Investigative journalism: What should you investigate?

InvJour Outisde
The website of the investigative journalism unit ICIJ shows on a mobile phone. ICIJ is the International Consortium of Investigative Journalists and well known for The Panama Papers [Shutterstock]

Investigative journalism: What should you investigate?

In the first of our series on investigative journalism, we look at how journalists decide what to investigate

 

Investigative journalism focuses on one particular clear angle that can be proven or disproven through in-depth research and careful documentation conducted by the journalist and their team. It focuses not on isolated cases but on systemic failures and recurrent models, in order to establish the underlying causes, win justice for victims and put an end to violations. 

There are several different ways in which investigative journalists can get ideas for stories. The most important are: 

Intuition 

When the American journalist and editor of the Boston Globe, Marty Baron, read a report in 2001 about a priest sexually assaulting a child at a Catholic Church in Boston, something told him that this was not an isolated incident but a systematic cover-up of paedophile priests. This gut feeling led him and his ‘Spotlight’ team to conduct a ground-breaking investigation, for which they won a Pulitzer Prize in 2003, that showed that priests who had preyed on children were being protected by the church. 

IJ1
The Boston Globe's Spotlight team along with Boston Globe Editor Martin Baron (far right) celebrate as it was announced that the Globe staff had won the Pulitzer Prize for public service for their coverage of the Catholic Church abuse scandal, April 7, 2003 [Bill Greene/The Boston Globe via Getty Images]

Personal observation

Firas Al Taweel noticed that a Grand Cherokee driven by Fateh’s official spokesman Osama Qawamsi had a registration number beginning with 31, meaning that it had been exempted from import duty. This was the first clue in an investigation that demonstrated the systematic granting of illegal exemptions to prominent public figures, losing the Palestinian treasury huge quantities of tax money. 

Powers of observation and quick wits also helped Muhammad Shamma, who happened to hear some women in the street talking about a disabled girl who had had an operation to remove her womb. After introducing himself and asking some questions, he was shocked to discover that the operation had been conducted to protect the girl from rape. His investigation subsequently uncovered that many government hospitals were consistently conducting medically unnecessary hysterectomies. 

Personal sources 

A friend who worked in a Jordanian government orphanage told Majdolin Alan that child residents there were experiencing physical, sexual and verbal abuse. She and her colleague, Imad Rawashdeh, investigated the allegations, and months later were able to demonstrate that orphans were experiencing physical, sexual and emotional abuse both in and after leaving orphanages. The government tried to force Alan and Rawashdeh to reveal their sources in the courts, leading to a lengthy legal battle lasting many years and ending in their vindication. 

When a source provides a journalist with information that may spark an investigation, they must ask for detailed information. How did this happen? Where? When? Why? Who are the main people involved? If the answers given are convincing and logical, there might be an idea there. If not, it is no more than a rumour. 

Media 

This might include news, incomplete reports, obituaries pages, commercial announcements or social media.

A “lest we forget” Facebook page dedicated to the memories of Arab migrants who died in a truck found leaking blood on the border between Austria and Hungary in 2015 provided the initial impetus for the investigation that produced Al Jazeera’s film, Death Truck. The investigation showed that the victims had not suffocated, as the Austrian authorities claimed, but had been deliberately killed. The team’s follow-up led the Hungarian Prosecutor General to reopen the case and ultimately to charge nine people with murder and organised crime. 

IJ3
Migrants attend a candle light ceremony at a Budapest railway station in memory of refugees who died in a truck found in Austria, in Budapest, Hungary on August 28, 2015 [Laszlo Balogh/Reuters]

Open government sources

Government documents are a treasure trove of information. They include sources as diverse as the official gazette, the company register, parliamentary minutes, stock market announcements, property and land registries, court judgements, tendering documents, lists of people who have been granted or stripped of citizenship. 

