Beware of activist journalists - they won’t always tell the ugly truth

Activist outside image
ALEPPO, SYRIA: War photographers and journalists like the one depicted here on September 10, 2017, must reflect the truth about what is happening - and not leave out the 'bad' bits about the 'good' guys. [Mohammad Bash/Shutterstock]

Beware of activist journalists - they won’t always tell the ugly truth

It is the job of journalists to report the full truth - even when that might cast the ‘good’ guys in a ‘bad’ light


About 20 years ago, I was working as the foreign news editor at a Spanish weekly magazine. On one occasion, a young and eager journalist pitched a story: She was travelling to Southeastern Turkey and wanted to offer me a feature about how military action against the Kurdish guerrilla harms the civilian population. 

As we had covered that subject recently, I suggested that she research the other side of the coin: how guerillas were pressuring the local population to support them, often pressing very young people into their ranks. 

The journalist refused flat out. She didn't deny that this might be happening, but she, for one, wouldn't report it if it was. The Kurdish “resistance”, as she called it, was already suffering so much that, in her view, “there is no need to heap more trouble on them”. So ruled out writing any news story which would present the Kurdish armed group in a negative light.

Our collaboration stopped there but I was left wondering, every time I saw a news story from some eager, young journalist reporting from remote conflict areas and interviewing people about their plight, if they were telling the whole story or if they were filtering out information which might “heap trouble” on the political groups fighting against a powerful regime or military forces.

Right now, the European media is full of stories about the heroic resistance of Ukrainian soldiers, often told by reporters who have made a huge personal effort to get to the frontline. We don't need to give credibility to Russian state-controlled media to ask the question: do they tell us all we should know, or do many of them consider their work as part of a solidarity campaign with a country invaded by a powerful and ruthless neighbour?  

“A war always puts you into a difficult spot regarding neutrality. First of all, because you see things that are going to impress you heavily, like civilians bombed in Syria - or the morgue of Harkiv, where I was just hours ago”, says reporter Lluis Miquel Hurtado by phone, speaking aboard a train in Ukraine. “You look at that and you have to make a big effort to keep neutral”. 

On the other hand, he concedes: “Everybody who arrives at a war already has some political position, be it about Kurds in Syria or about Ukranians. And then, in a war, even writing in a neutral way might get you in trouble with one side. In Ukraine, you can be quickly labelled a spy just for doing your work.” 

“There is a human tendency to move along the narrative of the ‘good’ guys and the ‘bad’ guys, without seeking the many shades of reality”, says Laura Fernandez Palomo, who has been covering Middle Eastern countries for a decade. “In the case of Syria, some journalists definitely chose not to write news about the process of ideological radicalisation going on inside the militias which had been until then a rightful and legitimate opposition force against a ruthless regime.”

Too often, she adds, “we fall into the bad habit of not talking about bad things done by the ‘good’ guys; this might be happening right now in Ukraine, where, as we know, a Neo-nazi militia is part of the armed forces.”  

There are different reasons for it, says Hurtado. “Supporting a popular opinion is always easier than supporting an unpopular one. In the age of social networks, trying to please your followers comes as a natural thing. Of course you'll also work more easily if your boss is happy with what you say, but the pressure of your media outlet is often the least important factor: your boss generally pays you because he or she wants to have a professional journalist in the field and they mainly will approve of you if you show neutrality. 

Too often, we fall into the bad habit of not talking about bad things done by the 'good' guys


“It's most of all in social networks where you fall into the trap of being flattered by followers who want you to express a very specific position. And there is more than one journalist getting carried away and crossing the red line over into activism,” adds Hurtado, who has covered the Syrian war and the Kurdish conflict in Turkey for the past 10 years. “There are even some reporters who have this specific position and they only write for their followers, without caring about the rest.” 

Of course, biased reporting is often the result of a lack of information. In the classroom, journalists are told to always include contrasting opinions about a given subject, but whereas it might be easy to call a government and an opposition spokesperson from your office, getting a quote from “the other side” might be next to impossible when you are reporting from Aleppo or Kiev. A general disclaimer by Damascus or Moscow that “all are terrorists or Nazis” isn't a very useful piece of information either. 

“Here we are under pressure”, admits Hurtado. “In the hospitals they tell you not to inform people about how many dead and injured you see and you can't speak about troops moving around. When you have so many limitations, you can end up just parroting official statements.” 

