Why are Zimbabwe’s elections always surrounded by media controversy?

outside image
People queue to cast their votes at a polling station in Harare on Thursday, August 24, 2023. Hours long delays in distributing ballot papers forced the President to extend the general election by a day at dozens of polling stations [Tsvangirayi Mukwazhi/AP]

Why are Zimbabwe’s elections always surrounded by media controversy?

Election season in Zimbabwe has long been shrouded in controversy, with intimidation of opposition activists and journalists, combined with disorganisation at the ballots creating a perfect storm for chaos. This year was no different


Zimbabwe’s elections have long attracted global media attention and the recent August 2023 elections were no different. As has become traditional, the run-up to the election was characterised by the banning of opposition political rallies, harassment of opposition supporters and violence against journalists, igniting extensive media interest as usual.

This year, Emma Zihonye, 24, a photojournalist, was keen to cover the elections for the first time, and says the experience was one of both fear and excitement, beginning with the campaign period right up to election day.

Growing up, Zihonye says she was hooked on the South African soap opera, Scandal, which frequently portrayed journalists. “When I was growing up, I told my family and friends that I wanted to be a journalist, but I was discouraged because people associated journalism with harassment, arrest or even being killed,” she says.   

Despite all that, she enrolled in a journalism degree but has indeed come to appreciate the fear of harassment, bullying or even violence in Zimbabwe towards those journalists who are viewed as a threat if they focus too much on election fraud and violence.

It’s no wonder. In March 2022, a journalist was assaulted while covering a main opposition political rally, while four others were attacked in August that year by ruling party supporters. “At college, we produced a documentary about the harassment of journalists and it really scared me seeing some female journalists traumatised, and narrating how they were physically attacked,” Zihonye says. “At that time, I didn’t want to associate myself with political reporting, or photography, but I ended up doing it because a colleague encouraged me, and I wanted to break new ground.”

Zim elections3
A mother waits at the polling station with her baby. Voters were left frustrated at many locations due to a delay in transporting ballot papers but journalists reporting on the delays say they were prevented from doing their jobs [Emma Zihonye]


The ‘Spartan life’ experience

When media accreditation began for this year’s presidential election, many media outlets, including Voice of America, New York Times and Al Jazeera were all denied. Earlier this year, Al Jazeera aired an investigative series on the Gold Mafia, revealing how some political elites in the country have benefited from underworld lucrative mineral deals which caused controversy in Zimbabwe.

Soon after the President’s warning that election observers should not try to interfere in Zimbabwe’s electoral process, the deportations followed. Chris Moroleng, the Good Governance Africa’s CEO, was the first to be kicked out, followed by Professor Stephen Chan, both regarded as Harare critics.  

“Good Governance Africa's CEO, @ChrisMaroleng, and team faced a shocking deportation from Harare today by the Zimbabwean government. Despite prior permission and support from Zimbabwean officials and SAPES Trust, their research mission was abruptly halted after just two days in the country,” the group stated on twitter

David Khaemba, a Kenyan journalist at the Nation, wrote of a frustrating "Spartan life" experience, after his team’s camera equipment was seized by the tax authorities without any clear explanation, when they arrived several days before election day.

“We arrived at 11am local time, paid the bill at 12:29pm and were technically cleared. However, the team insisted that the equipment will not be released until check-in began at 2pm,” Khaemba wrote for the Nation. “That was when the problem started. Little did we know that we would spend the next 24 hours at the airport.”

The Nation news team’s ordeal continued for some time, with no help in sight. “The airport officials kept on saying they were looking for the equipment, and when we missed the flight, they came back demanding a surcharge for storage for the time we were stranded at the airport.”    

That was not all, according to Khaemba. They were later made to shuffle from one office to the other, given contact numbers which did not work to retrieve their equipment, and then asked to apply for a licence to broadcast. In the end, the crew’s camera equipment was not released until they returned to Kenya.

Zim elections1
Emma Zihonye began photographing frustrated voters at her polling station, where there were delays because of delayed ballot papers [Emma Zihonye]


Scuffles in the polling booth

On election day, like many in urban areas, who were disenfranchised by the choreographed poll delays, Zihonye had planned to cast her vote first and later cover the elections, but all was in vain, due to ballot paper shortages.

“Election day was a nightmare for me. I woke up early and got to my polling station by 6am, hoping to vote and do my coverage, but then the ballot papers never came. It was now a dilemma for me: should I choose to cover the elections elsewhere, or should I just wait for the ballots?”