In 2016, a journalist at amman.net surfing the official website of the Jordanian Constitutional Court found that the Prime Minister had repeatedly responded to court requests after the statutory time limit had expired. Analysis of all judgements issued by the court showed that he had failed to submit documents on time in four separate constitutional appeals. It also demonstrated that the speakers of both the House of Representatives and the Senate had ignored constitutional appeals submitted to the Court, that two thirds of these appeals failed, and that 81 percent of the Court’s judgments lacked consensus. 

Reports by civil society organisations

Civil society organisations’ reports and databases provide a wealth of fresh, unpublished information that can produce excellent results. Such organisations tend to be very interested in cooperating with the media, with whom they enjoy a mutually beneficial relationship: the media makes use of their data, and they benefit from press coverage of their activities.

When Amnesty International published a statement accusing Cameroonian soldiers of killing blindfolded women and children, BBC Africa’s investigative unit scrambled to follow up on the story. Through digital analysis of videos made publicly available, they were able to establish the time and place of the killing, the weapons that were used, and the identity of the perpetrators, confirming that the Cameroonian army was responsible despite its repeated denials. 

Common sense 

Common sense helps journalists to develop high quality ideas for investigations or stories. In this a journalist’s approach resembles that of a detective. Every investigation begins with a question. 

When a customs employee who makes $200 a month lives in a 10-million-dollar villa in an upmarket area, something does not add up. Either he inherited the money, or it is ill-gotten wealth. This logic put Huaguoshan Zongshuji (a fake name used by the journalist to conceal his identity) on the trail of Chinese officials whose expensive wristwatches did not match their modest salaries. By comparing pictures of these officials, he was able to compile a list of watches and their prices, showing that one cost the equivalent of six months’ pay. He then demonstrated that these watches had been acquired through corruption. As a result of his investigation, the Health Minister and the Railways Minister were both imprisoned. 

Leaks 

HSBC documents leaked in 2015 (the “Swiss Leaks”) allowed Syrian journalist Ibrahim Saleh to track money owned by Rami Makhlouf, Bashar al-Assad’s cousin, through a series of bank accounts. He was able to demonstrate Makhlouf’s close commercial ties with Israeli businessmen, as well as showing how his money had been channelled through a series of Israeli investment companies in order to circumvent EU and US sanctions. 

IJ2
Former HSBC employee and whistleblower-source of the Swiss Leaks, Herve Falciani, talks to reporters outside the Spanish Parliament after registering a request that he not be extradited to Switzerland on May 8, 2018 [Sergio Perez/Reuters]

 

Brainstorming ideas 

When a journalist gets an idea for an investigation - regardless of its origin - they need to realise that it will not be a walk in the park. It will require months of research, preparation and marshalling sources, as well as a range of skills, an appropriate budget, and an awareness of probable risks. 

When a news outlet allows a journalist the time and money to pursue an investigation, they will expect to get back a final product with fairly guaranteed results. They will expect it to make the outlet’s output more competitive by providing a scoop, something that no other newspaper or channel has. 

As a result, the journalist will need answers to all of the following questions: 

  • Is the idea clear? Does it have a particular angle? 
  • Has it been investigated before? 
  • What is the new angle taken by the investigation? Is it really fresh and genuine? 
  • How important is it to people? Does it have relevance to their daily lives – health, education, nutrition, transport, justice, the economy, politics, good governance? 
  • Are the sources publicly available or not? 
  • Is the idea risky? If so, how risky? Where does the risk lie? 
  • Will proving it be difficult and complicated, or will it be easy? 
  • What kind of budget does it need? How much is it likely to cost, according to your estimates? Is the money available? 
  • What skills will be needed to pursue the investigation? 
  • What tools will be needed to pursue the investigation?

The journalist needs to make sure that the idea is specific rather than general and that it deals with a single issue. 

