Deploying news teams to dangerous places - what media organisations need to know

BEIT LAYEA, GAZA STRIP: Palestinians and a television cameraman take cover as an Israeli tank opens fire during clashes March 7, 2003 in Beit Lahyea in the Gaza Strip. [Abid Katib/Getty Images]

Deploying news teams to dangerous places - what media organisations need to know

Reporting from the heat of battle or covering the tragedy and desolation of a humanitarian disaster can be perilous, but the risks are less if media professionals are prepared for the task. 


All news media have a duty of care to the reporters and other media workers they send into dangerous places. When things go wrong, media have to take responsibility, particularly when people are hurt or killed. They should ensure that they are well-prepared for the challenges of risk reporting by creating internal systems of good governance, safety-conscious editorial management and respect for ethics by journalists working in the field.

It goes without saying that any journalist going on a risky assignment should do their homework. Packing the right equipment, alerting reliable contacts in the field, and being fully briefed on the political and cultural terrain as well as local laws and international humanitarian law are essential. 

Journalists should be physically and mentally primed with some first aid knowledge and a session of hostile environment training under their belt. We keep insisting on this, time and again, because unfortunately, many are not. 

Very often, journalists are recklessly ill-equipped for dangerous missions and they may take unacceptable risks, endangering their own lives and the people around them. Some work without insurance cover or clear working contracts or commissions from responsible media. 

A few of them travel into dangerous hot-spots without any serious understanding of what they are getting themselves into. Only a minority has safety training.

This practice needs to be discouraged, but at a time when newsroom budgets are under pressure some unscrupulous media may cut corners on the security of their staff to save money. Increasingly, journalists have to look out for themselves.  

Good governance 4
A displaced Iraqi girl who fled her home with her family is seen at Salamiyah camp, near Mosul, Iraq July 26, 2017. [Thaier Al-Sudani/REUTERS]

The situation is not made any easier in the face of media competition. The impulse to be the first with exclusive coverage of violence leads to more risk-taking. Even the best media may sometimes turn a blind-eye to behaviour that breaks the rules if it delivers dramatic footage. 

Of course, there are no guarantees about safety. Accidents do happen and when bullets fly or crowds are on the rampage anyone can get hurt, but media organisations can minimise the threats to their people. 

With this in mind, the following guidelines have been prepared by the Ethical Journalism Network, drawing upon experience and advice from the media industry over the past 30 years and from key organisations such as the International News Safety Institute and the International Federation of Journalists.

These guidelines provide a few suggestions to help media reduce the risks facing their staff. They are not exhaustive, and media should prepare their own purpose-built system, but all safety policies should include:

  • Guidance for media managers on the steps they need to take to create working conditions for the safe exercise of journalism
  • A checklist for commissioning editors to ensure they are getting the story without sacrificing safety
  • Minimum standards for working with fixers and support staff in the field 
  • Tips for everyone at all levels on ethical behaviour and, in particular, how to deal with propaganda, hate speech and incitement to violence, especially during wartime

Good governance 2
CEYLANPINAR, TURKEY: Journalists report on fires seen in the Syrian town of Ras al-Ain on October 17, 2019 as seen from Ceylanpinar, Turkey. The military action was part of a campaign to extend Turkish control of more of northern Syria, a large swath of which is currently held by Syrian Kurds, whom Turkey regards as a threat. [Burak Kara/Getty Images]

Getting started: An internal safety audit

Large media companies have human resources departments to manage their staff, but most media today are small or medium sized operations and all of them are financially stretched.

Very often they employ people on flexible or short-term contracts, but that is no excuse for not ensuring that everyone who is potentially at risk is given the protection they need to work safely.

News media should carry out annual audits of their safety needs that identify the risks their staff face and the need in terms of safety equipment and staff training. This audit should establish baseline standards for their staff in terms of insurance, training and equipment and it is not just for head office – the audit should also examine the capacity and performance of the company’s foreign bureaux.

