How to analyse satellite imagery

outside image
Satellite image showing Rotterdam's Europoort harbour in 2018 [Copernicus Sentinel/Shutterstock]

How to analyse satellite imagery

OSINT part 5: When you have a story, but still need to tie up loose ends to answer where or when a particular event occurred, satellite imagery can point you in the right direction

 

Analysing satellite imagery can be useful in providing geographical context, reconstructing events, or even verifying if a particular event even happened at all. 

The use of satellite imagery has become an indispensable tool for investigative journalists to report on conflicts, environmental destruction, developments in military infrastructure and natural disasters. 

Satellite imagery has also become a compelling centrepiece for visual storytelling, and a window into remote or restricted locations. Investigative journalists can use satellite imagery to make visible what governments or institutions want hidden out of sight. 

 

Read more:

Open-Source Investigations, Part 1: Using open-source intelligence in journalism

Open-Source Investigations, Part 2: What is open-source investigation?

Open-Source Investigations, Part 3: Planning and carrying out an open-source investigation

Open-Souce Investigations, Part 4: Tracking ships, planes and weapons

Al Jazeera Media Institute Open-Source Investigation Handbook

 

 

Satellite imagery providers 

Over the past few years, several free and subscription-based earth imaging companies have emerged allowing anyone to access high-resolution satellite imagery from all over the world. 

Some of these services include: 

Free services 

Google Earth 

NASA’s Worldview 

The European Space Agency 

World Imagery Wayback Tool 

Zoom Earth 

Subscription services 

Maxar Technologies 

Planet Labs 

Sentinel Hub 

SI Imaging Services 

Spaceknow

 

OSINT8
A Rohingya Refugee camp development surrounded by the Bay of Bengal on the island of Bhasan Char of Bangladesh on November 20, 2018 [Gallo Images/Orbital Horizon/Copernicus Sentinel Data 2019]

However, just having access to these services is not always enough. For satellite image analysis to be effective in your investigation you will need to ensure that the recency of the images as well as the satellite image resolution are adequate to match your needs. Companies like Maxar Technologies and Planet Labs will often publish very high resolution, up-to-date satellite images on image wire services such as AP, AFP and Reuters. 

These companies also often provide image archives of big stories to the media. Once you have identified your image provider, the next step is to make sense of the satellite imagery. Examining images can complement other research and provide corroborating evidence. 

To unlock the rich information in a satellite image, you should: 

  1. Determine the image scale to help you determine the size of the area you are analysing
  2. Look for patterns, shapes and geographical textures including natural and man-made landmarks. 
  3. Find where north is facing to help you determine the direction of movement of subjects of interest and/or shadows. 
  4. Analyse the direction of the shadows and colour of the terrain to help you determine the date and time a particular image was captured. 
  5. Consider your prior knowledge of a location to see if anything stands out in the environment 

Be careful - with more people using satellite images you will also get more people trying to misuse satellite images to better align with their agenda. 

Here are some things you should do when you have doubts about the validity of a satellite image: 

  • Verify that the image matches the original source of the satellite imaging provider 
  • Compare the satellite image with other sources 
  • Try to verify when an image was captured by using tools like suncalc.org to analyse the position of the sun and shadows 
  • Consult a remote sensing expert 

OSINT7
Before and after satellite imagery of the Mariupol Drama Theatre from March 14 and March 19, 2022. This building had been used as a shelter for hundreds of Ukrainian civilians in Mariupol, Ukraine before it was attacked by Russian forces. Notably, the word 'children' is written in large white letters (in Russian) in front of the theatre [Satellite image (c) 2022 Maxar Technologies]

 

Before and after

One of the most common uses of satellite imagery is to compare before and after images in a specific location. 

On August 4, 2020, a massive explosion in the Port of Beirut ripped through Lebanon’s capital, killing 218 people, injuring 7,000 and leaving 300,000 displaced. The blast, which is considered one of the biggest non-nuclear explosions to have been recorded, damaged 77,000 apartments and caused an estimated $3.8-4.6bn in material damage.

