Telling the stories of brutality - reporting on political prisoners in Belarus

Outside image
Illustration by Richard Smith/Al Jazeera

Telling the stories of brutality - reporting on political prisoners in Belarus

Constructing a long-form feature to document the narratives of Belarusians imprisoned for protesting after the 2020 presidential election was a pain-staking, months-long task fraught with danger

 

For almost three decades of Lukashenko’s rule, Belarusians have been learning to live between two realities, one portrayed by the state-owned media, and the one that they experience every day.

People outside of the country shuddered watching or reading about the unprecedented brutality that Lukashenko's regime unleashed on peaceful citizens after the presidential election of August  9, 2020, in Belarus. 

But, apart from the news reported by a handful of independent outlets whose objective coverage of protests and police crackdowns was swiftly squashed, it was business as usual for the rest of the media in Belarus. On state channels, protesters were labelled “hooligans and prostitutes” and accused of disrupting public peace and attacking the police. 

Belarus 1
Protesters in Belarus following the 2020 presidential election [illustration by Richard Smith/Al Jazeera]

As the first few days following the election turned into weeks, the attention of the international press shifted to other global crises. In the meantime, to those who were still following the human rights crisis in Belarus, it was becoming apparent that what was happening in Belarus was extraordinary, and it was going to continue. 

Between August 9 and 12, more than 6,700 Belarusians were arbitrarily detained (many of whom never went to the protests), more than 4,600 were tortured in jails, precincts, vehicles and on the streets, and four people were killed by the police. Not a single policeman has been indicted. Instead, 300 of them received presidential awards for their “excellent service”.

I, Olga Loginova, am a Brooklyn-based Belarusian-American documentary filmmaker and journalist. I watched as my former colleagues, friends and fellow Belarusians were being brutalised on the streets of my home city of Minsk. I decided I wanted to tell a story that would go beyond the scope of the short-lived breaking news. I also knew that being as emotionally involved as I am, I needed a partner to give the story the objectivity, depth and justice it deserved. 

Belarus 2
Teargas was used against protesters [illustration by Richard Smith/Al Jazeera]

So, I teamed up with Ottavia Spaggiari, an Italian journalist whose work focuses on human rights and social justice issues. Together, we decided to work on a long-form print piece that would painstakingly reconstruct the post-election events, explain the shortcomings of international human rights law and give narrative justice to the many survivors of the regime’s atrocities.  

One of the goals that we wanted to achieve with this story was to explain why what happened in Belarus was relevant to the rest of the world. The impunity of the Belarusian regime has exposed, once again, the shortcomings of international human rights law when it comes to holding authoritarian regimes accountable for the crimes. To understand the legal mechanisms at play, we interviewed dozens of lawyers, academics and legal experts. 

When we started reporting, we did not expect that in less than two years, Belarus would be pulled into a war. The 2020 crackdown on civilians resulted in the isolation of Lukashenko's regime from the West, pushing it even closer to Russia and recently allowing the Kremlin to use the country as a springboard for its war in Ukraine.

Belarus 3
Stories retold: A bleeding protester inside the notorious Okrestina jail in Minsk [illustration by Richard Smith/Al Jazeera]

There were several challenges that arose when we were reporting this story. Always hostile to independent press, the Belarusian regime had fully cracked down on journalists after the election in 2020. International press outlets lost their accreditation and Belarusian journalists were persecuted. For our own safety that of our sources who were still in the country, we decided not to go to Belarus, and instead to report from the US and Europe. 

Early on, we decided that this story should be told through personal accounts of the August 2020 participants. Through Telegram channels - a popular method of secure communication in Belarus - I was able to connect with groups of men and women who had been incarcerated together in the notorious Okrestina jail in Minsk. Talking to multiple people over a course of many months allowed us to corroborate individual accounts and recreate nuanced, extremely detailed - if nightmarish - scenes from inside the jail. 

When we started reporting, we did not expect that in less than two years, Belarus would be pulled into a war

 

The second challenge was that we took on this long-term project as freelancers. Even with the flexibility that online communications allowed, and the fact that I grew up in Minsk and knew it intimately, it was clear that this story could not be told from the comfort of our couches. Many key sources in the story had fled to the European Union, so we  decided to meet them there. Like many long-form freelancers we needed additional funding, which we finally secured through the International Women’s Media Fund and Journalismfund.eu. 

In July 2021, I flew to Poland and, then, Lithuania to interview sources on the ground. The Belarusian regime is notorious for its violence against journalists and activists. The physical and digital safety of our reporting team and our sources was a top priority. We had several consultations and training sessions with security experts which enabled us to safeguard our work in the field and online.  