The audit, which should include a review of numbers of staff (and freelance) at potential risk, should examine the company’s performance and capacity in the following areas:

  • Provision of training and security protection
  • Provision of health and life insurance to vulnerable staff members
  • Other education, training, counselling, prevention, and risk-control actions covering serious diseases, stress related conditions, and physical attacks
  • Special measures to deal with support for women staff
  • Health and safety topics covered in formal agreements with trade unions and journalism syndicates
  • Engagement with safety activities at national and international level including International News Safety Institute

good governance 2
Ismail Khader, a video cameraman for the Reuters News agency, recoils as a concussion grenade explodes at his feet on April 5, 2002 in the West Bank city of Ramallah. [Chris Hondros/Getty Images]

Media management

Media managers may not travel into the field, but they should develop internal systems of governance that promote awareness of the potential risks staff face and ways of dealing with a security crisis when it arises.

In particular, they will ensure that the media organisation maintains the professional integrity of its editorial work by not allowing any form of political bias in reporting or the perception of any undue political influence from any side in a conflict.

Good managers will develop a health and safety regime that protects everyone employed by the company and that recognises that journalists and people who work with them face particular problems that require special attention. They should ensure that they and their commissioning editors, newsroom executives and journalists working in the field are fully briefed on policy and law that affects their safety, including the United Nations Plan of Action on the Safety of Journalists and elements of International Humanitarian Law (IHL) that provide protection for journalists.

Managers must also ensure that specific attention is paid to gender-related issues when it comes to safety. Recent research shows that special consideration of the challenges facing women reporting on risky assignments is urgently required. According to the International Women’s Media Foundation, the threat of harassment, bullying and intimidation of female journalists should be part of a company’s safety strategy.

This and other questions should form part of an internal safety information programme that includes detailed guidelines and advice for all staff. This information should draw upon the experience of reporters and editors who have worked in the field. Some companies have created internal handbooks with useful information for their staff.

Such guidelines should emphasise:

  • That the company’s field operations (branch offices and foreign bureaux) are fit for purpose with the capacity to implement emergency measures in the event of injury, death or other life-threatening crisis.
  • That all staff or freelance journalists or fixers and assistants in the field have received appropriate safety training and briefings on company policy on safety before they are deployed. It may be useful to prepare a targeted “Fixer’s Handbook” which outlines company policy and guidance for employees on short-term contracts.
  • That staff who are most likely to face high risks (those travelling in conflict areas, for instance) are given medical checks and offered counselling to ensure they are fully fit for the tasks they face.
  • That all staff and support workers are in possession of appropriate equipment for their assignment including communications support (telephones and where necessary satellite links) as well as flag jackets, helmets and essential documents covering their identity, role and responsibilities.
  • That life insurance and health cover is a mandatory provision for all staff and freelancers and must be extended also to support staff in the field.
  • That staff returning from dangerous assignments or events where there has been trauma and distress are systematically and compulsorily subject to a process of debriefing which allows, if necessary, for personal and confidential counselling.

Good governance 1
SANTIAGO, CHILE: A photojournalist looks at his camera in front of a burning barricade during protests against the government of President Sebastian Piñera and longstanding inequality on November 22, 2019 in Santiago, Chile. [Marcelo Hernandez/Getty Images]

Commissioning editors and newsroom leaders

Editors and newsroom executives are primarily responsible for implementing company safety policy. They must ensure that in day-to-day work they balance carefully editorial and professional objectives with the need to protect staff. They should be trained to identify stress and trauma, which may threaten the well-being of staff under their jurisdiction.