Satellite images captured on August 5 highlighted the extent of the damage to the surrounding area.

OSINTfig6OSINTfig7

 

Mapping environmental impact

Journalists are increasingly using satellite imagery to conduct disaster damage assessment or carry out environmental monitoring. Free Satellite Data on Africa, a new tool by Digital Earth Africa, offers free satellite data on water resources and flood risks, agriculture and food security, urbanisation and more. The Smoke Screen project used analysis of satellite data to prove deforestation by large private landowners in the Amazon. 

 

Case studies

OSINTfig8

Xinjiang detention camps 

In 2018, Shawn Zhang, a Chinese law student in Canada, began scouring Google Earth for evidence of detentions in Xinjiang, an official autonomous region in China. Since then, several organisations including the Australian Strategic Policy Institute (ASPI) have used satellite imagery, witness accounts, media reports and official construction tender documents to classify the detention facilities into four tiers depending on the existence of security features such as high perimeter walls, watchtowers and internal fencing. ASPI says they have identified more than 380 “suspected detention facilities” in the region, where the United Nations says more than one million Uighurs and other mostly Muslim Turkic-speaking residents have been held in recent years.

 

OSINTfig9

Weapons sales to Libya 

Using tracking tools and open source data, investigative journalist Mahmoud Al-Waqi and team, revealed how weapons and armoured vehicles manufactured in the United Arab Emirates and Turkey were sold to warring factions in Libya, in violation of the UN Arms embargo on Libya. This case study helped the team to claim that the United Arab Emirates and Turkey have been violating the UN arm embargo. As it was impossible to visit sites in Libya, satellite imagery helped verifying claims. 

 

OSINTfig10

Attacks on Hospitals and Medical Staff in Sudan 

An investigation by Benjamin Strick used open source investigative techniques to geolocate, chronolocate and analyse footage of two attacks by security forces on an emergency department in Sudan in December 2021 and January 2022 where staff and patients were tear-gassed while inside the hospital. As noted by the author of the investigation, the purpose of this work is to stimulate conversation, research and development in the open source investigations community, the human rights field and the events happening in Sudan, as well as to document wrongdoing and identify those responsible.

 

OSINTfig11

Massacre in Tigray 

An investigation by BBC Africa Eye uncovered evidence that a massacre in northern Ethiopia was carried out by members of the Ethiopian military. It also revealed the precise location of the atrocity, in which at least 15 men were killed. This investigation reconstructs the exact place of the massacre, the period in which it took place and even the identity of the perpetrators, without leaving London, only with the help of open source tools and techniques. 

 

المزيد من المقالات

رصد وتفنيد التغطيات الصحفية المخالفة للمعايير المهنية في الحرب الحالية على غزة

في هذه الصفحة، سيعمد فريق تحرير مجلة الصحافة على جمع الأخبار التي تنشرها المؤسسات الصحفية حول الحرب الحالية على غزة التي تنطوي على تضليل أو تحيز أو مخالفة للمعايير التحريرية ومواثيق الشرف المهنية.

مجلة الصحافة نشرت في: 26 مارس, 2024
آليات الإعلام البريطاني السائد في تأطير الحرب الإسرائيلية على غزّة

كيف استخدم الإعلام البريطاني السائد إستراتيجيات التأطير لتكوين الرأي العام بشأن مجريات الحرب على غزّة وما الذي يكشفه تقرير مركز الرقابة على الإعلام عن تبعات ذلك وتأثيره على شكل الرواية؟

مجلة الصحافة نشرت في: 19 مارس, 2024
دعم الحقيقة أو محاباة الإدارة.. الصحفيون العرب في الغرب والحرب على غزة

يعيش الصحفيون العرب الذين يعملون في غرف الأخبار الغربية "تناقضات" فرضتها حرب الاحتلال على غزة. اختار جزء منهم الانحياز إلى الحقيقة مهما كانت الضريبة ولو وصلت إلى الطرد، بينما اختار آخرون الانصهار مع "السردية الإسرائيلية" خوفا من الإدارة.