Belarus 4
Belarusian protesters were brutalised by the police following the 2020 presidential election [illustration by Richard Smith/Al Jazeera]

Even though Poland and Lithuania are part of the EU, the sense of threat was palpable. Our sources spoke of undercover KGB squads operating in Poland. One of my sources was under 24-hour police protection, another carried an axe in the trunk of his car. While I reported in Europe, Ottavia monitored my movements.We had daily check-ins and debriefs with each other, both reporting-related and psychological.

All documents, drafts, photographs and notes were stored in an end-to-end encrypted Cloud-based storage system. All interviews were conducted over end-to-end encrypted channels. Names of sources who were injured or jailed after the election were first encoded and then changed for their safety. 

When the field reporting was over, it was time to organise our data and start writing. To better grasp the numerous individual storylines and to understand how each story could contribute to the overall narrative, we built detailed timelines for our key sources. 

Belarus 5
Recreating the stories of political prisoners in Belarus [illustration by Richard Smith/Al Jazeera]

By mapping their whereabouts and experiences between August 9 and August 12 (the day some of them were released from Okrestina detention centre) we were able to create a vivid narrative of the unprecedented post-election crackdown in Minsk, and to understand the underlying patterns and tactics used by the regime to suppress the pro-democracy movement.

A painful but important part of the process was deciding which stories would make it into the narrative, and which would have to remain in the background. It was a difficult task, because  every story shared with us was important. In the end, we decided to select stories based on chronology and uniqueness of experiences. We made sure that every event we described helped us move the overall story forward.

We continued reporting on the piece long after the draft was submitted for review. Our final interview with one of our main sources, “Max”, happened just several days before the story was published. At that point, Max had already left Belarus, fearing he would be drafted and sent to Ukraine. As he boarded a train from Moscow to Vladikavkaz hoping to cross over to Georgia, our story was published. He read it on the train out of there.  

 

The article by Olga Loginova and Ottavia Spaggiari documenting the stories of political prisoners in Belarus was published by Al Jazeera on March 17, 2022

 

المزيد من المقالات

حذار من الصحفيين الناشطين!

تقود الحماسة الصحفية في بعض الأحيان أثناء الحروب والأزمات إلى تبني ثنائية: الأشرار والأخيار رغم ما تنطوي عليه من مخاطر مهنية. إرضاء المتابعين لم يكن يوما معيارا لصحافة جيدة.

إيليا توبر نشرت في: 7 أغسطس, 2022
الحياة مقابل الحقيقة.. ضريبة الصحافة في فلسطين

يشبه الصحفيون الفلسطينيون المشتغلون بالميدان أبطال رواية "رجال في الشمس" لغسان كنفاني، فهم معرضون لـ "الاختناق" و"القتل البطيء والسريع" والملاحقات والتهديد المعنوي، فقط لأنهم ينقلون للعالم حقيقة محتل عنصري يحاول أن يبني شرعيته بالقوة والسلاح. هذه قصة صحفيين فلسطينيين دفعوا حياتهم دفاعا عن الحقيقة.

هدى أبو هاشم نشرت في: 5 يونيو, 2022
الحسابات الإخبارية على المنصات الرقمية بعمان.. هل هي مهنية؟

القضايا الحقيقية للمواطنين في عمان لا تناقشها وسائل الإعلام التقليدية، بل الحسابات الإخبارية على وسائل التواصل الاجتماعي. في ظرف سنوات قليلة، بنت هذه الحسابات جمهورها، وامتلكت القدرة على التأثير وسط انتقادات حادة توجه إليها بانتهاك المعايير الأخلاقية والمهنية.

سمية اليعقوبي نشرت في: 6 مارس, 2022
يوميات الصحفي الفلسطيني على خط النار

بعضهم قصفت مقراتهم، والبعض الآخر تركوا عائلاتهم ليدحضوا السردية الإسرائيلية، أما البعض الآخر فقد اختاروا أن يشتغلوا على القصص الإنسانية كي لا يتحول الضحايا إلى مجرد أرقام.... هي قصص صحفيين فلسطينيين يشتغلون تحت النار.

ميرفت عوف نشرت في: 20 مايو, 2021
الرواية الفلسطينية في بث حي على إنستغرام

بينما كانت بعض القنوات التلفزيونية تساوي بين الضحية والجلاد في أحداث القدس، كان مؤثرون ونشطاء صحفيون يقدمون الرواية الفلسطينية للعالم. لقد تحولت المنصات الرقمية، رغم كل التضييق، إلى موجه للقرارات التحريرية، وإلى مصدر رئيسي للتحقق مما يجري على الأرض.

مجلة الصحافة نشرت في: 9 مايو, 2021
حينما تتعالى الصِّحافةُ السودانية على آلام المستضعَفين

بينما الشّارعُ السّودانيُّ يغلي بسبب انتشار الفقر، وبينما تتّسعُ دائرةُ التّهميش، تُصِرُّ الصِّحافةُ السّودانيّةُ على التَّشاغُل بتغطية شؤون "النُّخبة"؛ بعيدًا عن قصص الفقر في المدن والأرياف.

