Caught between warring factions - life as a journalist in Cameroon

Cameroon Journalism outside
DOUALA, CAMEROON - Demonstrators carry banners as they take part in a march voicing their opposition to independence or more autonomy for the anglophone regions on October 1, 2017. The banners read: "I am not francophone" and "I am not anglophone" [Joel Kouam/Reuters]

Caught between warring factions - life as a journalist in Cameroon

Cameroon’s anglophone crisis has resulted in large parts of the country becoming no-go zones for reporters who must find other ways to do their jobs

 

“The best journalist is one who is alive” is the mantra Emmanuel Bah Tokoh, 48, manager of CBC Radio in Bamenda, repeats to himself each time he’s invited to cover a political event in northwest Cameroon. The phrase is a reminder to himself that it is probably best to decline the request. After all, no one wants to go to cover an event and end up being abducted or falling into the “wrong hands”.

For the past five years and counting, the Northwest and Southwest regions have been witnessing an armed conflict known as the “anglophone Crisis” - a conflict between Cameroon’s government and separatist movements. As the crisis has dragged on, covering events with any political connection has become next to impossible for most journalists.

The conflict, which started in 2016 when teachers and lawyers went on strike in protest at the conditions of the anglophone minority in a Francophone-dominated country, has since morphed into open warfare.

Cameroon Journalism 1
YAOUNDE, CAMEROON - A soldier stands guard outside a polling station where Cameroon's Incumbent President Paul Biya of the Cameroon People's Democratic Movement party, casts his vote during the Presidential elections on Sunday October 7, 2018. [Sunday Alamba/AP]

As in any conflict, doing their jobs has become a dilemma for journalists. Often, one or other of the two sides views them as a party to the other, which can be dangerous. 

As a result, journalists commonly face being kidnapped by the separatist movement or arrested by government forces for reporting on the conflict between the two sides - doing their jobs.

Jean-Marie Ngongsong, journalist and radio operator at UBa Voice in Bamenda, shares his experience of working during the crisis. “I reported everything without fear before the advent of the crisis in 2016. I had access to news sources with ease and went about my work with zest. Since its escalation into an armed conflict with heavy militarisation of the region, fear of arrest and kidnapping has placed a chokehold on my work,” 

Besides the fear of arrest, anti-terrorism laws have also added to the burden of journalists, adds Ngongsong. 

Fear of arrest and kidnapping has placed a choke-hold on my work

Jean-Marie Ngongsong, Cameroonian journalist

 

Adopted by parliament and subsequently enacted by Paul Biya, Cameroon’s President, in 2014, the law seeks to suppress all acts of terrorism. However, Section 9 of the law punishes anyone who “makes or publishes a false statement or defamatory report” and carries punishment of imprisonment of up to 20 years. 

Critics say criminalising journalistic “offences” is little more than a move to kill dissent in a country brandishing democracy as the basis of its republic.

According to Reporters Without Borders (RSF), Cameroon is one of the most dangerous countries for journalists who operate in a hostile and precarious environment. Indeed, it is ranked 180 in RSF’s World Press Freedom index in 2022, out of 180 countries analysed.

The 2022 ranking is a drastic drop from its position at 135 in 2021.

Cameroon Journalism 2
YAOUNDE, CAMEROON - A motorcade of supporters of the Social Democratic Front opposition party presidential candidate Joshua Osih take part in a rally before the presidential election which anglophone separatists were threatening to disrupt [Sunday Alamba/AP]

RSF says with one of the richest media landscapes in Africa, it’s impossible for media outlets in Cameroon to adopt a critical and independent editorial policy without being exposed to significant threat and harassment, if their reporting is deemed to jeopardise the interests of the government.

In Cameroon’s northwest and southwest regions, the already volatile atmosphere due to the armed conflict, plus the hardline anti-terrorism laws make for a near-impossible environment for journalism.

Most journalists end up self-censoring to stay safe, says Ngongsong. “I simply practise self-censorship. But that deprives the audience of objective, balanced, fair, and accurate reporting,” he adds.

