‘Leading the voiceless’ - how low-caste Indian journalists are crowdfunding their own newsrooms

Outside image
Women wait in a queue for a free medical check up held to mark the anniversary of Bhim Rao Ambedkar's death in Mumbai, India, on Tuesday, Decemeber 6, 2022. Ambedkar, an 'untouchable', or Dalit, and a prominent Indian freedom fighter, was the chief architect of the Indian Constitution, which outlawed discrimination based on caste. However Dalit journalists are still significantly under-represented in Indian media [Rafiq Maqbool/AP]

‘Leading the voiceless’ - how low-caste Indian journalists are crowdfunding their own newsrooms

Dalit representation in Indian media organisations is very low. Some journalists from the lowest Hindu caste are finding innovative ways to start up their own news platforms

 

Every month, Meena Kotwal, 32, runs a crowdfunding campaign on social media platforms to cover the operating costs of her newsroom. It is a sisyphean task.

Kotwal runs a news outlet named Mooknayak, which roughly translates to “Leader of the Voiceless”. Mooknayak’s website describes it as a news organisation dedicated to the marginalised and underprivileged people of India.

The Hindi word, Mooknayak, and its relationship with journalism dates back to 1920 when the architect of India’s constitution, Dr Bhim Rao Ambedkar, started a vernacular newspaper which raised the voices of lower caste people of India who suffered caste discrimination.  

India crowdfunding
Inside the Mooknayak offices, a Dalit-centred news organisation set up by Meena Kotwal [Courtesy of Meena Kotwal]

 

The Mooknayak newspaper then was called “Opposition to the Brahmanical (upper caste) ideology”. Dr Ambedkar was a dalit and had suffered caste discrimination in his early life. 

Dalits or “untouchables'' are from the lowest stratum of the Hindu caste system in India. Although the practice of untouchability or caste discrimination is prohibited in India, incidents of caste-based violence and discrimination are still prevalent in the world's largest democracy.

A report released in October 2022 by Oxfam and the Indian online news outlet, Newslaundry, revealed that in 2019, nearly 88 percent of journalists in India were from the general category or upper caste (which now stands at 86 percent).

India crowdfunding
A girl displays a photograph of Bhim Rao Ambedkar on the anniversary of his death in Mumbai, India, on December 6, 2022 [Rafiq Maqbool/AP]

Organisations like Mooknayak are seeking to redress this imbalance. Kotwal’s newsroom has 15 journalists, of which nine work full time while the rest are freelancers. Kotwal says that a majority of her employees are from the lower castes and it is run on the donations she receives through crowdfunding.

“I started a Dalit-centred newsroom because there is very little representation of Dalits in the Indian media. There are very few organisations which give space to journalists coming from the marginalised and underprivileged section of the society. I have faced discrimination while working for an international news outlet and have been called out for my caste so I thought of starting Mooknayak and I was able to start it with my savings in 2021,” she says.

Kotwal’s newsroom recently secured a funding of Rs 10 lakhs ($12,250) through the Google News Initiative.

 

India crowdfunding

 

Rajendra Gautam is another senior journalist based in Lucknow, a northern city in India about 500 kilometres from New Delhi.. He runs an online newspaper named Nishpaksh Divya Sandesh which is a regional Hindi daily. 

Gautam is a Dalit and in August 2022 was forced to lodge a police complaint against an upper caste journalist accusing him of using casteist slurs against him.

In the complaint, he alleges that the other journalist has been directive casteist slurs against him and his family since 2019. When it finally became too much, he lodged the complaint.

Gautam sees this sort of harassment as a means of silencing Dalit voices in the media. “Dalit representation in the Indian media is very low. There are very few Indian news outlets which actually raise the voice of Dalits or minorities,” he adds.

India crowdfunding
Meena Kotwal at work in her office at the newsroom she founded, Mooknayak [Courtesy of Meena Kotwal]

“It is a very tough job being a Dalit journalist in India. Upper caste people (a few - not everyone) cannot see someone coming from a Dalit background and trying to fill the space. It was probably the third incident of my life when I faced discrimination. Otherwise I have had good support from colleagues coming from every caste,” he says, adding: “How isolated or underrepresented Dalits are in the Indian news industry can be understood by the fact that I was subjected to harassment by an upper caste journalist despite being one of the senior names.”