IJ4
An investigative journalist searches through files and records in search of answers [Shutterstock] 

Imagine, for example, that a journalist notices that there have been many road accidents at one particular point on a motorway. The idea here is not to talk about the effect of road accidents in X country. That would be a general idea and would not contribute anything new.

We have to think outside the box to get a narrower angle. We need to find out, for example, whether the motorway is up to code, whether there are any engineering problems. 

Is its design defective? Why? Did the contractor cut corners in order to make a profit? Did the government committee responsible accept that it was fit for purpose when the project was completed? Were they perhaps paid by the contractor to turn a blind eye to structural problems? How many other roads have similar problems? Where are the bodies that are supposed to exercise oversight in these matters? Are they colluding with the contractors? Or are they incompetent, ineffective, or short on expertise? 

Brainstorming questions like these can lead us to preliminary research that in turn allows us to develop a specific idea. Let’s imagine, for example, that defects in the design and construction of motorways in Country X (corners were cut, oversight bodies turned a blind eye) have led to an increase in the number of motorway accidents and deaths between 2015 and 2019. 

During preliminary research, the journalist needs to find out whether this story has been covered before. This requires no more than a brief Google search. If the story has already been done, then they rethink the angle or move on to other ideas. 

The journalist also needs to work out how interested the public is likely to be in the story: the more people it affects, the more important it is. But we also need to be wary of simple crowd-pleasing journalism. Investigative journalism’s job is to serve the public interest by holding people accountable. 

Another important question is that of risk. Investigative journalism is not a walk in the park - especially in any region that is no friend of freedom and democracy. Every idea for an investigation involves some risk, be it legal, physical or digital, and the journalist needs to be aware of what that risk is and how best to avoid it. If they conclude that they would be risking death by investigating, the best thing is to stay away. No story is worth dying for. 

If, after asking themselves these questions, a journalist concludes that the idea is fresh and original and of interest to the public, that the sources are not entirely inaccessible, that the budget, skill sets and tools are all available (or can be got hold of), then we move on to stage two: coming up with questions and answers in order to produce a hypothesis.

 

This article has been adapted from the AJMI Investigative Journalism Handbook

 

READ MORE: 

Investigative Journalism in the digital age

 

 

المزيد من المقالات

رصد وتفنيد التغطيات الصحفية المخالفة للمعايير المهنية في الحرب الحالية على غزة

في هذه الصفحة، سيعمد فريق تحرير مجلة الصحافة على جمع الأخبار التي تنشرها المؤسسات الصحفية حول الحرب الحالية على غزة التي تنطوي على تضليل أو تحيز أو مخالفة للمعايير التحريرية ومواثيق الشرف المهنية.

مجلة الصحافة نشرت في: 26 مارس, 2024
آليات الإعلام البريطاني السائد في تأطير الحرب الإسرائيلية على غزّة

كيف استخدم الإعلام البريطاني السائد إستراتيجيات التأطير لتكوين الرأي العام بشأن مجريات الحرب على غزّة وما الذي يكشفه تقرير مركز الرقابة على الإعلام عن تبعات ذلك وتأثيره على شكل الرواية؟

مجلة الصحافة نشرت في: 19 مارس, 2024
دعم الحقيقة أو محاباة الإدارة.. الصحفيون العرب في الغرب والحرب على غزة

يعيش الصحفيون العرب الذين يعملون في غرف الأخبار الغربية "تناقضات" فرضتها حرب الاحتلال على غزة. اختار جزء منهم الانحياز إلى الحقيقة مهما كانت الضريبة ولو وصلت إلى الطرد، بينما اختار آخرون الانصهار مع "السردية الإسرائيلية" خوفا من الإدارة.