‘I’ve been forced to become biased’

Handerson Bonkung, editor-in-chief at Cameroon Baptist Convention Health Services’ communications department, says his work as a reporter before the crisis was easier, freer and more fluid. “However, today, my job has been affected in two key ways; the scope of our coverage has been drastically limited, compromising our publication’s goal of covering all areas where we are based. Secondly, I’ve been forced to become ‘biased’ - in covering only accessible stations, leaving out enclaved areas in dire need of exposure and visibility.”

Cameroon Baptist Convention Health Services is a not-for-profit, faith-based health provider, located in seven of Cameroon’s 10 regions. Journalists who work at the organisation’s communications unit in Bamenda - the capital of the Northwest Region - need to regularly visit network of hospitals and health centres in the seven regions for newsgathering for its monthly publication.

Cameroon is one of the most dangerous countries for journalists who operate in a hostile and precarious environment. It is ranked 180 in RSF’s World Press Freedom index in 2022, out of 180 countries 

 

“In the northwest, where most of these hospitals and health centres are based, movements are often impeded in ‘ghost towns’ (those which have been locked down because of violence, where everyone must remain indoors), and by barricades and crossfires that last for days, distorting our publication cycle. This has been our fate for the past five years and counting,” says Handerson. 

Cameroon Journalism 6
BUEA, CAMEROON - A woman walks past Cameroonian elite Rapid Intervention Battalion members in their military vehicle during a patrol in the city in the anglophone Southwest Region on October 4, 2018 [Zohra Bensemra/Reuters]

Labelled an ‘Amba’ journalist

News sources are an important part of any story. They provide journalists with knowledge about events, places and trends needed for news reports. The reliability of news sources enables journalists to build trust with their readers and viewers. But, in a scenario where sources are severely restricted, how can journalists build trust with their audiences or gain additional knowledge for their stories?

Carine Tosam, a journalist at Cameroon Radio Television (CRTV), a state-controlled broadcast station, says reporting news in the Northwest Region has become very challenging. Access to information is difficult. Most people - journalists’ prime sources - don’t want to grant interviews about certain topics because they fear repercussions from the warring factions in the area.

“Constant rejections to interview requests often push one to ‘kill’ a very significant and newsworthy story because I don’t want to be one-sided. In other cases, I drop some stories because I can’t cite information from suspected armed groups if they’re not recognised, else I’ll be labelled an ‘Amba Journalist’,” says Tosam.

“Amba” is the name for the separatist militia groups who demand the creation of a new state of Southern Cameroon into a yet-to-be-created republic they call ‘Ambazonia’.

No Access to news

Ngongsong, like Tosam, says news sources have dried up in these regions. The massive internal displacement of people to safe havens in other regions in the country is to be blamed.

Cameroon Journalism 3
BUEA, CAMEROON - A Cameroonian elite Rapid Intervention Battalion member patrols the city in the anglophone Southwest Region on October 4, 2018 [Zohra Bensemra/Reuters]

They say besides news sources being severely restricted, access to most areas where journalists could get first-hand information is also a huge problem.

“It’s an uphill task in some areas and when you do brave the odds, your life might just be on the line,” says Tosam. “I vividly remember covering an event in Bafut, one of the areas hard hit by armed conflict. Before I got to the event venue, I was welcomed by deafening gunshots - which is what happens there all the time, when government forces and separatist fighters are shooting at each other. That experience alone caused me fear.

“Since then there are places I won't go on coverage because I don't want to be targeted,” she adds.

I simply practise self-censorship. But that deprives the audience of objective, balanced, fair, and accurate reporting

Jean-Marie Ngongsong, Cameroonian journalist

 

Ngongsong, for his part, says harassment at both military and separatist checkpoints is another ordeal that limits access to some areas for journalists.

In addition to interviewees, events are an important source of information for journalists. Unfortunately, in the Northwest and Southwest regions, events have become a source of danger for all attendees, not just journalists. Covering political and government-organised events there is putting your life at risk.

Separatist fighters often place “injunctions” on government-led events, with any attendee regarded as siding with the government - even neutral observers. 