Stranded at the polling station, her journalist’s intuition kicked in and she began photographing frustrated voters who were waiting in vain for ballot papers to arrive. But what followed was a clear case of suppression, harassment, similar to the soap opera scenes she had watched while growing up.

“While I waited to vote, I started taking pictures, but then an election officer barred me from taking pictures inside the polling station, despite the accreditation which allowed us to do so, except inside the voting booth,” she says. “I was the only journalist at this polling station, so I think they took advantage of that, and also because of my age.”

Another shocking incident captured live by a South African broadcaster, Newzroom Afrika, showed an unidentified man forcibly grabbing the speaker’s speech in full view of the media, during an opposition CCC press briefing in Harare following the polls.

Apart from the negatives, the election coverage had some positives, and for the marginalised communities, again, another first for Zihonye. “The most interesting thing I saw at political rallies was the Sign Language representation at a Citizens Coalition for Change (CCC) rally in Marondera, on July 30, 2023. The party members with hearing impairment sat together as a family in front where they could clearly see their interpreter.”

Zim elections2
The Coalition for Change rally in Morondera on July 20, 2023 which journalist Emma Zihonye photographed [Emma Zihonye]


A long history of controversy

The love-hate relationship between Harare and the media simmers back to 2000, when Mugabe, cornered by the emerging Movement for Democratic Change (MDC) led by Morgan Tsvangirai resorted to the unleashing of violence against his opponents. He also passed restrictive media laws and closed down media spaces. After each election, the state accused the independent media of harbouring a “regime change agenda” and aiding the opposition.

Eight years later, in 2008, Mugabe retained power at the backdrop of the most controversial election in history, after which the results were withheld for more than a month. Later, a stalemate was proclaimed, leading to a runoff which Mugabe contested alone and was immediately inaugurated.

Interestingly, towards his end, Mugabe, a robust aggressor against the independent media, summoned journalists to listen to him speak about his ousting by the military. At this point, a pale shadow of himself, sunk in a chair, he spoke incoherently about the shock of his removal from office after three decades in power.

This year’s election was almost a replica of previous disputed elections, dogged by allegations of poll rigging and manipulation. First, the opposition was denied access to the voters roll, laws were crafted to suppress opponents, violence was unleashed, campaign rallies were barred, and voter buying and intimidation was rampant.   

Just before the August 2023 plebiscite, Saviour Kasukuwere, a former minister and sacked ruling party functionary, now exiled in South Africa, was controversially stopped by the courts from contesting, a familiar form of lawfare used to neutralise opponents in favour of the ruling party.   

After the Supreme Court judgment, he tweeted: “Disappointed, and we are now considering our next steps and will keep the nation informed. God bless.”

He later tweeted again: “Desperation on steroids! Why is the regime sending ZACC to my family home. What valuation are you carrying out? @edmnangagwa Is it criminal to contest you?” (ZACC stands for the Zimbabwe Anti Corruption Commission).

Zim elections4
Supporters of Zanu PF are photographed by journalist Emma Zihonye who was covering Zimbabwe elections for the first time [Emma Zihonye]


‘Puppet of the West!’

Immediately after the controversial 2008 elections, Thabo Mbeki stepped in to mediate between Mugabe and the opposition MDC. 

Unlike the previous elections, this time the South African Development Community (SADC) observer report was scathing about the handling of elections by the Zimbabwe Electoral Commission (ZEC), abandoning its historical comradely endorsement of the polls. In return, the ruling ZANU-PF called Dr Nevers Mumba of the SADC Electoral Observation Mission (SEOM) “a hired gun” and “puppet of the west”. Dr Mumba’s preliminary statement, citing several irregularities, was abruptly cut off midway as it was being aired on the state Zimbabwe Broadcasting Corporation (ZBC).

Zambian president, Hakainde Hichilema, the Chairperson of the SADC Organ on Politics, Defence and Security Cooperation, who had dispatched Dr Mumba to Zimbabwe, was also accused of being a “front of imperialism and the West”, as well as a close ally to the main opposition leader Nelson Chamisa. 

“Mnangagwa conducted a coup d’état and removed Mugabe, they are still not satisfied. Till they get their puppet in power they will never be satisfied,” South Africa’s ruling ANC Secretary General Fikile Mbalula told his party supporters in June. “Mnangagwa brought some reforms but they (America) did not want those reforms because they want a man called (Nelson) Chamisa. They want him to be the leader of a new Zimbabwe.”

