‘Not an easy ride’ - the long and winding road to digital journalism in Cameroon

Akem outside
A camera, barbed wire and the flag of Cameroon [SkazovD/Shutterstock]

‘Not an easy ride’ - the long and winding road to digital journalism in Cameroon

How do you mark yourself as a professional reporter in Cameroon when everyone has a Facebook page and claims to be a ‘journalist’?

 

The demand for news has changed significantly with the advent of smartphones and social media. The way people consume news and the way in which journalists must deliver it have changed along with it.

Professional journalists have been forced to adapt - whether they are willing or not - in an era where anyone has the power to generate content and share it online with an unlimited number of potential consumers.

The trend of providing information in real time as it happens on social media leading to information overload makes it difficult for consumers to draw a distinction between professional journalists and other content providers. Everyone wants to be credited with “breaking the news”.

In Cameroon, this distinction has been difficult to mark out. “What I have seen in the past years is that most ‘journalists’ have Facebook Pages,” says Prof Henry Muluh, Lecturer and Acting Head of Department, Communication and Development Studies at the University of Bamenda “When you read what they write you have the impression that they are citizen journalists or are not trained because they are so one-sided in their reporting. They often do not balance stories at all,” says Prof Muluh.

Overall, social media platforms have diluted the quality of news journalism, he says. News can also be over-simplified by social media. Once the news breaks, it is the sharing and retweeting that preoccupies everyone while other, more nuanced angles to the story may be ignored. 

Professional journalists, therefore, are no longer mere producers of content - now they must act as information watchdog too, as they seek out the truth in an era of “fake news”, conspiracy theories and disinformation which are all so easy to spread on the internet.

Akem 1
YAOUNDE, CAMEROON International Monetary Fund Managing Director Christine Lagarde speaks to the media after arriving at Yaounde Nsimalen Airport on January 7, 2016 [Stephen Jaffe/IMF via Getty Images]

A slow process

Traditional journalists, in particular those trained to work principally in newspapers, radio and TV,  are increasingly required to engage with digital reporting and news production. But this has not always been an easy adjustment to make. 

The process has been particularly slow in Cameroon, says Prof Muluh, who says that the journey towards online journalism in Cameroon has “not been an easy one”. 

Lack of equipment and slow connectivity were among the major challenges he faced when he began teaching online journalism in the Department of Journalism and Mass Communication in early 2000. Despite the need to teach journalism trainees the skills to embrace online communication, lack of finances to purchase the needed equipment and pay for internet subscription was an issue. As a result, the adoption of digital journalism has been slow, he says, largely because many people in Cameroon do not earn enough to afford the technology and smartphone devices they need. 

In the early 2000s, online journalism was only introduced in varsities as a “skill enhancement” course. 

These days, there are millions of web pages, social media profiles, and handles dedicated for news publication in Cameroon - but not all of them belonging to media professionals with the training and expertise to deliver unbiased news based on solid facts.

To keep up and to be able to challenge this dilution of quality, social media and digital training for journalists is now a required course for the curriculum of the University of Bamenda and at other universities and colleges across the country. “There is no way you can teach journalism in the 21st Century, without including online communication”, Prof Mulah says.

Akem 2
Cameroon president Paul Biya and his wife Chantal Biya  speak to the media after casting their ballots in the presidential elections at a polling station in the capital Yaounde, Cameroon, on October 7 2018 [Nic Bothma/EPA-EFE]

Fake news

One problem that professional journalists must contend with in Cameroon is that social media has encouraged news to become more sensationalist as journalists seek to attract followers to their pages. The results can be highly dangerous.

Ongoing conflict between Cameroon’s government and a separatist movement in the northwestern and southwestern parts of the country (the ‘Anglophone Crisis’) has certainly been inflamed by social media. What started as a strike by teachers and lawyers over conditions for the Anglophone minority in 2016 has since dissolved into armed conflict. 

The use of fake news and misinformation, spread particularly on Facebook and Twitter, has served to fan the flames of this conflict. In 2017, for example, it was ‘reported’ by pro-separatists on Facebook that UNESCO would not recognise school certificates from the country that year. Although UNESCO denied the claim in a press release in February 2017, the story served to heighten tensions in the region.

Professional journalists must compete with these sorts of sensationalist headlines for audiences - and it is naturally tempting to join in. At the other extreme, many traditional journalists have shied away from social media and digital platforms altogether so as to disconnect themselves entirely from sensationalism and fake news.