Working under lockdown

At the time of putting this report together, preparations for the country’s National Day on May 20 were being made. But in the Northwest and Southwest regions, a one-week lockdown had been imposed by separatist fighters, who oppose the event.

Being under lockdown-by-separatists usually means all commercial activities, including all transportation, grind to a halt. This makes it extremely hard to get around for anyone other than government officials travelling in armoured vehicles.

Cameroon Journalism 4
BUEA, CAMEROON - A Cameroonian elite Rapid Intervention Battalion member walks past a burnt car while on patrol in the city in the anglophone Southwest Region on October 4, 2018 [Zohra Bensemra/Reuters]

Carine Tosam has experience of trying to do her job during lockdowns - it’s not an easy ride. “There were days I trekked long distances from a workday because lockdowns were observed and there was no available means of transport. Moving around on empty streets also exposes you to stray bullets and kidnapping.”

Handerson says one job which involved driving to Banso, Mbingo and Ndu - all known as areas for militia operations - was a nightmare. “We met nine checkpoints set up by non-state armed groups and seven by the regular army on a single stretch, only a few metres apart. The look on their faces was frightful, I was not comfortable telling them I’m a journalist but they insisted.

I’ve been forced to become ‘biased’ - covering only accessible stations, leaving out enclaved areas in dire need of exposure and visibility

Handerson Bonkung, editor-in-chief at Cameroon Baptist Convention Health Services

 

“During one of the daring trips to Banso, at a checkpoint after realising I was a journalist, one of the hefty non-state armed soldiers - at gunpoint - asked me to go report to ‘Mr Biya’ and the UN (United Nations) exactly what I came and saw so that they might put an end to the war. On my return, I was held for about an hour, and my luggage was ransacked with the threat of abduction.

“While there, my fear was what if the military showed up at some point? Our lives would have been at risk as has been the case with many caught between military and non-state armed group clashes,” he adds.

Unwavering against all odds

Mimi Mefo Takambou is one of Cameroon’s journalists who has been jailed without charges for reporting on the country’s anglophone crisis and unrest. She was called to appear before the military legal body in 2018. Shortly after appearing, she was taken to the New Bell Prison. 

Mimi was accused of publishing false information about clashes between the army and separatist militia. Also, for relaying a tweet about the killing of Charles Wesco, an American Missionary killed in Bambui, by the Cameroon Army. 

Cameroon Journalism 5
BUEA, CAMEROON - A female gendarme is pictured near the city of Buea in the anglophone Southwest Region on October 4, 2018 [Zohra Bensemra/Reuters]

Though released a few days later, journalists say her arrest was a clear attack on press freedom and a move to silence the role of the media in society; that of telling the truth.

Despite the difficulties, journalists in Cameroon have remained unwavering in this role. Tosam says: “I do my best to get both sides of the story, and where it’s impossible to get both sides of the story, I drop the story. It’s better not to report than to report half-truths or misleading information.” 

Ngongsong says remaining impartial as a journalist in the current armed conflict is difficult. “I’ve tried to but it’s difficult because of administrative ‘red tapes’ everywhere. Government news sources prefer only to grant interviews to state media. Also, the anti-terrorism law does not permit one to talk to separatists. So reporting effectively in an atmosphere where information is in a stranglehold is challenging.”

Contrary to Ngongsong, however, Handerson says: “I’ve not been influenced much in my reporting. I’ve tried to maintain an objective and balanced approach. I’ve reported how our services have been affected, just as much. No more, no less!”

It’s a tricky balance to achieve. But the survival of quality journalism is in doubt if the situation remains as it is now. Right now, it takes journalists worth their weight in gold to rise above the status quo to let the world see what is happening to lives in Cameroon, as well as to a profession that has truth at its core.

 

المزيد من المقالات

حذار من الصحفيين الناشطين!

تقود الحماسة الصحفية في بعض الأحيان أثناء الحروب والأزمات إلى تبني ثنائية: الأشرار والأخيار رغم ما تنطوي عليه من مخاطر مهنية. إرضاء المتابعين لم يكن يوما معيارا لصحافة جيدة.