Amid the harassment and intimidation which persists today, young photojournalist Emma Zihonye remains resolute, and has high hopes for her chosen profession. “I urge journalists covering elections to prioritise accuracy, objectivity, and fairness in your reporting,” she says. “Remain vigilant against bias and strive to uphold journalistic ethics. Journalism is crucial in informing the public and promoting transparency in the electoral process.”


المزيد من المقالات

رصد وتفنيد التغطيات الصحفية المخالفة للمعايير المهنية في الحرب الحالية على غزة

في هذه الصفحة، سيعمد فريق تحرير مجلة الصحافة على جمع الأخبار التي تنشرها المؤسسات الصحفية حول الحرب الحالية على غزة التي تنطوي على تضليل أو تحيز أو مخالفة للمعايير التحريرية ومواثيق الشرف المهنية.

مجلة الصحافة نشرت في: 12 يونيو, 2024
بعد عام من الحرب.. عن محنة الصحفيات السودانيات

دخلت الحرب الداخلية في السودان عامها الثاني، بينما يواجه الصحفيون، والصحفيات خاصّةً، تحديات غير مسبوقة، تتمثل في التضييق والتهديد المستمر، وفرض طوق على تغطية الانتهاكات ضد النساء.

أميرة صالح نشرت في: 6 يونيو, 2024
الصحفي الغزي وصراع "القلب والعقل"

يعيش في جوف الصحفي الفلسطيني الذي يعيش في غزة شخصان: الأول إنسان يريد أن يحافظ على حياته وحياة أسرته، والثاني صحفي يريد أن يحافظ على حياة السكان متمسكا بالحقيقة والميدان. بين هذين الحدين، أو ما تصفه الصحفية مرام حميد، بصراع القلب والعقل، يواصل الصحفي الفلسطيني تصدير رواية أراد لها الاحتلال أن تبقى بعيدة "عن الكاميرا".

مرام حميد نشرت في: 2 يونيو, 2024
فلسطين وأثر الجزيرة

قرر الاحتلال الإسرائيلي إغلاق مكتب الجزيرة في القدس لإسكات "الرواية الأخرى"، لكن اسم القناة أصبح مرادفا للبحث عن الحقيقة في زمن الانحياز الكامل لإسرائيل. تشرح الباحثة حياة الحريري في هذا المقال، "أثر" الجزيرة والتوازن الذي أحدثته أثناء الحرب المستمرة على فلسطين.

حياة الحريري نشرت في: 29 مايو, 2024
"إننا نطرق جدار الخزان"

تجربة سمية أبو عيطة في تغطية حرب الإبادة الجماعية في غزة فريدة ومختلفة. يوم السابع من أكتوبر ستطلب من إدارة مؤسستها بإسطنبول الالتحاق بغزة. حدس الصحفية وزاد التجارب السابقة، قاداها إلى معبر رفح ثم إلى غزة لتجد نفسها مع مئات الصحفيين الفلسطينيين "يدقون جدار الخزان".

سمية أبو عيطة نشرت في: 26 مايو, 2024
في تغطية الحرب على غزة.. صحفية وأُمًّا ونازحة

كيف يمكن أن تكوني أما وصحفية ونازحة وزوجة لصحفي في نفس الوقت؟ ما الذي يهم أكثر: توفير الغذاء للولد الجائع أم توفير تغطية مهنية عن حرب الإبادة الجماعية؟ الصحفية مرح الوادية تروي قصتها مع الطفل، النزوح، الهواجس النفسية، والصراع المستمر لإيجاد مكان آمن في قطاع غير آمن.

مرح الوادية نشرت في: 20 مايو, 2024
كيف أصبحت "خبرا" في سجون الاحتلال؟

عادة ما يحذر الصحفيون الذين يغطون الحروب والصراعات من أن يصبحوا هم "الخبر"، لكن في فلسطين انهارت كل إجراءات السلامة، ليجد الصحفي ضياء كحلوت نفسه معتقلا في سجون الاحتلال يواجه التعذيب بتهمة واضحة: ممارسة الصحافة.

ضياء الكحلوت نشرت في: 15 مايو, 2024
"ما زلنا على قيد التغطية"

أصبحت فكرة استهداف الصحفيين من طرف الاحتلال متجاوزة، لينتقل إلى مرحلة قتل عائلاتهم وتخويفها. هشام زقوت، مراسل الجزيرة بغزة، يحكي عن تجربته في تغطية حرب الإبادة الجماعية والبحث عن التوازن الصعب بين حق العائلة وواجب المهنة.