In other cases, ignorance comes into the picture: many of the foreign correspondents flocking to Syria in 2012 and 2013 had never been to a Middle Eastern country before and might have mistakenly thought that radical attitudes from the groups which were turning into Al Qaeda affiliates were just “local culture” instead of a political process which gave rise, finally, to Daesh. 

But others probably tried to avoid “heaping trouble” on the people who seemed to be on the right side of history. This must be seen in the context of a conflict that has stirred an ideological debate widely beyond the frontiers of Syria. 

Speaking about jihadists among the rebels might have felt like validating Assad's claims that all of the opposition were just “terrorists”. This is still more visible in another highly polemic conflict - that of Palestine - where battles are still fought, but no longer won, on the battlefield - with victory and defeat frequently decided by public opinion, which ultimately means by newspaper front pages. 

Many foreign correspondents, who find themselves surrounded by a strong Israeli propaganda machine, feel that their mission is to counterbalance a one-sided coverage. In this situation, underlines Palomo, who has spent several years covering the conflict for the Spanish news agency Efe, many colleagues chose not to write about corruption in the Palestinian National Authority, nor about the hardships people were subjected to by the Hamas movement. They feared that writing about these subjects would make Palestinian resistance against Israeli occupation and colonisation appear less legitimate. 

It is important not to get sucked into this fallacy, says Palomo. “We should stop following the narrative of absolute concepts, good and bad, black and white,” she says. “We should be honest about what we see is happening, with no other goal than reflecting reality. Conclusions might be drawn later in debates and we can even do it ourselves, writing an opinion column. But when reporting news, this is not our job. We cannot bend reality to adapt it to a specific narrative.” 

By not informing our viewers and readers about foreign fighters pouring into Syria from other countries, she adds, we failed to explain what was really happening in Syria. “We will now fail to explain what is going on in Ukraine if we leave certain Ukrainian militias out of the picture. Our job is just to throw light on what is happening, showing the many shades of reality.”

Ilya U Topper is a Spanish journalist specialising in reporting on Mediterranean countries


The views expressed in this article are the author’s own and do not necessarily reflect Al Jazeera Journalism Review’s editorial stance


المزيد من المقالات

تشجيع الفرق.. "موضة" الصحافة الرياضية الجديدة

هل يمكن أن يصبح الانتماء الرياضي مقوضا لمبادئ مهنة الصحافة؟ وكيف يلجأ الصحفيون إلى تشجيع فريق معين بحثا عن المتابعة على وسائل التواصل الاجتماعي؟

أيوب رفيق نشرت في: 16 نوفمبر, 2022
الصحافة الرياضية.. السياسة والتجارة

هل أصبحت الصحافة الرياضية محكومة بقيم الرأسمالية، أي الخضوع للعرض والطلب ولو على حساب الحقيقة والدقة؟ وكيف تحولت إلى أداة توظفها الشركات الرياضية ورجال الأعمال والسياسة لتصفية الخصوم؟ وهل أدى المنطق التجاري إلى استبدال الرأي بالخبر بعيدا عن كل قيم المهنة؟

أيمن الزبير نشرت في: 12 نوفمبر, 2022
الصحافة الرياضية في المناهج الدراسية.. الغائب الكبير

رغم أن الرياضة تطورت كممارسة وصناعة في العالم العربي، إلا أن الكليات والمعاهد لم تستطع أن تدمج تخصص الصحافة الرياضية كمساق دراسي، إما بسبب النظرة القاصرة بأن الرياضة مجرد ترفيه أو لافتقار طاقم التدريس للمؤهلات اللازمة.

وفاء أبو شقرا نشرت في: 10 نوفمبر, 2022
الحملة ضد مونديال قطر.. الإعلام الغربي حبيسا لخطاب الاستشراق والتضليل

مع اقتراب موعد مونديال قطر 2022، يصر الإعلام الغربي أن يبقى مرتهنا لخطاب الاستشراق الذي تغذيه ليس فقط المصالح السياسية، بل التحيزات الثقافية العميقة المتأتية بالأساس من الماضي الاستعماري.