مجلة الصحافة نشرت في: 29 فبراير, 2024
يوميات صحفي فلسطيني تحت النار

فيم يفكر صحفي فلسطيني ينجو يوميا من غارات الاحتلال: في إيصال الصورة إلى العالم أم في مصير عائلته؟ وماذا حين يفقد أفراد عائلته: هل يواصل التغطية أم يتوقف؟ وكيف يشتغل في ظل انقطاع وسائل الاتصال واستحالة الوصول إلى المصادر؟

محمد أبو قمر  نشرت في: 3 ديسمبر, 2023
كيف يمكن لتدقيق المعلومات أن يكون سلاحًا ضد الرواية الإسرائيلية؟

في السابق كان من السهل على الاحتلال الإسرائيلي "اختطاف الرواية الأولى" وتصديرها إلى وسائل الإعلام العالمية المنحازة، لكن حرب غزة بينت أهمية عمل مدققي المعلومات الذين كشفوا زيف سردية قتل الأطفال وذبح المدنيين. في عصر مدققي المعلومات، هل انتهت صلاحية "الأكاذيب السياسية الكبرى"؟

حسام الوكيل نشرت في: 17 نوفمبر, 2023
انحياز صارخ لإسرائيل.. إعلام ألمانيا يسقط في امتحان المهنية مجدداً

بينما تعيش وسائل الإعلام الألمانية الداعمة تقليدياً لإسرائيل حالة من الهستيريا، ومنها صحيفة "بيلد" التي بلغت بها درجة التضليل على المتظاهرين الداعمين لفلسطين، واتهامهم برفع شعار "اقصفوا إسرائيل"، بينما كان الشعار الأصلي هو "ألمانيا تمول.. وإسرائيل تقصف". وتصف الصحيفة شعارات عادية كـ "فلسطين حرة" بشعارات الكراهية.

مجلة الصحافة نشرت في: 15 نوفمبر, 2023
استخدام الأرقام في تغطية الحروب.. الإنسان أولاً

كيف نستعرض أرقام الذين قتلهم الاحتلال الإسرائيلي دون طمس هوياتهم وقصصهم؟ هل إحصاء الضحايا في التغطية الإعلامية يمكن أن يؤدي إلى "السأم من التعاطف"؟ وكيف نستخدم الأرقام والبيانات لإبقاء الجمهور مرتبطا بالتغطية الإعلامية لجرائم الحرب التي ترتكبها إسرائيل في غزة؟

أروى الكعلي نشرت في: 14 نوفمبر, 2023
الصحافة ومعركة القانون الدولي لمواجهة انتهاكات الاحتلال الإسرائيلي

من وظائف الصحافة رصد الانتهاكات أثناء الأزمات والحروب، والمساهمة في فضح المتورطين في جرائم الحرب والإبادات الجماعية، ولأن الجرائم في القانون الدولي لا تتقادم، فإن وسائل الإعلام، وهي تغطي حرب إسرائيل على فلسطين، ينبغي أن توظف أدوات القانون الدولي لتقويض الرواية الإسرائيلية القائمة على "الدفاع عن النفس".

نهلا المومني نشرت في: 8 نوفمبر, 2023
هل يحمي القانون الدولي الصحفيين الفلسطينيين؟

لم يقتصر الاحتلال الإسرائيلي على استهداف الصحفيين، بل تجاوزه إلى استهداف عائلاتهم كما فعل مع أبناء وزوجة الزميل وائل الدحدوح، مراسل الجزيرة بفلسطين. كيف ينتهك الاحتلال قواعد القانون الدولي؟ وهل ترتقي هذه الانتهاكات إلى مرتبة "جريمة حرب"؟

بديعة الصوان نشرت في: 26 أكتوبر, 2023
منصات التواصل الاجتماعي.. مساحة فلسطين المصادرة

لم تكتف منصات التواصل الاجتماعي بمحاصرة المحتوى الفلسطيني بل إنها طورت برمجيات ترسخ الانحياز للرواية الإسرائيلية. منذ بداية الحرب على غزة، حجبت صفحات وحسابات، وتعاملت بازدواجية معايير مع خطابات الكراهية الصادرة عن الاحتلال.