Gautam’s newsroom has a desk of five people and about 20 freelance reporters spread across India’s most populated state of Uttar Pradesh. But it is hard to sustain financially. 

Gautam says it is very hard to run a newspaper sustainably when there are few revenue models for the media other than selling advertising space to private parties or the government - something that does not always work in favour of oppressed minorities and lower-caste organisations. 

India crowdfunding
The small studio at Mooknayak, a Dalit-centred newsroom founded by Meena Kotwal [Courtesy of Meena Kotwal]

He has not found the crowdfunding model workable. “I cannot do crowdfunding to pay my people because you can get money through donations from the public once or twice but not all the time. There needs to be some revenue model which helps you sustain in the long run,” he says.

According to the Oxfam-Newslaundry report, 106 of the 121 newsroom leadership positions examined, including editor-in-chief, managing editor, executive editor, bureau chief and input/output editor, are held by upper-caste journalists. Only five are held by other classes and six by individuals from minority communities, with the identity of four individuals being unknown. 

Oxfam India CEO, Amitabh Behar, stated that this report shows that newsrooms in India are not inclusive for marginalised communities, and that media organisations must do more to uphold the constitutional principle of equality in hiring practices as well as in their coverage.

India crowdfunding
Ashok Das, a Dalit journalist who runs the monthly magazine, Dalit Dastak [Courtesy of Ashok Das]

Ashok Das is also a Dalit journalist. He runs Dalit Dastak, a monthly magazine and news portal of the same name. He says that there is a huge void that needs to be filled in the journalism industry.

Das explains that he felt the need to start his own newsroom when he realised that he was facing discrimination just for being a Dalit during his short stint in a regular newsroom position. “You face a lot of discrimination for being a Dalit and it has become normal. Things like this becoming normal is not good for any developing society and should be called out immediately so I decided to start something which was the voice of voiceless people and with a lot of difficulties I did it. I am still struggling and will call myself successful the day people from the marginalised section are treated equally at least in the Indian journalism industry,” says Das.

India crowdfunding
Ashok Das, founder of the Dalit-centred monthly magazine and news portal, Dalit Dastak [Courtesy of Ashok Das]

“There are a few people like us who have been trying hard to be the voice of Dalits in India. Dalits have hardly found any voice in the Indian journalism industry which is one of the reasons that even today people from marginalised and minority sections are facing discrimination,” he says, adding: “Had journalists from the lower castes got equal opportunities then there would not have been this vacuum.”

Veteran journalist Shrawan Kumar says the problem of caste discrimination in India is a centuries-old one. “The caste problem is not only in the media industry but in every industry. This type of discrimination in the media industry is very wrong because we journalists have been taught that we should remain unbiased. When ‘Journalism’ is our religion then how can we discriminate against our colleagues coming from a lower caste?”

India crowdfunding
Dalit Journalist Babita Gautam gave up work in a regular newsroom and founded the Youtube channel, The Voice Media, after becoming fed up with comments about her caste [Courtesy of Babita Gautam]

Journalist Babita Gautam, who comes from a Dalit background, decided to start her own news outlet after becoming fed up with other journalists from higher castes that she worked with telling her she does not “look like a Dalit”. 

She does not view this as a compliment. “Isn't it casteist and insulting that you are told that you do not ‘look like a Dalit’? I have faced this a lot of times while working in the regular newsroom. The statement seems to be very normal for people coming from privileged castes but this is very toxic and insulting.”

Gautam now runs a Youtube channel called The Voice Media and is also thinking about starting her own news website. “Discrimination on the basis of caste is everywhere. Be it on the field or in the newsroom. This discrimination is the root reason that Dalits and other marginalised people do not get much space in the Indian media,” she says. 

“A lot of changes have come but it is a long journey and we will have to fight our own battle to be treated equally.” 

 

المزيد من المقالات

رصد وتفنيد التغطيات الصحفية المخالفة للمعايير المهنية في الحرب الحالية على غزة

في هذه الصفحة، سيعمد فريق تحرير مجلة الصحافة على جمع الأخبار التي تنشرها المؤسسات الصحفية حول الحرب الحالية على غزة التي تنطوي على تضليل أو تحيز أو مخالفة للمعايير التحريرية ومواثيق الشرف المهنية.

