Can you spot the fake news? Steering clear of conspiracies in science journalism

outside image
MELBOURNE, AUSTRALIA: Anti-vaccine protesters rally on January 08, 2022 in Melbourne, Australia. The movement has been driven in large part by conspiracies and fake news about the Coronavirus pandemic which has been circulated on social media. [Diego Fedele/Getty Images]

Can you spot the fake news? Steering clear of conspiracies in science journalism

The world is full of fake news, nowhere more so than when it comes to scientific issues, so science journalists must develop a keen sense of scepticism. We look at why it’s so important to keep a clear head and search out the facts.

 

In 2019, the website altmetric identified a paper written by four computer scientists as the most-discussed academic work of that year worldwide. 

This paper described how deepfake AI had been able to produce a video clip from a single still. 

 

Read more: How to do science journalism - and do it right

 

But the title: “Few-Shot Adversarial Learning of Realistic Neural Talking Head Models”, is practically incomprehensible to the average reader – never mind the content. The authors, writing for an expert audience, used a slew of opaque technical terms. 

Nonetheless, this paper, recast into more appropriate language, received widespread newspaper coverage. 

Fake 2
The academic paper on deepfake AI, which shone a light on how easy it is to create and disseminate fabricated images and fake news in today's world. [screenshot]

Audiences were drawn in by eye-catching headlines like “The Mona Lisa was brought to life in vivid detail by deepfake AI researchers at Samsung” and “Samsung deepfake AI could fabricate a video of you from a single profile pic.” 

As an audience, we are interested less in the achievements of researchers than we are in how they can be used. 

Deepfake technology is obviously attractive to security and intelligence agencies, and human beings more broadly tend to be quite willing to break the law when they know they can get away with it. 

In the age of fake news, it would be no surprise if a widely circulated video of a world figure caught in a compromising position turned out to be a fabrication. In fact, it has now been proven that technology can produce convincing clips of people saying things that they have never said.

Innovations of this kind are of more than just scientific or ivory-tower relevance. They have direct effects on our daily lives. You have probably seen the fabricated video of Mark Zuckerberg talking candidly about his power and influence as the owner of Facebook. 

The table below shows media circulation of the deepfake paper. It only includes science journalism, not traditional news stories.

fake 3

So at a time when the ‘evidence’ can be fabricated to such an extent, how can we tell whether something has been faked - indeed, how can we tell the conspiracy theories from the truth?

Let’s consider two important cases of our time - COVID-19 and the development of 5G internet technology.

It was called 'a biological weapon' - COVID-19

There has been a huge amount of coverage on COVID-19 in both the Arab World and elsewhere, with a concurrent marked spike in fake and misleading news. 

A study published on March 19, 2020, by the Center for Informed Democracy and Social-cybersecurity (IDeaS) at Carnegie Mellon University estimates that some 60 percent of US Twitter accounts discussing the coronavirus were, in fact, bots set up the previous February in order to disseminate fake content promoting conspiracy theories and the reopening of US society. 

These accounts targeted groups influential in public opinion formation – activists, minorities, and immigrants – by boosting dozens of misleading stories spread by 82 percent of real accounts. One of the main stories in this disinformation campaign focused on a theory that the virus was a biological weapon developed by hostile countries. 

The problem is not limited to the public, however. Government institutions are also important media sources. One of these institutions is the National Center for Medical Intelligence, which is responsible for the health of US military forces at home and abroad.

From the first weeks of the pandemic, US newspapers and news agencies have relied on this organisation as a trusted source, alongside the Centers for Disease Control and Prevention (CDC). 

The remarkable influence of US policy and national interests on what is published by these agencies is obvious, particularly given that most local media rely on US media to one extent or another in their coverage of international affairs. 

Fake 4
LONDON, UK: Protesters march during a "World Wide Rally For Freedom" protest on March 20, 2021. The protests, which had apparent links to the QAnon conspiracy-theory movement, were being held in cities across the globe on the same weekend, decrying both pandemic-era lockdown measures and COVID-19 vaccination campaigns. [Hollie Adams/Getty Images]

If the sort of fake news explosion we have seen recently is what is happening in the most powerful country in the world, what sort of chance do the rest of us have? 

The coronavirus pandemic is a scientific issue with great political, security, and economic ramifications, an issue in which fake news is a natural, predictable, even dominant phenomenon. 