Embracing social media as a traditional journalist

Franklin Sone Bayen has worked as a journalist in Cameroon since 1989. Now a freelancer, he is one media professional who has seen the potential of social media for news. “Social Media, like Facebook, emerged about 15 years after my first formal journalism training,” he says. “The requirement for adapting to and adopting social media was being computer literate since we did not have smartphones at the time.” His job with the Cameroon Post at the time - the early 2000s - afforded him a computer, which enabled him to venture into social media.

“All we did was to create accounts on these social media platforms and learn as we went,” he said. 

Being computer literate, becoming familiar with email and the desire to catch up with new trends meant that Bayen and his colleagues were quick to accept social media into life in general. But when it came to converting these platforms into channels of news, they were resistant at first.

Akem 5
Mimi Mefo Info is one of the most popular social media news sites in Cameroon for those following the Anglophone crisis

“It did not take any particular effort to adapt, but how we used it to work mattered. I remember a senior colleague journalist of the ‘old school’ variety kept reminding me that Facebook was meant for socialising and reconnecting with friends and not for hard news, every time he saw me post a news story on my timeline in the early 2000s,” says Bayen.

“As a journalist, I was looking for an audience, however, and when I saw so many people connected there, I thought ‘if I do not share the news, then I am wasting an opportunity’. 

“I take credit for being one of those who saw social media as a platform for sharing news [in the early days in Cameroon]. Now social media is a big news platform. I just thought that what you need is an audience and if you have a story, why keep it away from them?” 

Mining the benefits of social media 

The impact of adapting to online and social media journalism has been far-reaching. 

“The impact of social media on my work is in two broad ways; as a news source and news outlet. As a news source, lots of story ideas and tips come from social media”, says Bayen.

While it is important for trained journalists to differentiate their work from postings by ordinary people or so-called ‘citizen’ journalists - made possible by the increasingly wide availability of smartphones - the material they provide can be extremely rich and useful for journalists who know how to harvest them and, crucially, can also harness smartphone technology to report their own stories.

In this sense, social media has democratised journalism in Cameroon as well as allowed journalists to bypass the old, time-consuming, onerous methods of publishing stories in print form or putting together TV productions. 

Journalists, who cannot work for reputable media organs, can broadcast their stories on social media for the world to see. Some journalists have received good job offers after proving themselves through social media journalism.

“I have been hired as a correspondent by international media, or to do an analysis of particular situations or fixing for reporters thanks to my social media journalism, though I became a social media journalist by circumstance,” says Bayen.

Akem 3
The journalist behind this news site - Mimi Mefo Info - has gained a huge following and attention from overseas news organisations

Gaining visibility

Mimi Mefo Takambou is another Cameroonian journalist whose work has gained visibility thanks to social media. Her English-language news platform “Mimi Mefo Info'' has more than 450,000 followers on Facebook, making her one of the most read in the country as far as reporting on the Anglophone Crisis is concerned. 

The ability of an independent journalist to amass such a following would not be possible without social media.

So how do journalists like Bayen and Takambou avoid the pitfalls of over-simplification and the ease with which social media can spread disinformation? And could social media kill off “real” journalism altogether?

“Just as the worry that the emergence of each new form of media might wipe out previous forms, right from the dawn of newspapers, social media will not kill traditional journalism,” says Bayen.

But, he adds, to ensure this does not happen, professional journalists must go the extra mile to collect, treat and tell stories beyond any “rumour” being shared on social media. “If journalists merely reproduce the information they read on social media, then they are not helping traditional journalism at all. We [journalists] must go beyond social media and it is only by this that the public can rely on us even when they have seen stories on social media,” he says.

Akem 4
Mimi Mefo Info has remained unwavering in reporting stories that other news outlets in Cameroon may shy away from

A new, sustainable model for news?

In many respects, social media and the internet have enabled journalism to grow as a profession in Cameroon. Social media has created a platform for many to showcase their work, where they would not have had the opportunity before. 

Takambou is a case in point. After gaining a large following due to her social media journalism, she was headhunted by the German news outlet, Deutsche Welle. While she works there, her personnel news outlet “Mimi Mefo Info” continues and has become a revered source of news in Cameroon.

Her news channel has remained unwavering in reporting stories that other outlets shy away from. For example on March 27, 2021, her platform "Mimi Mefo Infos" accused Cameroon’s soldiers of killing at least 20 people  in Mbonge, Meme Division in the Southwest Region following raids. The story was headlined: “Cameroon: Soldiers carry out Ngarbuh like massacre in Mbonge.” 

The story was picked up by other news organisations but most only focused on the government's side of refuting the story. 