مجلة الصحافة نشرت في: 26 مارس, 2024
آليات الإعلام البريطاني السائد في تأطير الحرب الإسرائيلية على غزّة

كيف استخدم الإعلام البريطاني السائد إستراتيجيات التأطير لتكوين الرأي العام بشأن مجريات الحرب على غزّة وما الذي يكشفه تقرير مركز الرقابة على الإعلام عن تبعات ذلك وتأثيره على شكل الرواية؟

مجلة الصحافة نشرت في: 19 مارس, 2024
دعم الحقيقة أو محاباة الإدارة.. الصحفيون العرب في الغرب والحرب على غزة

يعيش الصحفيون العرب الذين يعملون في غرف الأخبار الغربية "تناقضات" فرضتها حرب الاحتلال على غزة. اختار جزء منهم الانحياز إلى الحقيقة مهما كانت الضريبة ولو وصلت إلى الطرد، بينما اختار آخرون الانصهار مع "السردية الإسرائيلية" خوفا من الإدارة.

مجلة الصحافة نشرت في: 29 فبراير, 2024
يوميات صحفي فلسطيني تحت النار

فيم يفكر صحفي فلسطيني ينجو يوميا من غارات الاحتلال: في إيصال الصورة إلى العالم أم في مصير عائلته؟ وماذا حين يفقد أفراد عائلته: هل يواصل التغطية أم يتوقف؟ وكيف يشتغل في ظل انقطاع وسائل الاتصال واستحالة الوصول إلى المصادر؟

محمد أبو قمر  نشرت في: 3 ديسمبر, 2023
كيف يمكن لتدقيق المعلومات أن يكون سلاحًا ضد الرواية الإسرائيلية؟

في السابق كان من السهل على الاحتلال الإسرائيلي "اختطاف الرواية الأولى" وتصديرها إلى وسائل الإعلام العالمية المنحازة، لكن حرب غزة بينت أهمية عمل مدققي المعلومات الذين كشفوا زيف سردية قتل الأطفال وذبح المدنيين. في عصر مدققي المعلومات، هل انتهت صلاحية "الأكاذيب السياسية الكبرى"؟

حسام الوكيل نشرت في: 17 نوفمبر, 2023
انحياز صارخ لإسرائيل.. إعلام ألمانيا يسقط في امتحان المهنية مجدداً

بينما تعيش وسائل الإعلام الألمانية الداعمة تقليدياً لإسرائيل حالة من الهستيريا، ومنها صحيفة "بيلد" التي بلغت بها درجة التضليل على المتظاهرين الداعمين لفلسطين، واتهامهم برفع شعار "اقصفوا إسرائيل"، بينما كان الشعار الأصلي هو "ألمانيا تمول.. وإسرائيل تقصف". وتصف الصحيفة شعارات عادية كـ "فلسطين حرة" بشعارات الكراهية.

مجلة الصحافة نشرت في: 15 نوفمبر, 2023
استخدام الأرقام في تغطية الحروب.. الإنسان أولاً

كيف نستعرض أرقام الذين قتلهم الاحتلال الإسرائيلي دون طمس هوياتهم وقصصهم؟ هل إحصاء الضحايا في التغطية الإعلامية يمكن أن يؤدي إلى "السأم من التعاطف"؟ وكيف نستخدم الأرقام والبيانات لإبقاء الجمهور مرتبطا بالتغطية الإعلامية لجرائم الحرب التي ترتكبها إسرائيل في غزة؟

أروى الكعلي نشرت في: 14 نوفمبر, 2023
الصحافة ومعركة القانون الدولي لمواجهة انتهاكات الاحتلال الإسرائيلي

من وظائف الصحافة رصد الانتهاكات أثناء الأزمات والحروب، والمساهمة في فضح المتورطين في جرائم الحرب والإبادات الجماعية، ولأن الجرائم في القانون الدولي لا تتقادم، فإن وسائل الإعلام، وهي تغطي حرب إسرائيل على فلسطين، ينبغي أن توظف أدوات القانون الدولي لتقويض الرواية الإسرائيلية القائمة على "الدفاع عن النفس".