In addition, they must ensure:

  • That all employees and support staff are informed that taking unjustified risks in pursuit of a story or a picture is unacceptable. Safety must always come before competitive advantage.
  • That staff or freelancers employed or commissioned to report from dangerous areas should be made fully aware of the potential risks and must be able, without fear of disadvantage, to refuse any assignment on the grounds of potential risk.
  • That management are responsible for carefully monitoring dangerous assignments and that all staff should report regularly to their superiors on the security situation.
  • That while respecting the need to be guided by journalists working on the ground who are best able to judge reporting conditions, editorial management should be ready, where appropriate, to instruct their staff and freelancers to withdraw to secure positions if safety is compromised.
  • That the company only commissions work from people they know or who they have verified in terms of professional capacity for any tasks that involve undertaking potentially dangerous assignments.

good governance 1
EREZ CROSSING, GAZA STRIP - MAY 15: Journalists and Palestinian protesters take cover while Israeli tanks and snipers open fire during a demonstration to mark the Palestinian's Catastrophe Day 60th anniversary May 15, 2008 at Erez crossing between Israel and Gaza Strip. The Palestinians marked the anniversary of the displacement of thousands of residents during the founding of Israel with protests throughout the occupied territories. (Photo By Abid Katib/Getty Images)

Ethical reporting

Journalists who do their job ethically and responsibly are more likely to be safer than those who deliberately bend ethical rules to exaggerate or sensationalise a story.

It is particularly important to ensure that reporting does not cross a line into propaganda and become a vehicle for intolerance or intense hatred that may increase levels of violence. 

Journalists will do well to work strictly within the ethical framework of journalism – sticking to the facts and avoiding rumour and speculation; showing humanity and respect for the victims of violence; avoiding bias in favour of one side or another; keeping clear of all forms of hate speech designed to incite more violence; and correcting errors when they are revealed. 

Commissioning editors should ensure:

  • That all material submitted from conflict zones or from traumatic events should be fully verified and corroborated prior to publication and should not be sensationalised in any way that might put reporters or field staff at risk.
  • That the pattern of coverage does not give rise to a perception of editorial bias, politically or strategically, particularly if that could lead to the targeting of the company’s reporting staff on the ground.

Journalists and editors can reduce the impact of intolerance and hate speech by challenging outrageous statements of politicians; putting all factual claims to the test of verification; avoiding use of explicit images of violence and brutality; and ensuring the coverage is inclusive of all legitimate voices in a conflict.

One useful tool developed by the Ethical Journalism Network is the 5-Point Test for hate speech, which journalists and editors can use to help them decide how to treat controversial statements and incendiary speech.

Adopting these guidelines and ethical standards will help media develop a culture of safety in their management and newsroom operations, but it may also ensure that media and ethical journalism play a positive role in helping warring communities to step back from violence.

Journalism is not about making peace; that is the job of others, particularly politicians and community leaders, but good journalism will create understanding of the roots of conflict and can provide scope for dialogues that may lead to positive change.


An earlier version of this article first appeared in the Al Jazeera Media Institute publication, Journalism in Times of War




المزيد من المقالات

حذار من الصحفيين الناشطين!

تقود الحماسة الصحفية في بعض الأحيان أثناء الحروب والأزمات إلى تبني ثنائية: الأشرار والأخيار رغم ما تنطوي عليه من مخاطر مهنية. إرضاء المتابعين لم يكن يوما معيارا لصحافة جيدة.

إيليا توبر نشرت في: 7 أغسطس, 2022
الحياة مقابل الحقيقة.. ضريبة الصحافة في فلسطين

يشبه الصحفيون الفلسطينيون المشتغلون بالميدان أبطال رواية "رجال في الشمس" لغسان كنفاني، فهم معرضون لـ "الاختناق" و"القتل البطيء والسريع" والملاحقات والتهديد المعنوي، فقط لأنهم ينقلون للعالم حقيقة محتل عنصري يحاول أن يبني شرعيته بالقوة والسلاح. هذه قصة صحفيين فلسطينيين دفعوا حياتهم دفاعا عن الحقيقة.