إيليا توبر نشرت في: 7 أغسطس, 2022
الحياة مقابل الحقيقة.. ضريبة الصحافة في فلسطين

يشبه الصحفيون الفلسطينيون المشتغلون بالميدان أبطال رواية "رجال في الشمس" لغسان كنفاني، فهم معرضون لـ "الاختناق" و"القتل البطيء والسريع" والملاحقات والتهديد المعنوي، فقط لأنهم ينقلون للعالم حقيقة محتل عنصري يحاول أن يبني شرعيته بالقوة والسلاح. هذه قصة صحفيين فلسطينيين دفعوا حياتهم دفاعا عن الحقيقة.

هدى أبو هاشم نشرت في: 5 يونيو, 2022
الحسابات الإخبارية على المنصات الرقمية بعمان.. هل هي مهنية؟

القضايا الحقيقية للمواطنين في عمان لا تناقشها وسائل الإعلام التقليدية، بل الحسابات الإخبارية على وسائل التواصل الاجتماعي. في ظرف سنوات قليلة، بنت هذه الحسابات جمهورها، وامتلكت القدرة على التأثير وسط انتقادات حادة توجه إليها بانتهاك المعايير الأخلاقية والمهنية.

سمية اليعقوبي نشرت في: 6 مارس, 2022
يوميات الصحفي الفلسطيني على خط النار

بعضهم قصفت مقراتهم، والبعض الآخر تركوا عائلاتهم ليدحضوا السردية الإسرائيلية، أما البعض الآخر فقد اختاروا أن يشتغلوا على القصص الإنسانية كي لا يتحول الضحايا إلى مجرد أرقام.... هي قصص صحفيين فلسطينيين يشتغلون تحت النار.

ميرفت عوف نشرت في: 20 مايو, 2021
الرواية الفلسطينية في بث حي على إنستغرام

بينما كانت بعض القنوات التلفزيونية تساوي بين الضحية والجلاد في أحداث القدس، كان مؤثرون ونشطاء صحفيون يقدمون الرواية الفلسطينية للعالم. لقد تحولت المنصات الرقمية، رغم كل التضييق، إلى موجه للقرارات التحريرية، وإلى مصدر رئيسي للتحقق مما يجري على الأرض.

مجلة الصحافة نشرت في: 9 مايو, 2021
حينما تتعالى الصِّحافةُ السودانية على آلام المستضعَفين

بينما الشّارعُ السّودانيُّ يغلي بسبب انتشار الفقر، وبينما تتّسعُ دائرةُ التّهميش، تُصِرُّ الصِّحافةُ السّودانيّةُ على التَّشاغُل بتغطية شؤون "النُّخبة"؛ بعيدًا عن قصص الفقر في المدن والأرياف.

سيف الدين البشير أحمد نشرت في: 31 مارس, 2021
التسريبات في تونس.. الصحافة تدخل "الغرف المظلمة"

تحول جزء من الصحافة التونسية إلى فضاء للتسريبات والتسريبات المضادة، لكن نادرا ما طرح السؤال عن المعايير الأخلاقية والمهنية في التحقق منها، ومدى ملاءمتها للمصلحة العامة..

أمين بن مسعود نشرت في: 28 مارس, 2021
أطفال مخيم الهول في عين الحدث.. شيطنة الضحايا

في مخيم الهول، ظهرت صحفية تطارد أطفالا وتنعتهم بتسميات وصفها بعض الأكاديميين أنها منافية لأخلاقيات المهنة. كيف يتعامل الصحفيون مع الأطفال؟ ولماذا يجب أن يحافظوا على مبادئ الإنصاف واحترام خصوصيات الأفراد والحق في الصورة؟ وماهو الحد بين السعي لإثبات قصة وبين السقوط في الانتهاكات المهنية؟

أحمد أبو حمد نشرت في: 25 مارس, 2021
الصحفي وامتحان "الوثائقي"

ما لم تحفز الأفلام الوثائقية المشاهد على "عمل شيء، أو توسيع مدارك المعرفة والفهم الإنسانية"، فإنه لا يضيف أي قيمة للممارسة الصحفية. البعض يعتقد أن صناعة الفيلم الوثائقي ليست مهمة، لذلك يسقطون في أخطاء، يحاول هذا المقال أن يرصد أبرزها خاصة التي تفتقر للحد الأدنى من لغة الوثائقي.

