقيقة محتل عنصري يحاول أن يبني شرعيته بالقوة والسلاح. هذه قصة صحفيين فلسطينيين دفعوا حياتهم دفاعا عن الحقيقة.

هدى أبو هاشم نشرت في: 5 يونيو, 2022
الحسابات الإخبارية على المنصات الرقمية بعمان.. هل هي مهنية؟

القضايا الحقيقية للمواطنين في عمان لا تناقشها وسائل الإعلام التقليدية، بل الحسابات الإخبارية على وسائل التواصل الاجتماعي. في ظرف سنوات قليلة، بنت هذه الحسابات جمهورها، وامتلكت القدرة على التأثير وسط انتقادات حادة توجه إليها بانتهاك المعايير الأخلاقية والمهنية.

سمية اليعقوبي نشرت في: 6 مارس, 2022
يوميات الصحفي الفلسطيني على خط النار

بعضهم قصفت مقراتهم، والبعض الآخر تركوا عائلاتهم ليدحضوا السردية الإسرائيلية، أما البعض الآخر فقد اختاروا أن يشتغلوا على القصص الإنسانية كي لا يتحول الضحايا إلى مجرد أرقام.... هي قصص صحفيين فلسطينيين يشتغلون تحت النار.

ميرفت عوف نشرت في: 20 مايو, 2021
الرواية الفلسطينية في بث حي على إنستغرام

بينما كانت بعض القنوات التلفزيونية تساوي بين الضحية والجلاد في أحداث القدس، كان مؤثرون ونشطاء صحفيون يقدمون الرواية الفلسطينية للعالم. لقد تحولت المنصات الرقمية، رغم كل التضييق، إلى موجه للقرارات التحريرية، وإلى مصدر رئيسي للتحقق مما يجري على الأرض.

مجلة الصحافة نشرت في: 9 مايو, 2021
حينما تتعالى الصِّحافةُ السودانية على آلام المستضعَفين

بينما الشّارعُ السّودانيُّ يغلي بسبب انتشار الفقر، وبينما تتّسعُ دائرةُ التّهميش، تُصِرُّ الصِّحافةُ السّودانيّةُ على التَّشاغُل بتغطية شؤون "النُّخبة"؛ بعيدًا عن قصص الفقر في المدن والأرياف.

سيف الدين البشير أحمد نشرت في: 31 مارس, 2021
التسريبات في تونس.. الصحافة تدخل "الغرف المظلمة"

تحول جزء من الصحافة التونسية إلى فضاء للتسريبات والتسريبات المضادة، لكن نادرا ما طرح السؤال عن المعايير الأخلاقية والمهنية في التحقق منها، ومدى ملاءمتها للمصلحة العامة..

أمين بن مسعود نشرت في: 28 مارس, 2021
أطفال مخيم الهول في عين الحدث.. شيطنة الضحايا

في مخيم الهول، ظهرت صحفية تطارد أطفالا وتنعتهم بتسميات وصفها بعض الأكاديميين أنها منافية لأخلاقيات المهنة. كيف يتعامل الصحفيون مع الأطفال؟ ولماذا يجب أن يحافظوا على مبادئ الإنصاف واحترام خصوصيات الأفراد والحق في الصورة؟ وماهو الحد بين السعي لإثبات قصة وبين السقوط في الانتهاكات المهنية؟

أحمد أبو حمد نشرت في: 25 مارس, 2021
الصحفي وامتحان "الوثائقي"

ما لم تحفز الأفلام الوثائقية المشاهد على "عمل شيء، أو توسيع مدارك المعرفة والفهم الإنسانية"، فإنه لا يضيف أي قيمة للممارسة الصحفية. البعض يعتقد أن صناعة الفيلم الوثائقي ليست مهمة، لذلك يسقطون في أخطاء، يحاول هذا المقال أن يرصد أبرزها خاصة التي تفتقر للحد الأدنى من لغة الوثائقي.

بشار حمدان نشرت في: 16 مارس, 2021
الصحفي.. والضريبة النفسية المنسية

في مرحلة ما، تتشابه مهام الصحفي والأخصائي النفسي الذي يستمع لمختلف القصص ويكون أول من يحلل أحداثها لكن عليه أن يحافظ على مسافة منها وألا ينسلخ عن إنسانيته في ذات الوقت. في هذا المقال، تقدم الزميلة أميرة زهرة إيمولودان مجموعة من القراءات والتوصيات الموجهة للصحفيين للاعتناء بصحتهم النفسي.

أميرة زهرة إيمولودان نشرت في: 14 مارس, 2021