This has shown a potential new model for the sustainability of newsrooms in Cameroon. By and large, the flexibility to work for one or two international media organisations means extra income for Cameroonian journalists who, in turn, will establish independent media firms that will go for the stories that matter to the people.

 

المزيد من المقالات

حذار من الصحفيين الناشطين!

تقود الحماسة الصحفية في بعض الأحيان أثناء الحروب والأزمات إلى تبني ثنائية: الأشرار والأخيار رغم ما تنطوي عليه من مخاطر مهنية. إرضاء المتابعين لم يكن يوما معيارا لصحافة جيدة.

إيليا توبر نشرت في: 7 أغسطس, 2022
الحسابات الإخبارية على المنصات الرقمية بعمان.. هل هي مهنية؟

القضايا الحقيقية للمواطنين في عمان لا تناقشها وسائل الإعلام التقليدية، بل الحسابات الإخبارية على وسائل التواصل الاجتماعي. في ظرف سنوات قليلة، بنت هذه الحسابات جمهورها، وامتلكت القدرة على التأثير وسط انتقادات حادة توجه إليها بانتهاك المعايير الأخلاقية والمهنية.

سمية اليعقوبي نشرت في: 6 مارس, 2022
من أجل تغطية مهنية وأخلاقية للأزمة بين روسيا وأوكرانيا

غُرف الأخبار يجب أن تتأنى للحظة قبل الانخراط في التغطية، لوضع منهجية واضحة تحدد فيها شكل التغطية وقواعدها العامة، زوايا المعالجة، المصطلحات المستخدمة، آلية التعامل مع المحتوى الذي ينتجه المستخدم ورسم نموذج عمل واضح يضمن التحقق من المعلومات. يجب أيضا أن تحدد قواعد التعامل مع تصريحات السياسيين ووكالات الأنباء لتجنب الوقوع في فخ الترويج لدعاية سياسية موجهة، وأن تتبنى زوايا معالجة تجيب على أسئلة جمهورها العربي الملحّة. 

مجلة الصحافة نشرت في: 24 فبراير, 2022
حداد: غرف التحرير العربية تنظر إلى صحفيي البيانات كفريق دعم تقني ثانوي

منذ 10 سنوات، وقد كانت صِحافةُ البيانات -يومَها- ممارسةً يُنظر إليها كمهارة تقنية، بدأ محمد حداد العمل على قصص صحفية مدفوعة بالبيانات. لم يتخلَّ حداد -الذي يقود فريق AJ Labs بشبكة الجزيرة- عن قناعته بأن توظيف البيانات في عصر التطور التكنولوجي، سيُحدث ثورةً في مجال الصحافة. اليومَ، وقد ساهمت صحافة البيانات في مراقبة السلطة ومساءلتها -خاصة أثناء انتشار جائحة كورونا- يبدو متفائلا بمستقبلها، لكن ليس في غرف التحرير العربية التي لا تزال تنظر إلى صحفيي البيانات كفريق دعم تقني.

مجلة الصحافة نشرت في: 14 فبراير, 2022
42 جنسية في إدارة الأخبار تمنح لتغطيات الجزيرة تفردا خاصا

يشغل عاصف حميدي منصب مدير غرفة الأخبار بقناة الجزيرة منذ ما يقارب ست سنوات. خلال هذه المسيرة كان عاصف يدبر تنوعا جغرافيا، سياسيا، عرقيا، جندريا، وثقافيا فريدا في سبيل تقديم خدمة إخبارية بجودة عالية. هذه الروافد المختلفة داخل غرفة التحرير، جعلت الجزيرة في أحداث كثيرة تحقق سبقا صحفيا مثلما حدث مؤخرا في سيطرة طالبان على الحكم في أفغانستان. في هذا الحوار يشرح احميدي تأثير التنوع في القرار التحريري وفي تجويد القصص الصحفية داخل أكثر غرف التحرير تأثيرا بالعالم العربية.

محمد خمايسة نشرت في: 24 نوفمبر, 2021
نصائح للصحفي في تغطية المشهد الأفغاني

في خضم الحرب والفوضى والاستقطاب السياسي.. تضيع الحقيقة.

مجلة الصحافة نشرت في: 17 أغسطس, 2021
ونستون تشرشل.. من غرف الأخبار إلى دهاليز السياسة

ساهمت مسيرة الصحافة في تشكيل شخصية ووعي رئيس الوزراء الأشهر في تاريخ بريطانيا ونستون تشرشل. أن تفهم شخصية تشرشل السياسي لابد أن تتعقب رحلته الصحفية التي قادته لدول كثيرة كمراسل حربي. هذه قراءة في كتاب يتعقب أهم لحظاته من غرف الأخبار إلى المجد السياسي.