The only way to address this phenomenon is to make sure the public is better informed. And the way to do this is through good science journalism.

There is another factor of great importance to coronavirus news-making. Traditional journalists are exposed on a daily basis to vast quantities of often negative news, but do not notice how this affects their own behaviour and mindset. 

This psychological effect naturally has implications for their work, for their choice of topics, and for the way they approach these topics. 

Emotional responses produce hasty or incomplete judgements or emotive language that says more about the writer’s state of mind than about reality. 

There has been a distinct uptick in intemperate headlines since the pandemic began. This problem can be solved, once again, by clear-headed journalists not obsessed with scoops and free from the influence of editorial policies often directly driven by politics. 

The importance of bold, objective and rigorous press coverage here is clear. And herein lies the importance of science journalism.

'A vast conspiracy' - 5G Internet 

Warnings about the supposed dangers of 5G networks had already spread like wildfire on social media and in traditional media worldwide when the coronavirus pandemic began and this development only fed the theory that these networks are part of a vast conspiracy. 

In late 2019, AFP published a report on the health risks associated with the new technology.

fake 5
BERLIN, GERMANY: A woman holds a sign accusing Germany's public broadcasters of spreading fake news as she marches with coronavirus sceptics, right-wing extremists and others in protest against coronavirus-related restrictions. [Sean Gallup/Getty Images]

You might expect that a piece from one of the oldest news agencies in the world would give you a clear and scientific answer to this sort of question, but this report would have disappointed you. 

Its closing lines told us that the French Agency for Food, Environmental and Occupational Health & Safety was set to conduct a study on the effects of 5G, which were to be completed by the end of 2020. 

And, although this report was published on the section of AFP’s website dedicated to fighting fake news and concerns a purely scientific topic, no clear answer was given to the question: How dangerous is 5G internet to human health? 

Arab and international news are replete with pieces on 5G internet and the fierce international competition for control of the new network infrastructure. But objective, scientific reporting is very thin on the ground.

A Google search, for example, gives us 3,840,000 results relating to 5G internet and its political impact, but only 436,000 on its health risks - and tens of thousands of the pieces in the latter category cannot be counted as science journalism in any sense. 

Activating a 5G network requires transmitters (transmission towers) to be set up in order to broadcast the high-frequency waves that carry the data. In all the countries that choose to adopt the new technology, transmitters will have to be put up in residential areas in order to provide the service. 

Fake 6
VIENNA, AUSTRIA: An activist holds up a sign reading '5G kills brain cells and bees! Boycott 5G!' at the Climate Kirtag portion of the R20 Austrian World Summit on May 28, 2019. Conspiracy theories about the effects of 5G on health were rife on the internet at the time. [Thomas Kronsteiner/Getty Images]

These transmitters are 1.2m tall and operate constantly at high frequencies. In 2017, 171 scientists from 36 different countries signed a petition warning of the possible negative effects of 5G on human health. This was based on an earlier petition, submitted to the UN by 220 scientists, which called for a range of measures to be taken to protect humans from the risks of “unsafe electromagnetic fields,” by which they meant the 5G frequency.

This petition stated that: “Numerous recent scientific publications have shown that EMF affects living organisms at levels well below most international and national guidelines. 

“Effects include increased cancer risk, cellular stress, increase in harmful free radicals, genetic damages, structural and functional changes of the reproductive system, learning and memory deficits, neurological disorders, and negative impacts on general well-being in humans. 

“Damage goes well beyond the human race, as there is growing evidence of harmful effects to both plant and animal life.” 

Is this enough to form a solid conclusion on the health risks of 5G? What has changed since it was first published? How did these scientists reach their conclusions? Who funded the studies that confirm or deny the existence of health risks? Are there measures that can be taken to counteract any possible dangers to human health? 

These are just some of the many questions someone interested in a scientific issue has to ask – and yet more evidence of the importance of specialised science journalism.

 

A version of this article appeared in the Al Jazeera Media Institute's publication, the Science Journalism Handbook

 

 

المزيد من المقالات

رصد وتفنيد التغطيات الصحفية المخالفة للمعايير المهنية في الحرب الحالية على غزة

في هذه الصفحة، سيعمد فريق تحرير مجلة الصحافة على جمع الأخبار التي تنشرها المؤسسات الصحفية حول الحرب الحالية على غزة التي تنطوي على تضليل أو تحيز أو مخالفة للمعايير التحريرية ومواثيق الشرف المهنية.