مجلة الصحافة نشرت في: 29 فبراير, 2024
يوميات صحفي فلسطيني تحت النار

فيم يفكر صحفي فلسطيني ينجو يوميا من غارات الاحتلال: في إيصال الصورة إلى العالم أم في مصير عائلته؟ وماذا حين يفقد أفراد عائلته: هل يواصل التغطية أم يتوقف؟ وكيف يشتغل في ظل انقطاع وسائل الاتصال واستحالة الوصول إلى المصادر؟

محمد أبو قمر  نشرت في: 3 ديسمبر, 2023
كيف يمكن لتدقيق المعلومات أن يكون سلاحًا ضد الرواية الإسرائيلية؟

في السابق كان من السهل على الاحتلال الإسرائيلي "اختطاف الرواية الأولى" وتصديرها إلى وسائل الإعلام العالمية المنحازة، لكن حرب غزة بينت أهمية عمل مدققي المعلومات الذين كشفوا زيف سردية قتل الأطفال وذبح المدنيين. في عصر مدققي المعلومات، هل انتهت صلاحية "الأكاذيب السياسية الكبرى"؟

حسام الوكيل نشرت في: 17 نوفمبر, 2023
انحياز صارخ لإسرائيل.. إعلام ألمانيا يسقط في امتحان المهنية مجدداً

بينما تعيش وسائل الإعلام الألمانية الداعمة تقليدياً لإسرائيل حالة من الهستيريا، ومنها صحيفة "بيلد" التي بلغت بها درجة التضليل على المتظاهرين الداعمين لفلسطين، واتهامهم برفع شعار "اقصفوا إسرائيل"، بينما كان الشعار الأصلي هو "ألمانيا تمول.. وإسرائيل تقصف". وتصف الصحيفة شعارات عادية كـ "فلسطين حرة" بشعارات الكراهية.

مجلة الصحافة نشرت في: 15 نوفمبر, 2023
استخدام الأرقام في تغطية الحروب.. الإنسان أولاً

كيف نستعرض أرقام الذين قتلهم الاحتلال الإسرائيلي دون طمس هوياتهم وقصصهم؟ هل إحصاء الضحايا في التغطية الإعلامية يمكن أن يؤدي إلى "السأم من التعاطف"؟ وكيف نستخدم الأرقام والبيانات لإبقاء الجمهور مرتبطا بالتغطية الإعلامية لجرائم الحرب التي ترتكبها إسرائيل في غزة؟

أروى الكعلي نشرت في: 14 نوفمبر, 2023
الصحافة ومعركة القانون الدولي لمواجهة انتهاكات الاحتلال الإسرائيلي

من وظائف الصحافة رصد الانتهاكات أثناء الأزمات والحروب، والمساهمة في فضح المتورطين في جرائم الحرب والإبادات الجماعية، ولأن الجرائم في القانون الدولي لا تتقادم، فإن وسائل الإعلام، وهي تغطي حرب إسرائيل على فلسطين، ينبغي أن توظف أدوات القانون الدولي لتقويض الرواية الإسرائيلية القائمة على "الدفاع عن النفس".

نهلا المومني نشرت في: 8 نوفمبر, 2023
هل يحمي القانون الدولي الصحفيين الفلسطينيين؟

لم يقتصر الاحتلال الإسرائيلي على استهداف الصحفيين، بل تجاوزه إلى استهداف عائلاتهم كما فعل مع أبناء وزوجة الزميل وائل الدحدوح، مراسل الجزيرة بفلسطين. كيف ينتهك الاحتلال قواعد القانون الدولي؟ وهل ترتقي هذه الانتهاكات إلى مرتبة "جريمة حرب"؟

بديعة الصوان نشرت في: 26 أكتوبر, 2023
منصات التواصل الاجتماعي.. مساحة فلسطين المصادرة

لم تكتف منصات التواصل الاجتماعي بمحاصرة المحتوى الفلسطيني بل إنها طورت برمجيات ترسخ الانحياز للرواية الإسرائيلية. منذ بداية الحرب على غزة، حجبت صفحات وحسابات، وتعاملت بازدواجية معايير مع خطابات الكراهية الصادرة عن الاحتلال.