هشام زقوت نشرت في: 12 مايو, 2024
آليات الإعلام البريطاني السائد في تأطير الحرب الإسرائيلية على غزّة

كيف استخدم الإعلام البريطاني السائد إستراتيجيات التأطير لتكوين الرأي العام بشأن مجريات الحرب على غزّة وما الذي يكشفه تقرير مركز الرقابة على الإعلام عن تبعات ذلك وتأثيره على شكل الرواية؟

مجلة الصحافة نشرت في: 19 مارس, 2024
دعم الحقيقة أو محاباة الإدارة.. الصحفيون العرب في الغرب والحرب على غزة

يعيش الصحفيون العرب الذين يعملون في غرف الأخبار الغربية "تناقضات" فرضتها حرب الاحتلال على غزة. اختار جزء منهم الانحياز إلى الحقيقة مهما كانت الضريبة ولو وصلت إلى الطرد، بينما اختار آخرون الانصهار مع "السردية الإسرائيلية" خوفا من الإدارة.

مجلة الصحافة نشرت في: 29 فبراير, 2024
يوميات صحفي فلسطيني تحت النار

فيم يفكر صحفي فلسطيني ينجو يوميا من غارات الاحتلال: في إيصال الصورة إلى العالم أم في مصير عائلته؟ وماذا حين يفقد أفراد عائلته: هل يواصل التغطية أم يتوقف؟ وكيف يشتغل في ظل انقطاع وسائل الاتصال واستحالة الوصول إلى المصادر؟

محمد أبو قمر  نشرت في: 3 ديسمبر, 2023
كيف يمكن لتدقيق المعلومات أن يكون سلاحًا ضد الرواية الإسرائيلية؟

في السابق كان من السهل على الاحتلال الإسرائيلي "اختطاف الرواية الأولى" وتصديرها إلى وسائل الإعلام العالمية المنحازة، لكن حرب غزة بينت أهمية عمل مدققي المعلومات الذين كشفوا زيف سردية قتل الأطفال وذبح المدنيين. في عصر مدققي المعلومات، هل انتهت صلاحية "الأكاذيب السياسية الكبرى"؟

حسام الوكيل نشرت في: 17 نوفمبر, 2023
انحياز صارخ لإسرائيل.. إعلام ألمانيا يسقط في امتحان المهنية مجدداً

بينما تعيش وسائل الإعلام الألمانية الداعمة تقليدياً لإسرائيل حالة من الهستيريا، ومنها صحيفة "بيلد" التي بلغت بها درجة التضليل على المتظاهرين الداعمين لفلسطين، واتهامهم برفع شعار "اقصفوا إسرائيل"، بينما كان الشعار الأصلي هو "ألمانيا تمول.. وإسرائيل تقصف". وتصف الصحيفة شعارات عادية كـ "فلسطين حرة" بشعارات الكراهية.

مجلة الصحافة نشرت في: 15 نوفمبر, 2023
استخدام الأرقام في تغطية الحروب.. الإنسان أولاً

كيف نستعرض أرقام الذين قتلهم الاحتلال الإسرائيلي دون طمس هوياتهم وقصصهم؟ هل إحصاء الضحايا في التغطية الإعلامية يمكن أن يؤدي إلى "السأم من التعاطف"؟ وكيف نستخدم الأرقام والبيانات لإبقاء الجمهور مرتبطا بالتغطية الإعلامية لجرائم الحرب التي ترتكبها إسرائيل في غزة؟

أروى الكعلي نشرت في: 14 نوفمبر, 2023
الصحافة ومعركة القانون الدولي لمواجهة انتهاكات الاحتلال الإسرائيلي

من وظائف الصحافة رصد الانتهاكات أثناء الأزمات والحروب، والمساهمة في فضح المتورطين في جرائم الحرب والإبادات الجماعية، ولأن الجرائم في القانون الدولي لا تتقادم، فإن وسائل الإعلام، وهي تغطي حرب إسرائيل على فلسطين، ينبغي أن توظف أدوات القانون الدولي لتقويض الرواية الإسرائيلية القائمة على "الدفاع عن النفس".

نهلا المومني نشرت في: 8 نوفمبر, 2023
هل يحمي القانون الدولي الصحفيين الفلسطينيين؟

لم يقتصر الاحتلال الإسرائيلي على استهداف الصحفيين، بل تجاوزه إلى استهداف عائلاتهم كما فعل مع أبناء وزوجة الزميل وائل الدحدوح، مراسل الجزيرة بفلسطين. كيف ينتهك الاحتلال قواعد القانون الدولي؟ وهل ترتقي هذه الانتهاكات إلى مرتبة "جريمة حرب"؟

بديعة الصوان نشرت في: 26 أكتوبر, 2023
منصات التواصل الاجتماعي.. مساحة فلسطين المصادرة

لم تكتف منصات التواصل الاجتماعي بمحاصرة المحتوى الفلسطيني بل إنها طورت برمجيات ترسخ الانحياز للرواية الإسرائيلية. منذ بداية الحرب على غزة، حجبت صفحات وحسابات، وتعاملت بازدواجية معايير مع خطابات الكراهية الصادرة عن الاحتلال.