هدى أبو هاشم نشرت في: 5 يونيو, 2022
الحسابات الإخبارية على المنصات الرقمية بعمان.. هل هي مهنية؟

القضايا الحقيقية للمواطنين في عمان لا تناقشها وسائل الإعلام التقليدية، بل الحسابات الإخبارية على وسائل التواصل الاجتماعي. في ظرف سنوات قليلة، بنت هذه الحسابات جمهورها، وامتلكت القدرة على التأثير وسط انتقادات حادة توجه إليها بانتهاك المعايير الأخلاقية والمهنية.

سمية اليعقوبي نشرت في: 6 مارس, 2022
يوميات الصحفي الفلسطيني على خط النار

بعضهم قصفت مقراتهم، والبعض الآخر تركوا عائلاتهم ليدحضوا السردية الإسرائيلية، أما البعض الآخر فقد اختاروا أن يشتغلوا على القصص الإنسانية كي لا يتحول الضحايا إلى مجرد أرقام.... هي قصص صحفيين فلسطينيين يشتغلون تحت النار.

ميرفت عوف نشرت في: 20 مايو, 2021
الرواية الفلسطينية في بث حي على إنستغرام

بينما كانت بعض القنوات التلفزيونية تساوي بين الضحية والجلاد في أحداث القدس، كان مؤثرون ونشطاء صحفيون يقدمون الرواية الفلسطينية للعالم. لقد تحولت المنصات الرقمية، رغم كل التضييق، إلى موجه للقرارات التحريرية، وإلى مصدر رئيسي للتحقق مما يجري على الأرض.

مجلة الصحافة نشرت في: 9 مايو, 2021
حينما تتعالى الصِّحافةُ السودانية على آلام المستضعَفين

بينما الشّارعُ السّودانيُّ يغلي بسبب انتشار الفقر، وبينما تتّسعُ دائرةُ التّهميش، تُصِرُّ الصِّحافةُ السّودانيّةُ على التَّشاغُل بتغطية شؤون "النُّخبة"؛ بعيدًا عن قصص الفقر في المدن والأرياف.

سيف الدين البشير أحمد نشرت في: 31 مارس, 2021
التسريبات في تونس.. الصحافة تدخل "الغرف المظلمة"

تحول جزء من الصحافة التونسية إلى فضاء للتسريبات والتسريبات المضادة، لكن نادرا ما طرح السؤال عن المعايير الأخلاقية والمهنية في التحقق منها، ومدى ملاءمتها للمصلحة العامة..

أمين بن مسعود نشرت في: 28 مارس, 2021
أطفال مخيم الهول في عين الحدث.. شيطنة الضحايا

في مخيم الهول، ظهرت صحفية تطارد أطفالا وتنعتهم بتسميات وصفها بعض الأكاديميين أنها منافية لأخلاقيات المهنة. كيف يتعامل الصحفيون مع الأطفال؟ ولماذا يجب أن يحافظوا على مبادئ الإنصاف واحترام خصوصيات الأفراد والحق في الصورة؟ وماهو الحد بين السعي لإثبات قصة وبين السقوط في الانتهاكات المهنية؟

أحمد أبو حمد نشرت في: 25 مارس, 2021
الصحفي وامتحان "الوثائقي"

ما لم تحفز الأفلام الوثائقية المشاهد على "عمل شيء، أو توسيع مدارك المعرفة والفهم الإنسانية"، فإنه لا يضيف أي قيمة للممارسة الصحفية. البعض يعتقد أن صناعة الفيلم الوثائقي ليست مهمة، لذلك يسقطون في أخطاء، يحاول هذا المقال أن يرصد أبرزها خاصة التي تفتقر للحد الأدنى من لغة الوثائقي.