إياد الرفاعي نشرت في: 21 أكتوبر, 2023
كيف يساعد التحقق من الأخبار في نسف رواية "الاحتلال" الإسرائيلي؟

كشفت عملية التحقق من الصور والفيديوهات زيف رواية الاحتلال الإسرائيلي الذي حاول أن يسوق للعالم أن حركة حماس أعدمت وذبحت أطفالا وأسرى. في هذا المقال تبرز شيماء العيسائي أهمية التحقق من الأخبار لوسائل الإعلام وللمواطنين الصحفيين وأثرها في الحفاظ على قيمة الحقيقة.

شيماء العيسائي نشرت في: 18 أكتوبر, 2023
"لسعات الصيف".. حينما يهدد عنوان صحفي حياة القرّاء

انتشر "خبر" تخدير نساء والاعتداء عليهن جنسيا في إسبانيا بشكل كبير، على وسائل التواصل الاجتماعي قبل أن تتلقفه وسائل الإعلام، ليتبين أن الخبر مجرد إشاعة. تورطت الصحافة من باب الدفاع عن حقوق النساء في إثارة الذعر في المجتمع دون التأكد من الحقائق والشهادات.

Ilya U. Topper
إيليا توبر Ilya U. Topper نشرت في: 30 يوليو, 2023
كيف نستخدم البيانات في رواية قصص الحرائق؟

كلما اشتد فصل الصيف تشتعل الحرائق في أماكن مختلفة من العالم مخلفة كلفة بشرية ومادية كبيرة. يحتاج الصحفيون، بالإضافة إلى المعرفة المرتبطة بالتغير المناخي، إلى توظيف البيانات لإنتاج قصص شريطة أن يكون محورها الإنسان.

أروى الكعلي نشرت في: 25 يوليو, 2023
انتفاضة الهامش على الشاشات: كيف تغطي وسائل الإعلام الفرنسية أزمة الضواحي؟

اندلعت احتجاجات واسعة في فرنسا بعد مقتل الشاب نائل مرزوق من أصول مغاربية على يدي الشرطة. اختارت الكثير من وسائل الإعلام أن تروج لأطروحة اليمين المتشدد وتبني رواية الشرطة دون التمحيص فيها مستخدمة الإثارة والتلاعب بالمصادر.

أحمد نظيف نشرت في: 16 يوليو, 2023
كيف حققت في قصة اغتيال والدي؟ 

لكل قصة صحفية منظورها الخاص، ولكل منها موضوعها الذي يقتفيه الصحفي ثم يرويه بعد البحث والتقصّي فيه، لكن كيف يكون الحال حين يصبح الصحفي نفسه ضحية لحادثة فظيعة كاغتيال والده مثلا؟ هل بإمكانه البحث والتقصّي ثم رواية قصته وتقديمها كمادة صحفية؟ وأي معايير تفرضها أخلاقيات الصحافة في ذلك كله؟ الصحفية الكولومبية ديانا لوبيز زويلتا تسرد قصة تحقيقها في مقتل والدها.

ديانا لوبيز زويلتا نشرت في: 11 يونيو, 2023
عن أخلاقيات استخدام صور الأطفال مرة أخرى

في زمن الكوارث والأزمات، ماهي المعايير الأخلاقية التي تؤطر نشر صور الأطفال واستعمالها في غرف الأخبار؟ هل ثمة مرجعية تحريرية ثابتة يمكن الاحتكام عليها أم أن الأمر يخضع للنقاش التحريري؟

مجلة الصحافة نشرت في: 9 فبراير, 2023
حذار من الصحفيين الناشطين!

تقود الحماسة الصحفية في بعض الأحيان أثناء الحروب والأزمات إلى تبني ثنائية: الأشرار والأخيار رغم ما تنطوي عليه من مخاطر مهنية. إرضاء المتابعين لم يكن يوما معيارا لصحافة جيدة.