عثمان كباشي نشرت في: 1 أغسطس, 2021
الأخلاقيات الجديدة للصحافة في العصر الرقمي

لم تكن أخلاقيات المهنة يوما مفهوما ثابتا. وقد أفضى ظهور المنصات الرقمية إلى توليد حاجة لإعادة تعريف المعايير الأخلاقية واستنباط أخرى، وفَرَض تحديا جديدا على غرف الأخبار التي أصبحت تتعامل مع منظومة ديناميكية ومتغيرة.

محمد خمايسة نشرت في: 7 يونيو, 2021
فيسبوك بلا أخبار في أستراليا.. عن حرب العائدات التي اشتعلت

استيقظ مستخدمو فيسبوك في أستراليا، صباح اليوم الأربعاء، على "فيسبوك دون أخبار"؛ حيث قررت شركة فيسبوك منع مستخدميها في أستراليا من مشاهدة أو نشر الأخبار على منصته.

محمد خمايسة نشرت في: 18 فبراير, 2021
ماذا علمتني 2020 عن طريقة تغطيتنا للأخبار؟

في ذروة تفشّي الجائحة، عمل فريقنا بجهد دؤوب لتغطية كافة التطورات لحظة بلحظة، في حين كانت الجائحة إزاءنا جميعًا، مما اضطرنا إلى الانتقال للعمل من المنازل لأجل غير معلوم، في خطوة غير مسبوقة ومليئة بالمفارقات هي الأخرى. وزعتُ وقتي في المنزل، ففي الصباح أضع أجندة الأخبار أثناء اجتماع الفريق التحريري، على نحو يضمن تغطية زوايا جديدة فيما يتعلق بأزمة "كوفيد-19"، ثم أنتقل فجأة خلال النهار إلى وضعية إدارة الأزمات وأنا أسمع تمتمات متزايدة من الفريق بشأن رصد أول حالة عدوى بالفيروس في قطر.

ثريا سلام نشرت في: 30 ديسمبر, 2020
الانتخابات الأميركية واستطلاعات الرأي.. النبوءة القاصرة

مع بداية ظهور أرقام التصويت في الانتخابات الأميركية، كانت صورة النتائج النهائية تزداد غموضاً، وبدا أن استطلاعات الرأي التي ركنت إليها الحملات الانتخابية والمؤسسات الإعلامية محل تساؤل وجدل. فأين أصابت وأين أخفقت؟

أيوب الريمي نشرت في: 8 نوفمبر, 2020
في زمن كورونا الصوت الأعلى للتلفزيون... قراءة في تقرير معهد رويترز

أشار تقرير معهد رويترز هذا العام إلى تغيرات كبيرة في سلوك جمهور الإعلام بسبب جائحة فيروس كورونا، كان أبرزها عودة ثقة الجمهور بالقنوات التلفزيونية كمصدر رئيسي للأخبار، إضافة لتغير سلوكيات جمهور الإعلام الرقمي وتفضيلاته.

محمد خمايسة نشرت في: 22 يونيو, 2020
أفلام ومسلسلات يجب على الصحفيين مشاهدتها في Netflix

في هذه المادة نجمع لكم عددا من الأفلام والمسلسلات الصادرة مؤخرا، والتي تعالج أحداثا سياسية وتاريخية بمقاربة تفيد الصحفيين حول العالم، والموجودة عبر خدمة Netflix. هذه الأفلام والمسلسلات لا يتحدث معظمها عن الصحافة بشكل مباشر، إنما تستعرض أحداثا وقضايا تهم الصحفيين حول العالم، كما تثير لديهم العديد من التساؤلات حول تحديات الصحافة في العصر الحالي، وكذلك تؤمن لهم مخزونا جيدا من الأفكار التي يمكنهم تطويرها في قصص صحفية. 

محمد خمايسة نشرت في: 26 مارس, 2020
معركة الصحافة مع أنوف السياسيين الطويلة جدًّا

يخوض الصحفيون في الأعوام الأخيرة، واحدة من أشرس معاركهم ضد تصريحات السياسيين الكاذبة. فما هي الأدوات التي استعد بها الصحفيون لمواجهة هذه الموجة من تزييف الحقائق؟

محمد خمايسة نشرت في: 10 ديسمبر, 2019
إعلام ضد رهاب الآخر.. هل هو صعب المنال؟

يستعرض المقال صورة اللاجئين في عين وسائل الإعلام الغربية، ويركّز على لبنان والأردن عربياً وكيف التعاطي مع ملف اللاجئين السوريين.