سيف الدين البشير أحمد نشرت في: 31 مارس, 2021
التسريبات في تونس.. الصحافة تدخل "الغرف المظلمة"

تحول جزء من الصحافة التونسية إلى فضاء للتسريبات والتسريبات المضادة، لكن نادرا ما طرح السؤال عن المعايير الأخلاقية والمهنية في التحقق منها، ومدى ملاءمتها للمصلحة العامة..

أمين بن مسعود نشرت في: 28 مارس, 2021
أطفال مخيم الهول في عين الحدث.. شيطنة الضحايا

في مخيم الهول، ظهرت صحفية تطارد أطفالا وتنعتهم بتسميات وصفها بعض الأكاديميين أنها منافية لأخلاقيات المهنة. كيف يتعامل الصحفيون مع الأطفال؟ ولماذا يجب أن يحافظوا على مبادئ الإنصاف واحترام خصوصيات الأفراد والحق في الصورة؟ وماهو الحد بين السعي لإثبات قصة وبين السقوط في الانتهاكات المهنية؟

أحمد أبو حمد نشرت في: 25 مارس, 2021
الصحفي وامتحان "الوثائقي"

ما لم تحفز الأفلام الوثائقية المشاهد على "عمل شيء، أو توسيع مدارك المعرفة والفهم الإنسانية"، فإنه لا يضيف أي قيمة للممارسة الصحفية. البعض يعتقد أن صناعة الفيلم الوثائقي ليست مهمة، لذلك يسقطون في أخطاء، يحاول هذا المقال أن يرصد أبرزها خاصة التي تفتقر للحد الأدنى من لغة الوثائقي.

بشار حمدان نشرت في: 16 مارس, 2021
الصحفي.. والضريبة النفسية المنسية

في مرحلة ما، تتشابه مهام الصحفي والأخصائي النفسي الذي يستمع لمختلف القصص ويكون أول من يحلل أحداثها لكن عليه أن يحافظ على مسافة منها وألا ينسلخ عن إنسانيته في ذات الوقت. في هذا المقال، تقدم الزميلة أميرة زهرة إيمولودان مجموعة من القراءات والتوصيات الموجهة للصحفيين للاعتناء بصحتهم النفسي.

أميرة زهرة إيمولودان نشرت في: 14 مارس, 2021
فيسبوك بلا أخبار في أستراليا.. عن حرب العائدات التي اشتعلت

استيقظ مستخدمو فيسبوك في أستراليا، صباح اليوم الأربعاء، على "فيسبوك دون أخبار"؛ حيث قررت شركة فيسبوك منع مستخدميها في أستراليا من مشاهدة أو نشر الأخبار على منصته.

محمد خمايسة نشرت في: 18 فبراير, 2021
العمل الصحفي الحرّ في الأردن.. مقاومة لإثبات الوجود

أظهرت نتائج الرصد تحيزًا كبيرا إلى الرواية الرسميّة الحكوميّة في تلقي المعلومات وبثها، حتى تحوّلت الحكومة من خلال الناطق الإعلامي والوزراء المعنيين وكبار الموظفين في الوزارات ذات الاختصاص، إلى مصادر محددة للمعلومات التي تتولى وسائل الإعلام تلقيها وبثها.

هدى أبو هاشم نشرت في: 29 ديسمبر, 2020
المبلّغون عن المخالفات.. الحبر السري لمهنة الصحافة

أدى ظهور ما يسمى "المبلغون عن الفساد" إلى إحداث تغيير جوهري في الممارسة الصحافية، فطرحت قضايا جديدة مثل أخلاقيات المهنة وحماية المصادر وتدقيق المعطيات التي يقدمها عادة موظفون في دوائر حكومية.

كوثر الخولي نشرت في: 14 ديسمبر, 2020
صحفيات على خطوط النار

لم يُسأل الصحفيون الرجال يوما وهم يستعدون لتغطية مناطق النزاع: يجب أن تفكر قبل الذهاب.. لديك أطفال، لكنهم يسألون النساء بثوب الناصحين، رغم أن جدارتهن في المناطق المشتعلة لا تحتاج إلى دليل.

نزار الفراوي نشرت في: 2 ديسمبر, 2020
التمويل الأجنبي للصحافة العربية.. مداخل للفهم

التمويل الأجنبي للمؤسسات الإعلامية العربي ليس شرا كله وليس خيرا كله. بعيدا عن التوجه المؤامراتي الذي يواجه به نظرا لأنه أصبح خارج سيطرة السلطة لابد أن يطرح السؤال الكبير: هل تفرض الجهات الممولة أجندات قد تؤثر على التوجهات التحريرية وتضرب في العمق بمصداقية وموضوعية العمل الصحفي؟

مجلة الصحافة نشرت في: 30 نوفمبر, 2020
"هذا ليس فيلمًا".. عن قصة روبرت فيسك

"يجب أن تبحث عن الحقيقة في الميدان"، هذه كانت وصية روبرت فيسك الأخيرة التي خلدها "هذا ليس فيلما" للمخرج بونغ تشانغ. يروي فيسك قصته مع الراغبين في إخفاء الحقيقة وتبني رواية واحدة هي رواية الغرب دون تمحيص ودون مساءلة السلطات.