Ilya U. Topper
إيليا توبر Ilya U. Topper نشرت في: 7 أغسطس, 2022
الحياة مقابل الحقيقة.. ضريبة الصحافة في فلسطين

يشبه الصحفيون الفلسطينيون المشتغلون بالميدان أبطال رواية "رجال في الشمس" لغسان كنفاني، فهم معرضون لـ "الاختناق" و"القتل البطيء والسريع" والملاحقات والتهديد المعنوي، فقط لأنهم ينقلون للعالم حقيقة محتل عنصري يحاول أن يبني شرعيته بالقوة والسلاح. هذه قصة صحفيين فلسطينيين دفعوا حياتهم دفاعا عن الحقيقة.

هدى أبو هاشم نشرت في: 5 يونيو, 2022
الحسابات الإخبارية على المنصات الرقمية بعمان.. هل هي مهنية؟

القضايا الحقيقية للمواطنين في عمان لا تناقشها وسائل الإعلام التقليدية، بل الحسابات الإخبارية على وسائل التواصل الاجتماعي. في ظرف سنوات قليلة، بنت هذه الحسابات جمهورها، وامتلكت القدرة على التأثير وسط انتقادات حادة توجه إليها بانتهاك المعايير الأخلاقية والمهنية.

سمية اليعقوبي نشرت في: 6 مارس, 2022
يوميات الصحفي الفلسطيني على خط النار

بعضهم قصفت مقراتهم، والبعض الآخر تركوا عائلاتهم ليدحضوا السردية الإسرائيلية، أما البعض الآخر فقد اختاروا أن يشتغلوا على القصص الإنسانية كي لا يتحول الضحايا إلى مجرد أرقام.... هي قصص صحفيين فلسطينيين يشتغلون تحت النار.

ميرفت عوف نشرت في: 20 مايو, 2021
الرواية الفلسطينية في بث حي على إنستغرام

بينما كانت بعض القنوات التلفزيونية تساوي بين الضحية والجلاد في أحداث القدس، كان مؤثرون ونشطاء صحفيون يقدمون الرواية الفلسطينية للعالم. لقد تحولت المنصات الرقمية، رغم كل التضييق، إلى موجه للقرارات التحريرية، وإلى مصدر رئيسي للتحقق مما يجري على الأرض.

مجلة الصحافة نشرت في: 9 مايو, 2021
حينما تتعالى الصِّحافةُ السودانية على آلام المستضعَفين

بينما الشّارعُ السّودانيُّ يغلي بسبب انتشار الفقر، وبينما تتّسعُ دائرةُ التّهميش، تُصِرُّ الصِّحافةُ السّودانيّةُ على التَّشاغُل بتغطية شؤون "النُّخبة"؛ بعيدًا عن قصص الفقر في المدن والأرياف.

سيف الدين البشير أحمد نشرت في: 31 مارس, 2021
التسريبات في تونس.. الصحافة تدخل "الغرف المظلمة"

تحول جزء من الصحافة التونسية إلى فضاء للتسريبات والتسريبات المضادة، لكن نادرا ما طرح السؤال عن المعايير الأخلاقية والمهنية في التحقق منها، ومدى ملاءمتها للمصلحة العامة..

أمين بن مسعود نشرت في: 28 مارس, 2021
أطفال مخيم الهول في عين الحدث.. شيطنة الضحايا

في مخيم الهول، ظهرت صحفية تطارد أطفالا وتنعتهم بتسميات وصفها بعض الأكاديميين أنها منافية لأخلاقيات المهنة. كيف يتعامل الصحفيون مع الأطفال؟ ولماذا يجب أن يحافظوا على مبادئ الإنصاف واحترام خصوصيات الأفراد والحق في الصورة؟ وماهو الحد بين السعي لإثبات قصة وبين السقوط في الانتهاكات المهنية؟

أحمد أبو حمد نشرت في: 25 مارس, 2021