محمد شمّا نشرت في: 6 نوفمبر, 2019
سياسة تويتر في حظر التغريدات .. ازدواجية معايير؟

أثبت موقع تويتر في السنوات الأخيرة أن لديه القدرة الكافية على محاربة التغريدات المسيئة بشكل فعّال، إلا أن الموقع بقي متهما بالتقصير في محاربة التغريدات المسيئة لا سيما تلك التي تحمل خطابا معاديا للاجئين والأقليات، فهل يمارس تويتر ازدواجية في تطبيق معاييره؟

مجد يوسف نشرت في: 4 نوفمبر, 2019
بين الفصحى والعامية.. كيف نصيغ اللغة الأقرب إلى الجمهور؟

فرضت المنصات الرقمية على وسائل التواصل الاجتماعي الحاجة لنوع جديد من الكتابة، يتميز بالسهولة والاختصار، وهذا الأمر تطلب جهداً كبيراً، خاصة وأن الهدف الأساسي هو التقرّب من الجمهور واستخدام لغة يمكنه التعامل معها بسهولة.

محمد ولد إمام نشرت في: 29 أكتوبر, 2019
قراءة في تقرير معهد رويترز حول الأخبار على المنصات الرقمية

نشر معهد رويترز لدراسة الصحافة التابع لجامعة أوكسفورد البريطانية؛ تقريره السنوي عن الأخبار في المنصات الرقمية الذي يعده مجموعة من الباحثين في جامعة أكسفورد وصحفيون مختصون في الإعلام الرقمي. في هذه المادة نلخص أبرز النتائج التي جاءت في هذا التقرير.

محمد خمايسة نشرت في: 17 يونيو, 2019
مونتاج قصص الواقع الافتراضي - الجزء الثاني

في Contrast، نقسم المحتوى الخاص بنا إلى ثلاث فئات: مقاطع فيديو قصيرة (اجتماعية) لمنصات التواصل الاجتماعي وأفلام وثائقية بتقنية 360 درجة وتجارب واقع افتراضي VR الغامرة (Immersive). نأخذ دائماً بعين الاعتبار قنوات التوزيع المقصودة لكل من هذه الأفلام، ونختار أفضل المعدات وتحديداً الكاميرا التي سيتم استخدامها، والتي بدورها ستحدد الوقت اللازم في مرحلة ما بعد الإنتاج.

ماريا فرناندا لاوريت نشرت في: 28 مايو, 2019
كيف تحارب الصحافة المتأنية الوجبات السريعة؟

تسعى الصحافة المتأنية للحفاظ على قيم الصحافة الأصيلة، وتتصدى للأخبار والتحليلات السريعة التي تمنح شعورا بالشبع المعرفي، رغم أضرارها على صحة المتلقّي "المعرفية".

محمد خمايسة نشرت في: 28 مارس, 2019
يوميات سمارة القوتلي في ”صحافة الصبيان“

"نذكِّر الصحفي دائما بأنه يجب أن يصغي جيدا للناس ويرصد معاناتهم، ولكن ننسى كثيرا أن نصغي للصحفي ونعرف معاناته هو الآخر"..

مجلة الصحافة نشرت في: 18 فبراير, 2019
من هم منتحلو صفة صحفيّ في الأردن؟

لغايات هذا التقرير، أجريتُ مقابلةً مع نقيب الصحفيين الأردنيين راكان السعايدة، الذي يُخوّل القانون نقابته تصنيف العاملين بالصحافة إلى: منتحلي صفة صحفيّ، أو صحفيّ.

عمار الشقيري نشرت في: 6 يناير, 2019
الصحافة والسترات الصفراء في فرنسا.. سوء الفهم الكبير

إذا كنت صحفيا تغطي احتجاجات "السترات الصفراء" في شارع الشانزليزيه في باريس، فستواجه سؤالا متكررا من قبل عدد من المحتجين: لصالح أية وسيلة إعلامية تعمل؟

محمد البقالي نشرت في: 25 ديسمبر, 2018
من الرباط إلى كابل.. قصة مراسل

لأسباب قد يطول شرح تفاصيلها، رفضت السلطات المغربية منحي رخصة العمل كمراسل لقناة الجزيرة في المغرب.. واقع جعلني لما يقارب السنتين مراسلا صحفيا مع وقف التنفيذ، قضيت معظم هذا الوقت في غرفة الأخبار بالدوحة على أمل أن يتغير مزاج صاحب القرار، لكن تلك الآمال تحولت تدريجيا إلى أوهام.

يونس آيت ياسين نشرت في: 2 ديسمبر, 2018