بشار حمدان نشرت في: 16 مارس, 2021
الصحفي.. والضريبة النفسية المنسية

في مرحلة ما، تتشابه مهام الصحفي والأخصائي النفسي الذي يستمع لمختلف القصص ويكون أول من يحلل أحداثها لكن عليه أن يحافظ على مسافة منها وألا ينسلخ عن إنسانيته في ذات الوقت. في هذا المقال، تقدم الزميلة أميرة زهرة إيمولودان مجموعة من القراءات والتوصيات الموجهة للصحفيين للاعتناء بصحتهم النفسي.

أميرة زهرة إيمولودان نشرت في: 14 مارس, 2021
فيسبوك بلا أخبار في أستراليا.. عن حرب العائدات التي اشتعلت

استيقظ مستخدمو فيسبوك في أستراليا، صباح اليوم الأربعاء، على "فيسبوك دون أخبار"؛ حيث قررت شركة فيسبوك منع مستخدميها في أستراليا من مشاهدة أو نشر الأخبار على منصته.

محمد خمايسة نشرت في: 18 فبراير, 2021
العمل الصحفي الحرّ في الأردن.. مقاومة لإثبات الوجود

أظهرت نتائج الرصد تحيزًا كبيرا إلى الرواية الرسميّة الحكوميّة في تلقي المعلومات وبثها، حتى تحوّلت الحكومة من خلال الناطق الإعلامي والوزراء المعنيين وكبار الموظفين في الوزارات ذات الاختصاص، إلى مصادر محددة للمعلومات التي تتولى وسائل الإعلام تلقيها وبثها.

هدى أبو هاشم نشرت في: 29 ديسمبر, 2020
المبلّغون عن المخالفات.. الحبر السري لمهنة الصحافة

أدى ظهور ما يسمى "المبلغون عن الفساد" إلى إحداث تغيير جوهري في الممارسة الصحافية، فطرحت قضايا جديدة مثل أخلاقيات المهنة وحماية المصادر وتدقيق المعطيات التي يقدمها عادة موظفون في دوائر حكومية.

كوثر الخولي نشرت في: 14 ديسمبر, 2020
صحفيات على خطوط النار

لم يُسأل الصحفيون الرجال يوما وهم يستعدون لتغطية مناطق النزاع: يجب أن تفكر قبل الذهاب.. لديك أطفال، لكنهم يسألون النساء بثوب الناصحين، رغم أن جدارتهن في المناطق المشتعلة لا تحتاج إلى دليل.

نزار الفراوي نشرت في: 2 ديسمبر, 2020
التمويل الأجنبي للصحافة العربية.. مداخل للفهم

التمويل الأجنبي للمؤسسات الإعلامية العربي ليس شرا كله وليس خيرا كله. بعيدا عن التوجه المؤامراتي الذي يواجه به نظرا لأنه أصبح خارج سيطرة السلطة لابد أن يطرح السؤال الكبير: هل تفرض الجهات الممولة أجندات قد تؤثر على التوجهات التحريرية وتضرب في العمق بمصداقية وموضوعية العمل الصحفي؟

مجلة الصحافة نشرت في: 30 نوفمبر, 2020
"هذا ليس فيلمًا".. عن قصة روبرت فيسك

"يجب أن تبحث عن الحقيقة في الميدان"، هذه كانت وصية روبرت فيسك الأخيرة التي خلدها "هذا ليس فيلما" للمخرج بونغ تشانغ. يروي فيسك قصته مع الراغبين في إخفاء الحقيقة وتبني رواية واحدة هي رواية الغرب دون تمحيص ودون مساءلة السلطات.

شفيق طبارة نشرت في: 29 نوفمبر, 2020
الانتخابات الأميركية واستطلاعات الرأي.. النبوءة القاصرة

مع بداية ظهور أرقام التصويت في الانتخابات الأميركية، كانت صورة النتائج النهائية تزداد غموضاً، وبدا أن استطلاعات الرأي التي ركنت إليها الحملات الانتخابية والمؤسسات الإعلامية محل تساؤل وجدل. فأين أصابت وأين أخفقت؟

أيوب الريمي نشرت في: 8 نوفمبر, 2020
ذاكرة الزلزال.. الكتابة عن الكارثة

في العام 2004 ضرب زلزال عنيف مدينة الحسيمة شمالي المغرب.. زار كاتب المقال المدينة المنكوبة ليؤمّن تغطية صحفية، باحثا عن قصص إنسانية متفرّدة.