شفيق طبارة نشرت في: 29 نوفمبر, 2020
الانتخابات الأميركية واستطلاعات الرأي.. النبوءة القاصرة

مع بداية ظهور أرقام التصويت في الانتخابات الأميركية، كانت صورة النتائج النهائية تزداد غموضاً، وبدا أن استطلاعات الرأي التي ركنت إليها الحملات الانتخابية والمؤسسات الإعلامية محل تساؤل وجدل. فأين أصابت وأين أخفقت؟

أيوب الريمي نشرت في: 8 نوفمبر, 2020
ذاكرة الزلزال.. الكتابة عن الكارثة

في العام 2004 ضرب زلزال عنيف مدينة الحسيمة شمالي المغرب.. زار كاتب المقال المدينة المنكوبة ليؤمّن تغطية صحفية، باحثا عن قصص إنسانية متفرّدة.

نزار الفراوي نشرت في: 6 أغسطس, 2020
صحافة الهجرة التي ولدت من رحم كورونا

في مواجهة سردية اليمين المتطرف، كان لابد من صوت إعلامي مختلف ينتشل المهاجرين العرب من الأخبار المزيفة وشح المعلومات حول انتشار فيروس كورونا رغم الدعم المالي المعدوم.

أحمد أبو حمد نشرت في: 23 أبريل, 2020
أفلام ومسلسلات يجب على الصحفيين مشاهدتها في Netflix

في هذه المادة نجمع لكم عددا من الأفلام والمسلسلات الصادرة مؤخرا، والتي تعالج أحداثا سياسية وتاريخية بمقاربة تفيد الصحفيين حول العالم، والموجودة عبر خدمة Netflix. هذه الأفلام والمسلسلات لا يتحدث معظمها عن الصحافة بشكل مباشر، إنما تستعرض أحداثا وقضايا تهم الصحفيين حول العالم، كما تثير لديهم العديد من التساؤلات حول تحديات الصحافة في العصر الحالي، وكذلك تؤمن لهم مخزونا جيدا من الأفكار التي يمكنهم تطويرها في قصص صحفية. 

محمد خمايسة نشرت في: 26 مارس, 2020
الصحافة في الصومال.. "موسم الهجرة" إلى وسائل التواصل الاجتماعي

من تمجيد العسكر والمليشيات إلى التحوّل إلى سلطة حقيقية، عاشت الصحافة الصومالية تغيرات جوهرية انتهت بانتصار الإعلام الرقمي الذي يواجه اليوم معركة التضليل والإشاعة، والاستقلالية عن أمراء الحرب والسياسة.

الشافعي أبتدون نشرت في: 23 فبراير, 2020
هل طبّع "الصحفيون المواطنون" مع الموت؟

الموت كان يداهم الناس، لكن المصورين كانوا مهووسين بالتوثيق بدل الإنقاذ. لقد أعاد مشهد احتراق طفلة في شقتها أمام عدسات المصورين دون أن يبادر أحد إلى إنقاذ حياتها، نقاش أدوار" المواطن الصحفي" إلى الواجهة: هل يقتصر دورهم على التوثيق ونقل الوقائع للرأي العام، أم ينخرطون في إنقاذ أرواح تقترب من الموت؟

محمد أكينو نشرت في: 2 فبراير, 2020
يوميات صحفي رياضي في كابل (1)

الطريق إلى كابل ولو في مهمة رياضية، ليست مفروشة بالنوايا الحسنة. صحفي سابق لدى قناة "بي إن سبورتس" الرياضية، زار أفغانستان لتغطية مباراة دولية في كرة القدم، لكنه وجد نفسه في دوامة من الأحداث السياسية.. من المطار إلى الفندق إلى شوارع كابل وأزقتها، التقى قناصي الجيش الأميركي، وكتب هذه المشاهدات التي تختصر قصة بلد مزقته الحرب.

سمير بلفاطمي نشرت في: 26 يناير, 2020
معركة الصحافة مع أنوف السياسيين الطويلة جدًّا

يخوض الصحفيون في الأعوام الأخيرة، واحدة من أشرس معاركهم ضد تصريحات السياسيين الكاذبة. فما هي الأدوات التي استعد بها الصحفيون لمواجهة هذه الموجة من تزييف الحقائق؟

محمد خمايسة نشرت في: 10 ديسمبر, 2019