نهلا المومني نشرت في: 8 نوفمبر, 2023
هل يحمي القانون الدولي الصحفيين الفلسطينيين؟

لم يقتصر الاحتلال الإسرائيلي على استهداف الصحفيين، بل تجاوزه إلى استهداف عائلاتهم كما فعل مع أبناء وزوجة الزميل وائل الدحدوح، مراسل الجزيرة بفلسطين. كيف ينتهك الاحتلال قواعد القانون الدولي؟ وهل ترتقي هذه الانتهاكات إلى مرتبة "جريمة حرب"؟

بديعة الصوان نشرت في: 26 أكتوبر, 2023
منصات التواصل الاجتماعي.. مساحة فلسطين المصادرة

لم تكتف منصات التواصل الاجتماعي بمحاصرة المحتوى الفلسطيني بل إنها طورت برمجيات ترسخ الانحياز للرواية الإسرائيلية. منذ بداية الحرب على غزة، حجبت صفحات وحسابات، وتعاملت بازدواجية معايير مع خطابات الكراهية الصادرة عن الاحتلال.

إياد الرفاعي نشرت في: 21 أكتوبر, 2023
كيف يساعد التحقق من الأخبار في نسف رواية "الاحتلال" الإسرائيلي؟

كشفت عملية التحقق من الصور والفيديوهات زيف رواية الاحتلال الإسرائيلي الذي حاول أن يسوق للعالم أن حركة حماس أعدمت وذبحت أطفالا وأسرى. في هذا المقال تبرز شيماء العيسائي أهمية التحقق من الأخبار لوسائل الإعلام وللمواطنين الصحفيين وأثرها في الحفاظ على قيمة الحقيقة.

شيماء العيسائي نشرت في: 18 أكتوبر, 2023
"لسعات الصيف".. حينما يهدد عنوان صحفي حياة القرّاء

انتشر "خبر" تخدير نساء والاعتداء عليهن جنسيا في إسبانيا بشكل كبير، على وسائل التواصل الاجتماعي قبل أن تتلقفه وسائل الإعلام، ليتبين أن الخبر مجرد إشاعة. تورطت الصحافة من باب الدفاع عن حقوق النساء في إثارة الذعر في المجتمع دون التأكد من الحقائق والشهادات.

Ilya U. Topper
إيليا توبر Ilya U. Topper نشرت في: 30 يوليو, 2023
كيف نستخدم البيانات في رواية قصص الحرائق؟

كلما اشتد فصل الصيف تشتعل الحرائق في أماكن مختلفة من العالم مخلفة كلفة بشرية ومادية كبيرة. يحتاج الصحفيون، بالإضافة إلى المعرفة المرتبطة بالتغير المناخي، إلى توظيف البيانات لإنتاج قصص شريطة أن يكون محورها الإنسان.

أروى الكعلي نشرت في: 25 يوليو, 2023
انتفاضة الهامش على الشاشات: كيف تغطي وسائل الإعلام الفرنسية أزمة الضواحي؟

اندلعت احتجاجات واسعة في فرنسا بعد مقتل الشاب نائل مرزوق من أصول مغاربية على يدي الشرطة. اختارت الكثير من وسائل الإعلام أن تروج لأطروحة اليمين المتشدد وتبني رواية الشرطة دون التمحيص فيها مستخدمة الإثارة والتلاعب بالمصادر.

أحمد نظيف نشرت في: 16 يوليو, 2023
كيف حققت في قصة اغتيال والدي؟ 

لكل قصة صحفية منظورها الخاص، ولكل منها موضوعها الذي يقتفيه الصحفي ثم يرويه بعد البحث والتقصّي فيه، لكن كيف يكون الحال حين يصبح الصحفي نفسه ضحية لحادثة فظيعة كاغتيال والده مثلا؟ هل بإمكانه البحث والتقصّي ثم رواية قصته وتقديمها كمادة صحفية؟ وأي معايير تفرضها أخلاقيات الصحافة في ذلك كله؟ الصحفية الكولومبية ديانا لوبيز زويلتا تسرد قصة تحقيقها في مقتل والدها.

ديانا لوبيز زويلتا نشرت في: 11 يونيو, 2023
عن أخلاقيات استخدام صور الأطفال مرة أخرى

في زمن الكوارث والأزمات، ماهي المعايير الأخلاقية التي تؤطر نشر صور الأطفال واستعمالها في غرف الأخبار؟ هل ثمة مرجعية تحريرية ثابتة يمكن الاحتكام عليها أم أن الأمر يخضع للنقاش التحريري؟

مجلة الصحافة نشرت في: 9 فبراير, 2023
حذار من الصحفيين الناشطين!