مجلة الصحافة نشرت في: 21 فبراير, 2024
يوميات صحفي فلسطيني تحت النار

فيم يفكر صحفي فلسطيني ينجو يوميا من غارات الاحتلال: في إيصال الصورة إلى العالم أم في مصير عائلته؟ وماذا حين يفقد أفراد عائلته: هل يواصل التغطية أم يتوقف؟ وكيف يشتغل في ظل انقطاع وسائل الاتصال واستحالة الوصول إلى المصادر؟

محمد أبو قمر  نشرت في: 3 ديسمبر, 2023
كيف يمكن لتدقيق المعلومات أن يكون سلاحًا ضد الرواية الإسرائيلية؟

في السابق كان من السهل على الاحتلال الإسرائيلي "اختطاف الرواية الأولى" وتصديرها إلى وسائل الإعلام العالمية المنحازة، لكن حرب غزة بينت أهمية عمل مدققي المعلومات الذين كشفوا زيف سردية قتل الأطفال وذبح المدنيين. في عصر مدققي المعلومات، هل انتهت صلاحية "الأكاذيب السياسية الكبرى"؟

حسام الوكيل نشرت في: 17 نوفمبر, 2023
انحياز صارخ لإسرائيل.. إعلام ألمانيا يسقط في امتحان المهنية مجدداً

بينما تعيش وسائل الإعلام الألمانية الداعمة تقليدياً لإسرائيل حالة من الهستيريا، ومنها صحيفة "بيلد" التي بلغت بها درجة التضليل على المتظاهرين الداعمين لفلسطين، واتهامهم برفع شعار "اقصفوا إسرائيل"، بينما كان الشعار الأصلي هو "ألمانيا تمول.. وإسرائيل تقصف". وتصف الصحيفة شعارات عادية كـ "فلسطين حرة" بشعارات الكراهية.

مجلة الصحافة نشرت في: 15 نوفمبر, 2023
استخدام الأرقام في تغطية الحروب.. الإنسان أولاً

كيف نستعرض أرقام الذين قتلهم الاحتلال الإسرائيلي دون طمس هوياتهم وقصصهم؟ هل إحصاء الضحايا في التغطية الإعلامية يمكن أن يؤدي إلى "السأم من التعاطف"؟ وكيف نستخدم الأرقام والبيانات لإبقاء الجمهور مرتبطا بالتغطية الإعلامية لجرائم الحرب التي ترتكبها إسرائيل في غزة؟

أروى الكعلي نشرت في: 14 نوفمبر, 2023
الصحافة ومعركة القانون الدولي لمواجهة انتهاكات الاحتلال الإسرائيلي

من وظائف الصحافة رصد الانتهاكات أثناء الأزمات والحروب، والمساهمة في فضح المتورطين في جرائم الحرب والإبادات الجماعية، ولأن الجرائم في القانون الدولي لا تتقادم، فإن وسائل الإعلام، وهي تغطي حرب إسرائيل على فلسطين، ينبغي أن توظف أدوات القانون الدولي لتقويض الرواية الإسرائيلية القائمة على "الدفاع عن النفس".

نهلا المومني نشرت في: 8 نوفمبر, 2023
هل يحمي القانون الدولي الصحفيين الفلسطينيين؟

لم يقتصر الاحتلال الإسرائيلي على استهداف الصحفيين، بل تجاوزه إلى استهداف عائلاتهم كما فعل مع أبناء وزوجة الزميل وائل الدحدوح، مراسل الجزيرة بفلسطين. كيف ينتهك الاحتلال قواعد القانون الدولي؟ وهل ترتقي هذه الانتهاكات إلى مرتبة "جريمة حرب"؟

بديعة الصوان نشرت في: 26 أكتوبر, 2023
منصات التواصل الاجتماعي.. مساحة فلسطين المصادرة

لم تكتف منصات التواصل الاجتماعي بمحاصرة المحتوى الفلسطيني بل إنها طورت برمجيات ترسخ الانحياز للرواية الإسرائيلية. منذ بداية الحرب على غزة، حجبت صفحات وحسابات، وتعاملت بازدواجية معايير مع خطابات الكراهية الصادرة عن الاحتلال.