إياد الرفاعي نشرت في: 21 أكتوبر, 2023
كيف يساعد التحقق من الأخبار في نسف رواية "الاحتلال" الإسرائيلي؟

كشفت عملية التحقق من الصور والفيديوهات زيف رواية الاحتلال الإسرائيلي الذي حاول أن يسوق للعالم أن حركة حماس أعدمت وذبحت أطفالا وأسرى. في هذا المقال تبرز شيماء العيسائي أهمية التحقق من الأخبار لوسائل الإعلام وللمواطنين الصحفيين وأثرها في الحفاظ على قيمة الحقيقة.

شيماء العيسائي نشرت في: 18 أكتوبر, 2023
"لسعات الصيف".. حينما يهدد عنوان صحفي حياة القرّاء

انتشر "خبر" تخدير نساء والاعتداء عليهن جنسيا في إسبانيا بشكل كبير، على وسائل التواصل الاجتماعي قبل أن تتلقفه وسائل الإعلام، ليتبين أن الخبر مجرد إشاعة. تورطت الصحافة من باب الدفاع عن حقوق النساء في إثارة الذعر في المجتمع دون التأكد من الحقائق والشهادات.

Ilya U. Topper
إيليا توبر Ilya U. Topper نشرت في: 30 يوليو, 2023
كيف نستخدم البيانات في رواية قصص الحرائق؟

كلما اشتد فصل الصيف تشتعل الحرائق في أماكن مختلفة من العالم مخلفة كلفة بشرية ومادية كبيرة. يحتاج الصحفيون، بالإضافة إلى المعرفة المرتبطة بالتغير المناخي، إلى توظيف البيانات لإنتاج قصص شريطة أن يكون محورها الإنسان.

أروى الكعلي نشرت في: 25 يوليو, 2023
انتفاضة الهامش على الشاشات: كيف تغطي وسائل الإعلام الفرنسية أزمة الضواحي؟

اندلعت احتجاجات واسعة في فرنسا بعد مقتل الشاب نائل مرزوق من أصول مغاربية على يدي الشرطة. اختارت الكثير من وسائل الإعلام أن تروج لأطروحة اليمين المتشدد وتبني رواية الشرطة دون التمحيص فيها مستخدمة الإثارة والتلاعب بالمصادر.

أحمد نظيف نشرت في: 16 يوليو, 2023
كيف حققت في قصة اغتيال والدي؟ 

لكل قصة صحفية منظورها الخاص، ولكل منها موضوعها الذي يقتفيه الصحفي ثم يرويه بعد البحث والتقصّي فيه، لكن كيف يكون الحال حين يصبح الصحفي نفسه ضحية لحادثة فظيعة كاغتيال والده مثلا؟ هل بإمكانه البحث والتقصّي ثم رواية قصته وتقديمها كمادة صحفية؟ وأي معايير تفرضها أخلاقيات الصحافة في ذلك كله؟ الصحفية الكولومبية ديانا لوبيز زويلتا تسرد قصة تحقيقها في مقتل والدها.

ديانا لوبيز زويلتا نشرت في: 11 يونيو, 2023
عن أخلاقيات استخدام صور الأطفال مرة أخرى

في زمن الكوارث والأزمات، ماهي المعايير الأخلاقية التي تؤطر نشر صور الأطفال واستعمالها في غرف الأخبار؟ هل ثمة مرجعية تحريرية ثابتة يمكن الاحتكام عليها أم أن الأمر يخضع للنقاش التحريري؟

مجلة الصحافة نشرت في: 9 فبراير, 2023
حذار من الصحفيين الناشطين!

تقود الحماسة الصحفية في بعض الأحيان أثناء الحروب والأزمات إلى تبني ثنائية: الأشرار والأخيار رغم ما تنطوي عليه من مخاطر مهنية. إرضاء المتابعين لم يكن يوما معيارا لصحافة جيدة.