تقود الحماسة الصحفية في بعض الأحيان أثناء الحروب والأزمات إلى تبني ثنائية: الأشرار والأخيار رغم ما تنطوي عليه من مخاطر مهنية. إرضاء المتابعين لم يكن يوما معيارا لصحافة جيدة.

Ilya U. Topper
إيليا توبر Ilya U. Topper نشرت في: 7 أغسطس, 2022
الحياة مقابل الحقيقة.. ضريبة الصحافة في فلسطين

يشبه الصحفيون الفلسطينيون المشتغلون بالميدان أبطال رواية "رجال في الشمس" لغسان كنفاني، فهم معرضون لـ "الاختناق" و"القتل البطيء والسريع" والملاحقات والتهديد المعنوي، فقط لأنهم ينقلون للعالم حقيقة محتل عنصري يحاول أن يبني شرعيته بالقوة والسلاح. هذه قصة صحفيين فلسطينيين دفعوا حياتهم دفاعا عن الحقيقة.

هدى أبو هاشم نشرت في: 5 يونيو, 2022
الحسابات الإخبارية على المنصات الرقمية بعمان.. هل هي مهنية؟

القضايا الحقيقية للمواطنين في عمان لا تناقشها وسائل الإعلام التقليدية، بل الحسابات الإخبارية على وسائل التواصل الاجتماعي. في ظرف سنوات قليلة، بنت هذه الحسابات جمهورها، وامتلكت القدرة على التأثير وسط انتقادات حادة توجه إليها بانتهاك المعايير الأخلاقية والمهنية.

سمية اليعقوبي نشرت في: 6 مارس, 2022
يوميات الصحفي الفلسطيني على خط النار

بعضهم قصفت مقراتهم، والبعض الآخر تركوا عائلاتهم ليدحضوا السردية الإسرائيلية، أما البعض الآخر فقد اختاروا أن يشتغلوا على القصص الإنسانية كي لا يتحول الضحايا إلى مجرد أرقام.... هي قصص صحفيين فلسطينيين يشتغلون تحت النار.

ميرفت عوف نشرت في: 20 مايو, 2021
الرواية الفلسطينية في بث حي على إنستغرام

بينما كانت بعض القنوات التلفزيونية تساوي بين الضحية والجلاد في أحداث القدس، كان مؤثرون ونشطاء صحفيون يقدمون الرواية الفلسطينية للعالم. لقد تحولت المنصات الرقمية، رغم كل التضييق، إلى موجه للقرارات التحريرية، وإلى مصدر رئيسي للتحقق مما يجري على الأرض.

مجلة الصحافة نشرت في: 9 مايو, 2021
حينما تتعالى الصِّحافةُ السودانية على آلام المستضعَفين

بينما الشّارعُ السّودانيُّ يغلي بسبب انتشار الفقر، وبينما تتّسعُ دائرةُ التّهميش، تُصِرُّ الصِّحافةُ السّودانيّةُ على التَّشاغُل بتغطية شؤون "النُّخبة"؛ بعيدًا عن قصص الفقر في المدن والأرياف.

سيف الدين البشير أحمد نشرت في: 31 مارس, 2021
التسريبات في تونس.. الصحافة تدخل "الغرف المظلمة"

تحول جزء من الصحافة التونسية إلى فضاء للتسريبات والتسريبات المضادة، لكن نادرا ما طرح السؤال عن المعايير الأخلاقية والمهنية في التحقق منها، ومدى ملاءمتها للمصلحة العامة..

أمين بن مسعود نشرت في: 28 مارس, 2021
أطفال مخيم الهول في عين الحدث.. شيطنة الضحايا

في مخيم الهول، ظهرت صحفية تطارد أطفالا وتنعتهم بتسميات وصفها بعض الأكاديميين أنها منافية لأخلاقيات المهنة. كيف يتعامل الصحفيون مع الأطفال؟ ولماذا يجب أن يحافظوا على مبادئ الإنصاف واحترام خصوصيات الأفراد والحق في الصورة؟ وماهو الحد بين السعي لإثبات قصة وبين السقوط في الانتهاكات المهنية؟

أحمد أبو حمد نشرت في: 25 مارس, 2021