إياد الرفاعي نشرت في: 21 أكتوبر, 2023
كيف يساعد التحقق من الأخبار في نسف رواية "الاحتلال" الإسرائيلي؟

كشفت عملية التحقق من الصور والفيديوهات زيف رواية الاحتلال الإسرائيلي الذي حاول أن يسوق للعالم أن حركة حماس أعدمت وذبحت أطفالا وأسرى. في هذا المقال تبرز شيماء العيسائي أهمية التحقق من الأخبار لوسائل الإعلام وللمواطنين الصحفيين وأثرها في الحفاظ على قيمة الحقيقة.

شيماء العيسائي نشرت في: 18 أكتوبر, 2023
"لسعات الصيف".. حينما يهدد عنوان صحفي حياة القرّاء

انتشر "خبر" تخدير نساء والاعتداء عليهن جنسيا في إسبانيا بشكل كبير، على وسائل التواصل الاجتماعي قبل أن تتلقفه وسائل الإعلام، ليتبين أن الخبر مجرد إشاعة. تورطت الصحافة من باب الدفاع عن حقوق النساء في إثارة الذعر في المجتمع دون التأكد من الحقائق والشهادات.

Ilya U. Topper
إيليا توبر Ilya U. Topper نشرت في: 30 يوليو, 2023
كيف نستخدم البيانات في رواية قصص الحرائق؟

كلما اشتد فصل الصيف تشتعل الحرائق في أماكن مختلفة من العالم مخلفة كلفة بشرية ومادية كبيرة. يحتاج الصحفيون، بالإضافة إلى المعرفة المرتبطة بالتغير المناخي، إلى توظيف البيانات لإنتاج قصص شريطة أن يكون محورها الإنسان.

أروى الكعلي نشرت في: 25 يوليو, 2023
انتفاضة الهامش على الشاشات: كيف تغطي وسائل الإعلام الفرنسية أزمة الضواحي؟

اندلعت احتجاجات واسعة في فرنسا بعد مقتل الشاب نائل مرزوق من أصول مغاربية على يدي الشرطة. اختارت الكثير من وسائل الإعلام أن تروج لأطروحة اليمين المتشدد وتبني رواية الشرطة دون التمحيص فيها مستخدمة الإثارة والتلاعب بالمصادر.

أحمد نظيف نشرت في: 16 يوليو, 2023
كيف حققت في قصة اغتيال والدي؟ 

لكل قصة صحفية منظورها الخاص، ولكل منها موضوعها الذي يقتفيه الصحفي ثم يرويه بعد البحث والتقصّي فيه، لكن كيف يكون الحال حين يصبح الصحفي نفسه ضحية لحادثة فظيعة كاغتيال والده مثلا؟ هل بإمكانه البحث والتقصّي ثم رواية قصته وتقديمها كمادة صحفية؟ وأي معايير تفرضها أخلاقيات الصحافة في ذلك كله؟ الصحفية الكولومبية ديانا لوبيز زويلتا تسرد قصة تحقيقها في مقتل والدها.

ديانا لوبيز زويلتا نشرت في: 11 يونيو, 2023
عن أخلاقيات استخدام صور الأطفال مرة أخرى

في زمن الكوارث والأزمات، ماهي المعايير الأخلاقية التي تؤطر نشر صور الأطفال واستعمالها في غرف الأخبار؟ هل ثمة مرجعية تحريرية ثابتة يمكن الاحتكام عليها أم أن الأمر يخضع للنقاش التحريري؟

مجلة الصحافة نشرت في: 9 فبراير, 2023
حذار من الصحفيين الناشطين!

تقود الحماسة الصحفية في بعض الأحيان أثناء الحروب والأزمات إلى تبني ثنائية: الأشرار والأخيار رغم ما تنطوي عليه من مخاطر مهنية. إرضاء المتابعين لم يكن يوما معيارا لصحافة جيدة.

Ilya U. Topper
إيليا توبر Ilya U. Topper نشرت في: 7 أغسطس, 2022
الحياة مقابل الحقيقة.. ضريبة الصحافة في فلسطين

يشبه الصحفيون الفلسطينيون المشتغلون بالميدان أبطال رواية "رجال في الشمس" لغسان كنفاني، فهم معرضون لـ "الاختناق" و"القتل البطيء والسريع" والملاحقات والتهديد المعنوي، فقط لأنهم ينقلون للعالم حقيقة محتل عنصري يحاول أن يبني شرعيته بالقوة والسلاح. هذه قصة صحفيين فلسطينيين دفعوا حياتهم دفاعا عن الحقيقة.