نزار الفراوي نشرت في: 6 أغسطس, 2020
صحافة الهجرة التي ولدت من رحم كورونا

في مواجهة سردية اليمين المتطرف، كان لابد من صوت إعلامي مختلف ينتشل المهاجرين العرب من الأخبار المزيفة وشح المعلومات حول انتشار فيروس كورونا رغم الدعم المالي المعدوم.

أحمد أبو حمد نشرت في: 23 أبريل, 2020
أفلام ومسلسلات يجب على الصحفيين مشاهدتها في Netflix

في هذه المادة نجمع لكم عددا من الأفلام والمسلسلات الصادرة مؤخرا، والتي تعالج أحداثا سياسية وتاريخية بمقاربة تفيد الصحفيين حول العالم، والموجودة عبر خدمة Netflix. هذه الأفلام والمسلسلات لا يتحدث معظمها عن الصحافة بشكل مباشر، إنما تستعرض أحداثا وقضايا تهم الصحفيين حول العالم، كما تثير لديهم العديد من التساؤلات حول تحديات الصحافة في العصر الحالي، وكذلك تؤمن لهم مخزونا جيدا من الأفكار التي يمكنهم تطويرها في قصص صحفية. 

محمد خمايسة نشرت في: 26 مارس, 2020
الصحافة في الصومال.. "موسم الهجرة" إلى وسائل التواصل الاجتماعي

من تمجيد العسكر والمليشيات إلى التحوّل إلى سلطة حقيقية، عاشت الصحافة الصومالية تغيرات جوهرية انتهت بانتصار الإعلام الرقمي الذي يواجه اليوم معركة التضليل والإشاعة، والاستقلالية عن أمراء الحرب والسياسة.

الشافعي أبتدون نشرت في: 23 فبراير, 2020
هل طبّع "الصحفيون المواطنون" مع الموت؟

الموت كان يداهم الناس، لكن المصورين كانوا مهووسين بالتوثيق بدل الإنقاذ. لقد أعاد مشهد احتراق طفلة في شقتها أمام عدسات المصورين دون أن يبادر أحد إلى إنقاذ حياتها، نقاش أدوار" المواطن الصحفي" إلى الواجهة: هل يقتصر دورهم على التوثيق ونقل الوقائع للرأي العام، أم ينخرطون في إنقاذ أرواح تقترب من الموت؟

محمد أكينو نشرت في: 2 فبراير, 2020
يوميات صحفي رياضي في كابل (1)

الطريق إلى كابل ولو في مهمة رياضية، ليست مفروشة بالنوايا الحسنة. صحفي سابق لدى قناة "بي إن سبورتس" الرياضية، زار أفغانستان لتغطية مباراة دولية في كرة القدم، لكنه وجد نفسه في دوامة من الأحداث السياسية.. من المطار إلى الفندق إلى شوارع كابل وأزقتها، التقى قناصي الجيش الأميركي، وكتب هذه المشاهدات التي تختصر قصة بلد مزقته الحرب.

سمير بلفاطمي نشرت في: 26 يناير, 2020
معركة الصحافة مع أنوف السياسيين الطويلة جدًّا

يخوض الصحفيون في الأعوام الأخيرة، واحدة من أشرس معاركهم ضد تصريحات السياسيين الكاذبة. فما هي الأدوات التي استعد بها الصحفيون لمواجهة هذه الموجة من تزييف الحقائق؟

محمد خمايسة نشرت في: 10 ديسمبر, 2019