سارة آيت خرصة نشرت في: 9 نوفمبر, 2022
كيف غطيت كأس العالم في أول مونديال أفريقي؟

حين وصلت الصحفية بياتريس بيريرا إلى جنوب أفريقيا لتغطية أول مونديال ينظم بالقارة السمراء، كانت تحمل في ذهنها قناعة راسخة بأن حقبة العنصرية انتهت في بلاد "مانديلا"، لكن الميدان أثبت عكس ذلك. تحكي بيريرا كيف جعلت من تغطية حدث رياضي فرصة لرصد التناقضات ورواية قصص الناس الذين أنهكهم الفقر.

بياتريس بيريرا نشرت في: 8 نوفمبر, 2022
لماذا يثير الإعلام الغربي القلق لدى مشجعي كرة القدم

من الطبيعي توجيه الانتقادات للدول المنظمة لبطولةٍ بحجم كأس العالم، فهذا أمر مفروغ منه، ولكن لا بد من الإشارة إلى بعض مظاهر النفاق التي بدت جليّة في مونديال هذا العام. 

نينا مونتاغو سميث نشرت في: 7 نوفمبر, 2022
 تويتر في عصر إيلون ماسك.. هل هو مخيف للصحفيين؟

سيطر الملياردير إيلون ماسك على منصة تويتر في صفقة قياسية. تزداد مخاوف الصحفيين من مصادرة حرية التعبير خاصة بعد مهاجمة وسائل الإعلام مثل نيويورك تايمز والغارديان ونشر محتوى لموقع إخباري يؤمن بنظرية المؤامرة.  

إسماعيل عزام نشرت في: 6 نوفمبر, 2022
هل تكفي الأدوات التقنية للتحقق من المعلومات؟

انتشرت في السنوات الأخيرة منصات كثيرة للتحقق من الأخبار لكن غالبية بقيت حبيسة "التحقق الشكلي والتقني" دون محاولة فهم سياق الأحداث ووضع المعلومات في إطارها العام. عدنان حسين، صحفي، بوحدة "سند" للتحقق من المعلومات التابعة لشبكة الجزيرة يقدم نماذج لم تكن فيها "التقنية" حاسمة للتأكد من صحة الأخبار.

عدنان الحسين نشرت في: 23 أكتوبر, 2022
 الأدب والأيديولوجيا و"فساد" السرد الصحفي

 اللغة وعاء الفكر، هكذا يقول الفلاسفة، لكن في الممارسة الصحفية العربية تحولت المعلومات إلى وعاء للغة. يرجع الاحتفاء باللغة في الصحافة العربية إلى تأثرها بالأدب في فترة أولى وإلى تسرب الأيديولوجيا والنضال السياسي إلى صفحات الجرائد في فترة لاحقة.

شادي لويس نشرت في: 18 أكتوبر, 2022
السرد الصحفي في المناهج الدراسية.. الحلقة المفقودة

من الأسباب التي تفسر ضعف السرد الصحفي في العالم العربي، هو ضعف المناهج الدراسية في معاهد وكليات الصحافة التي ما تزال مرتكنة لرؤية تقليدية في تلقين المهنة للطلبة. أدى ذلك إلى تخريج جيل كامل من الصحفيين غير واعين بتطور السرد كممارسة ضرورية في الصحافة الحديثة.

عبد الوهاب الرامي نشرت في: 12 أكتوبر, 2022
 المعالجة الصحفية للمأساة.. قصص من كشمير الباكستانية 

الاستماع إلى قصص الصدمات النفسية والفقد هو ما على الصحفيين فعله من أجل العثور على الحقيقة ونقلها، وتعد الطريقة التي نستمع للقصص من خلالها مع تنحية الأحكام المسبقة المتعلقة بالكيفية التي "يتوجب" على الضحايا التصرف وفقها أمرا بالغ الأهمية.

أنعام زكريا نشرت في: 6 أكتوبر, 2022
الإعلام والشعبوية في تونس: محنة الحقيقة

تعيش تونس تحولات سياسية عميقة تؤثر بشكل مباشر على أداء وسائل الإعلام. وأمام تنامي موجة الشعبوية التي تحولت إلى سلطة ضاغطة تدفع الصحفيين إلى ممارسة الرقابة الذاتية، انتعشت الشائعات والأخبار الزائفة وتدنى الوعي، لتوشك الصحافة على فقدان دورها في مساءلة الفاعلين السياسيين في مقدمتها مؤسسة الرئاسة.