هدى أبو هاشم نشرت في: 5 يونيو, 2022
الحسابات الإخبارية على المنصات الرقمية بعمان.. هل هي مهنية؟

القضايا الحقيقية للمواطنين في عمان لا تناقشها وسائل الإعلام التقليدية، بل الحسابات الإخبارية على وسائل التواصل الاجتماعي. في ظرف سنوات قليلة، بنت هذه الحسابات جمهورها، وامتلكت القدرة على التأثير وسط انتقادات حادة توجه إليها بانتهاك المعايير الأخلاقية والمهنية.

سمية اليعقوبي نشرت في: 6 مارس, 2022
يوميات الصحفي الفلسطيني على خط النار

بعضهم قصفت مقراتهم، والبعض الآخر تركوا عائلاتهم ليدحضوا السردية الإسرائيلية، أما البعض الآخر فقد اختاروا أن يشتغلوا على القصص الإنسانية كي لا يتحول الضحايا إلى مجرد أرقام.... هي قصص صحفيين فلسطينيين يشتغلون تحت النار.

ميرفت عوف نشرت في: 20 مايو, 2021
الرواية الفلسطينية في بث حي على إنستغرام

بينما كانت بعض القنوات التلفزيونية تساوي بين الضحية والجلاد في أحداث القدس، كان مؤثرون ونشطاء صحفيون يقدمون الرواية الفلسطينية للعالم. لقد تحولت المنصات الرقمية، رغم كل التضييق، إلى موجه للقرارات التحريرية، وإلى مصدر رئيسي للتحقق مما يجري على الأرض.

مجلة الصحافة نشرت في: 9 مايو, 2021
حينما تتعالى الصِّحافةُ السودانية على آلام المستضعَفين

بينما الشّارعُ السّودانيُّ يغلي بسبب انتشار الفقر، وبينما تتّسعُ دائرةُ التّهميش، تُصِرُّ الصِّحافةُ السّودانيّةُ على التَّشاغُل بتغطية شؤون "النُّخبة"؛ بعيدًا عن قصص الفقر في المدن والأرياف.

سيف الدين البشير أحمد نشرت في: 31 مارس, 2021
التسريبات في تونس.. الصحافة تدخل "الغرف المظلمة"

تحول جزء من الصحافة التونسية إلى فضاء للتسريبات والتسريبات المضادة، لكن نادرا ما طرح السؤال عن المعايير الأخلاقية والمهنية في التحقق منها، ومدى ملاءمتها للمصلحة العامة..

أمين بن مسعود نشرت في: 28 مارس, 2021
أطفال مخيم الهول في عين الحدث.. شيطنة الضحايا

في مخيم الهول، ظهرت صحفية تطارد أطفالا وتنعتهم بتسميات وصفها بعض الأكاديميين أنها منافية لأخلاقيات المهنة. كيف يتعامل الصحفيون مع الأطفال؟ ولماذا يجب أن يحافظوا على مبادئ الإنصاف واحترام خصوصيات الأفراد والحق في الصورة؟ وماهو الحد بين السعي لإثبات قصة وبين السقوط في الانتهاكات المهنية؟

أحمد أبو حمد نشرت في: 25 مارس, 2021
الصحفي وامتحان "الوثائقي"

ما لم تحفز الأفلام الوثائقية المشاهد على "عمل شيء، أو توسيع مدارك المعرفة والفهم الإنسانية"، فإنه لا يضيف أي قيمة للممارسة الصحفية. البعض يعتقد أن صناعة الفيلم الوثائقي ليست مهمة، لذلك يسقطون في أخطاء، يحاول هذا المقال أن يرصد أبرزها خاصة التي تفتقر للحد الأدنى من لغة الوثائقي.

بشار حمدان نشرت في: 16 مارس, 2021
الصحفي.. والضريبة النفسية المنسية

في مرحلة ما، تتشابه مهام الصحفي والأخصائي النفسي الذي يستمع لمختلف القصص ويكون أول من يحلل أحداثها لكن عليه أن يحافظ على مسافة منها وألا ينسلخ عن إنسانيته في ذات الوقت. في هذا المقال، تقدم الزميلة أميرة زهرة إيمولودان مجموعة من القراءات والتوصيات الموجهة للصحفيين للاعتناء بصحتهم النفسي.

أميرة زهرة إيمولودان نشرت في: 14 مارس, 2021