Ilya U. Topper
إيليا توبر Ilya U. Topper نشرت في: 7 أغسطس, 2022
الحياة مقابل الحقيقة.. ضريبة الصحافة في فلسطين

يشبه الصحفيون الفلسطينيون المشتغلون بالميدان أبطال رواية "رجال في الشمس" لغسان كنفاني، فهم معرضون لـ "الاختناق" و"القتل البطيء والسريع" والملاحقات والتهديد المعنوي، فقط لأنهم ينقلون للعالم حقيقة محتل عنصري يحاول أن يبني شرعيته بالقوة والسلاح. هذه قصة صحفيين فلسطينيين دفعوا حياتهم دفاعا عن الحقيقة.

هدى أبو هاشم نشرت في: 5 يونيو, 2022
الحسابات الإخبارية على المنصات الرقمية بعمان.. هل هي مهنية؟

القضايا الحقيقية للمواطنين في عمان لا تناقشها وسائل الإعلام التقليدية، بل الحسابات الإخبارية على وسائل التواصل الاجتماعي. في ظرف سنوات قليلة، بنت هذه الحسابات جمهورها، وامتلكت القدرة على التأثير وسط انتقادات حادة توجه إليها بانتهاك المعايير الأخلاقية والمهنية.

سمية اليعقوبي نشرت في: 6 مارس, 2022
يوميات الصحفي الفلسطيني على خط النار

بعضهم قصفت مقراتهم، والبعض الآخر تركوا عائلاتهم ليدحضوا السردية الإسرائيلية، أما البعض الآخر فقد اختاروا أن يشتغلوا على القصص الإنسانية كي لا يتحول الضحايا إلى مجرد أرقام.... هي قصص صحفيين فلسطينيين يشتغلون تحت النار.

ميرفت عوف نشرت في: 20 مايو, 2021
الرواية الفلسطينية في بث حي على إنستغرام

بينما كانت بعض القنوات التلفزيونية تساوي بين الضحية والجلاد في أحداث القدس، كان مؤثرون ونشطاء صحفيون يقدمون الرواية الفلسطينية للعالم. لقد تحولت المنصات الرقمية، رغم كل التضييق، إلى موجه للقرارات التحريرية، وإلى مصدر رئيسي للتحقق مما يجري على الأرض.

مجلة الصحافة نشرت في: 9 مايو, 2021
حينما تتعالى الصِّحافةُ السودانية على آلام المستضعَفين

بينما الشّارعُ السّودانيُّ يغلي بسبب انتشار الفقر، وبينما تتّسعُ دائرةُ التّهميش، تُصِرُّ الصِّحافةُ السّودانيّةُ على التَّشاغُل بتغطية شؤون "النُّخبة"؛ بعيدًا عن قصص الفقر في المدن والأرياف.

سيف الدين البشير أحمد نشرت في: 31 مارس, 2021
التسريبات في تونس.. الصحافة تدخل "الغرف المظلمة"

تحول جزء من الصحافة التونسية إلى فضاء للتسريبات والتسريبات المضادة، لكن نادرا ما طرح السؤال عن المعايير الأخلاقية والمهنية في التحقق منها، ومدى ملاءمتها للمصلحة العامة..

أمين بن مسعود نشرت في: 28 مارس, 2021
أطفال مخيم الهول في عين الحدث.. شيطنة الضحايا

في مخيم الهول، ظهرت صحفية تطارد أطفالا وتنعتهم بتسميات وصفها بعض الأكاديميين أنها منافية لأخلاقيات المهنة. كيف يتعامل الصحفيون مع الأطفال؟ ولماذا يجب أن يحافظوا على مبادئ الإنصاف واحترام خصوصيات الأفراد والحق في الصورة؟ وماهو الحد بين السعي لإثبات قصة وبين السقوط في الانتهاكات المهنية؟

أحمد أبو حمد نشرت في: 25 مارس, 2021