بشار حمدان نشرت في: 16 مارس, 2021
الصحفي.. والضريبة النفسية المنسية

في مرحلة ما، تتشابه مهام الصحفي والأخصائي النفسي الذي يستمع لمختلف القصص ويكون أول من يحلل أحداثها لكن عليه أن يحافظ على مسافة منها وألا ينسلخ عن إنسانيته في ذات الوقت. في هذا المقال، تقدم الزميلة أميرة زهرة إيمولودان مجموعة من القراءات والتوصيات الموجهة للصحفيين للاعتناء بصحتهم النفسي.

أميرة زهرة إيمولودان نشرت في: 14 مارس, 2021
فيسبوك بلا أخبار في أستراليا.. عن حرب العائدات التي اشتعلت

استيقظ مستخدمو فيسبوك في أستراليا، صباح اليوم الأربعاء، على "فيسبوك دون أخبار"؛ حيث قررت شركة فيسبوك منع مستخدميها في أستراليا من مشاهدة أو نشر الأخبار على منصته.

محمد خمايسة نشرت في: 18 فبراير, 2021
العمل الصحفي الحرّ في الأردن.. مقاومة لإثبات الوجود

أظهرت نتائج الرصد تحيزًا كبيرا إلى الرواية الرسميّة الحكوميّة في تلقي المعلومات وبثها، حتى تحوّلت الحكومة من خلال الناطق الإعلامي والوزراء المعنيين وكبار الموظفين في الوزارات ذات الاختصاص، إلى مصادر محددة للمعلومات التي تتولى وسائل الإعلام تلقيها وبثها.

هدى أبو هاشم نشرت في: 29 ديسمبر, 2020
المبلّغون عن المخالفات.. الحبر السري لمهنة الصحافة

أدى ظهور ما يسمى "المبلغون عن الفساد" إلى إحداث تغيير جوهري في الممارسة الصحافية، فطرحت قضايا جديدة مثل أخلاقيات المهنة وحماية المصادر وتدقيق المعطيات التي يقدمها عادة موظفون في دوائر حكومية.

كوثر الخولي نشرت في: 14 ديسمبر, 2020
صحفيات على خطوط النار

لم يُسأل الصحفيون الرجال يوما وهم يستعدون لتغطية مناطق النزاع: يجب أن تفكر قبل الذهاب.. لديك أطفال، لكنهم يسألون النساء بثوب الناصحين، رغم أن جدارتهن في المناطق المشتعلة لا تحتاج إلى دليل.

نزار الفراوي نشرت في: 2 ديسمبر, 2020
التمويل الأجنبي للصحافة العربية.. مداخل للفهم

التمويل الأجنبي للمؤسسات الإعلامية العربي ليس شرا كله وليس خيرا كله. بعيدا عن التوجه المؤامراتي الذي يواجه به نظرا لأنه أصبح خارج سيطرة السلطة لابد أن يطرح السؤال الكبير: هل تفرض الجهات الممولة أجندات قد تؤثر على التوجهات التحريرية وتضرب في العمق بمصداقية وموضوعية العمل الصحفي؟

مجلة الصحافة نشرت في: 30 نوفمبر, 2020
"هذا ليس فيلمًا".. عن قصة روبرت فيسك

"يجب أن تبحث عن الحقيقة في الميدان"، هذه كانت وصية روبرت فيسك الأخيرة التي خلدها "هذا ليس فيلما" للمخرج بونغ تشانغ. يروي فيسك قصته مع الراغبين في إخفاء الحقيقة وتبني رواية واحدة هي رواية الغرب دون تمحيص ودون مساءلة السلطات.