إياد الرفاعي نشرت في: 21 أكتوبر, 2023
كيف يساعد التحقق من الأخبار في نسف رواية "الاحتلال" الإسرائيلي؟

كشفت عملية التحقق من الصور والفيديوهات زيف رواية الاحتلال الإسرائيلي الذي حاول أن يسوق للعالم أن حركة حماس أعدمت وذبحت أطفالا وأسرى. في هذا المقال تبرز شيماء العيسائي أهمية التحقق من الأخبار لوسائل الإعلام وللمواطنين الصحفيين وأثرها في الحفاظ على قيمة الحقيقة.

شيماء العيسائي نشرت في: 18 أكتوبر, 2023
"لسعات الصيف".. حينما يهدد عنوان صحفي حياة القرّاء

انتشر "خبر" تخدير نساء والاعتداء عليهن جنسيا في إسبانيا بشكل كبير، على وسائل التواصل الاجتماعي قبل أن تتلقفه وسائل الإعلام، ليتبين أن الخبر مجرد إشاعة. تورطت الصحافة من باب الدفاع عن حقوق النساء في إثارة الذعر في المجتمع دون التأكد من الحقائق والشهادات.

Ilya U. Topper
إيليا توبر Ilya U. Topper نشرت في: 30 يوليو, 2023
كيف نستخدم البيانات في رواية قصص الحرائق؟

كلما اشتد فصل الصيف تشتعل الحرائق في أماكن مختلفة من العالم مخلفة كلفة بشرية ومادية كبيرة. يحتاج الصحفيون، بالإضافة إلى المعرفة المرتبطة بالتغير المناخي، إلى توظيف البيانات لإنتاج قصص شريطة أن يكون محورها الإنسان.

أروى الكعلي نشرت في: 25 يوليو, 2023
انتفاضة الهامش على الشاشات: كيف تغطي وسائل الإعلام الفرنسية أزمة الضواحي؟

اندلعت احتجاجات واسعة في فرنسا بعد مقتل الشاب نائل مرزوق من أصول مغاربية على يدي الشرطة. اختارت الكثير من وسائل الإعلام أن تروج لأطروحة اليمين المتشدد وتبني رواية الشرطة دون التمحيص فيها مستخدمة الإثارة والتلاعب بالمصادر.

أحمد نظيف نشرت في: 16 يوليو, 2023
كيف حققت في قصة اغتيال والدي؟ 

لكل قصة صحفية منظورها الخاص، ولكل منها موضوعها الذي يقتفيه الصحفي ثم يرويه بعد البحث والتقصّي فيه، لكن كيف يكون الحال حين يصبح الصحفي نفسه ضحية لحادثة فظيعة كاغتيال والده مثلا؟ هل بإمكانه البحث والتقصّي ثم رواية قصته وتقديمها كمادة صحفية؟ وأي معايير تفرضها أخلاقيات الصحافة في ذلك كله؟ الصحفية الكولومبية ديانا لوبيز زويلتا تسرد قصة تحقيقها في مقتل والدها.

ديانا لوبيز زويلتا نشرت في: 11 يونيو, 2023
عن أخلاقيات استخدام صور الأطفال مرة أخرى

في زمن الكوارث والأزمات، ماهي المعايير الأخلاقية التي تؤطر نشر صور الأطفال واستعمالها في غرف الأخبار؟ هل ثمة مرجعية تحريرية ثابتة يمكن الاحتكام عليها أم أن الأمر يخضع للنقاش التحريري؟

مجلة الصحافة نشرت في: 9 فبراير, 2023
حذار من الصحفيين الناشطين!

تقود الحماسة الصحفية في بعض الأحيان أثناء الحروب والأزمات إلى تبني ثنائية: الأشرار والأخيار رغم ما تنطوي عليه من مخاطر مهنية. إرضاء المتابعين لم يكن يوما معيارا لصحافة جيدة.

Ilya U. Topper
إيليا توبر Ilya U. Topper نشرت في: 7 أغسطس, 2022