شفيق طبارة نشرت في: 29 نوفمبر, 2020
الانتخابات الأميركية واستطلاعات الرأي.. النبوءة القاصرة

مع بداية ظهور أرقام التصويت في الانتخابات الأميركية، كانت صورة النتائج النهائية تزداد غموضاً، وبدا أن استطلاعات الرأي التي ركنت إليها الحملات الانتخابية والمؤسسات الإعلامية محل تساؤل وجدل. فأين أصابت وأين أخفقت؟

أيوب الريمي نشرت في: 8 نوفمبر, 2020
ذاكرة الزلزال.. الكتابة عن الكارثة

في العام 2004 ضرب زلزال عنيف مدينة الحسيمة شمالي المغرب.. زار كاتب المقال المدينة المنكوبة ليؤمّن تغطية صحفية، باحثا عن قصص إنسانية متفرّدة.

نزار الفراوي نشرت في: 6 أغسطس, 2020
صحافة الهجرة التي ولدت من رحم كورونا

في مواجهة سردية اليمين المتطرف، كان لابد من صوت إعلامي مختلف ينتشل المهاجرين العرب من الأخبار المزيفة وشح المعلومات حول انتشار فيروس كورونا رغم الدعم المالي المعدوم.

أحمد أبو حمد نشرت في: 23 أبريل, 2020
أفلام ومسلسلات يجب على الصحفيين مشاهدتها في Netflix

في هذه المادة نجمع لكم عددا من الأفلام والمسلسلات الصادرة مؤخرا، والتي تعالج أحداثا سياسية وتاريخية بمقاربة تفيد الصحفيين حول العالم، والموجودة عبر خدمة Netflix. هذه الأفلام والمسلسلات لا يتحدث معظمها عن الصحافة بشكل مباشر، إنما تستعرض أحداثا وقضايا تهم الصحفيين حول العالم، كما تثير لديهم العديد من التساؤلات حول تحديات الصحافة في العصر الحالي، وكذلك تؤمن لهم مخزونا جيدا من الأفكار التي يمكنهم تطويرها في قصص صحفية. 

محمد خمايسة نشرت في: 26 مارس, 2020
الصحافة في الصومال.. "موسم الهجرة" إلى وسائل التواصل الاجتماعي

من تمجيد العسكر والمليشيات إلى التحوّل إلى سلطة حقيقية، عاشت الصحافة الصومالية تغيرات جوهرية انتهت بانتصار الإعلام الرقمي الذي يواجه اليوم معركة التضليل والإشاعة، والاستقلالية عن أمراء الحرب والسياسة.

الشافعي أبتدون نشرت في: 23 فبراير, 2020
هل طبّع "الصحفيون المواطنون" مع الموت؟

الموت كان يداهم الناس، لكن المصورين كانوا مهووسين بالتوثيق بدل الإنقاذ. لقد أعاد مشهد احتراق طفلة في شقتها أمام عدسات المصورين دون أن يبادر أحد إلى إنقاذ حياتها، نقاش أدوار" المواطن الصحفي" إلى الواجهة: هل يقتصر دورهم على التوثيق ونقل الوقائع للرأي العام، أم ينخرطون في إنقاذ أرواح تقترب من الموت؟

محمد أكينو نشرت في: 2 فبراير, 2020
يوميات صحفي رياضي في كابل (1)

الطريق إلى كابل ولو في مهمة رياضية، ليست مفروشة بالنوايا الحسنة. صحفي سابق لدى قناة "بي إن سبورتس" الرياضية، زار أفغانستان لتغطية مباراة دولية في كرة القدم، لكنه وجد نفسه في دوامة من الأحداث السياسية.. من المطار إلى الفندق إلى شوارع كابل وأزقتها، التقى قناصي الجيش الأميركي، وكتب هذه المشاهدات التي تختصر قصة بلد مزقته الحرب.

سمير بلفاطمي نشرت في: 26 يناير, 2020
معركة الصحافة مع أنوف السياسيين الطويلة جدًّا

يخوض الصحفيون في الأعوام الأخيرة، واحدة من أشرس معاركهم ضد تصريحات السياسيين الكاذبة. فما هي الأدوات التي استعد بها الصحفيون لمواجهة هذه الموجة من تزييف الحقائق؟

محمد خمايسة نشرت في: 10 ديسمبر, 2019