محمد اليوسفي نشرت في: 4 أكتوبر, 2022
راديو بي بي سي.. الفصل الأخير من قصة "هنا لندن"

 أعلنت هيئة الإذاعة البريطانية إغلاق القسم العربي بعد أن شكل لأكثر من ثمانية عقود مصدرا أساسيا للحصول على الأخبار للجمهور العربي. يثير القرار، نقاشا كبيرا حول دوافعه خاصة فيما يرتبط بتغير سلوك الجمهور وهيمنة المنصات الرقمية.

أمجد الشلتوني نشرت في: 2 أكتوبر, 2022
أن تكون صحفيا فلسطينيا في وسيلة إعلام غربية 

يواجه الصحفيون في وسائل إعلام غربية تحديات كبيرة ترتبط بتوظيف المصطلحات ومساحة التغطية الصحفية. ليلى عودة، مراسلة فرانس 24 بفلسطين تسرد تجربة عملها الميداني، وهي تحاول إيصال الرواية الفلسطينية إلى العالم باستثارة العقل لا العواطف. 

ليلى عودة نشرت في: 2 أكتوبر, 2022
 بين حق المعلومة وكرامة الضحايا: أخلاقيات التغطية الإعلامية لجرائم القتل

ماهو المعيار الأخلاقي والمهني الذي يحكم تغطية جرائم القتل؟ أين تبدأ الصحافة وأين تنتهي كرامة الضحايا، ومتى يتحول النشر إلى تشهير بالضحايا وانتهاك لخصوصياتهم؟ أسئلة تفرض نفسها بعد الجدل الكبير الذي رافق تغطية قضايا القتل بالكثير من الدول العربية.

هدى أبو هاشم نشرت في: 13 سبتمبر, 2022
عن أسباب تعثر الصحافة الاستقصائية في العالم العربي

بعد الانفتاح النسبي الذي حرره الربيع الديمقراطي، استعادت السلطة قوتها بأدوات أكثر شراسة. في هذا الجو المطبوع بتعاظم الاستبداد، تظهر أهمية الصحافة الاستقصائية أكثر من أي وقت مضى، لكن الصحفيين في العالم العربي يشتغلون في بيئة سياسية مغلقة تحاصر المادة الحيوية للاستقصاء: الولوج للمعلومات.

مصعب الشوابكة نشرت في: 28 أغسطس, 2022
نزول الكتابة إلى الميدان

لا قيمة للمادة الصحفية والأدبية دون النزول إلى الميدان والبحث عن الحقيقة التي قد تكون متناقضة للأحكام المسبقة. في تجربة أحمد سعداوي، تقاطعات كثيرة بين الصحافة والأدب، لكن حتى وهو يكتب روايته "فرانكشتاين في بغداد" الحائزة على جائزة البوكر العالمية للرواية، ظلت صلته وثيقة بالميدان.

أحمد سعداوي نشرت في: 23 أغسطس, 2022
 السرد الصحفي في الميدان

 لا يمكن أن ينجح السرد في الصحافة ما لم يرتبط بالميدان والاحتكاك المباشر بالقصة الصحفية. غاية السرد هي إحداث التأثير والتعاطف، ومحورها هو الإنسان. لكن الذي جرى أن الصحافة العربية استعاضت عن الميدان بالمكاتب، لتفرز سردا مفرغا من مضمونه الحقيقي.

زينب ترحيني نشرت في: 22 أغسطس, 2022
من الكاتب إلى النجم ومن الإعلام إلى الإعلان

تصل الأخبار إلى المحرر من وكالات الأنباء التي توظف محررين لهذه الغاية، وعلى المحرر في محطة تلفزيونية، أن يقوم بتعديلات طفيفة على الخبر الذي ورده، ليضعه في جهازه بوصفه معد

بلال خبيز نشرت في: 21 أغسطس, 2022
حكاية شيرين أبو عاقلة

حين التحقت شيرين أبو عاقلة أول مرة بقناة الجزيرة كان وليد العمري، مدير مكتب فلسطين، في استقبالها، وحين اغتالها الاحتلال برصاصة غادرة، كان حاضرا في تأبينها. بين هذين الزمنين، يحكي العمري قصة صحفية مهنية بجنسيات ولغات متعددة لكن بهوية واحدة: صحفية تفضح الاحتلال.

وليد العمري نشرت في: 18 أغسطس, 2022
التغطية الصحفية للبرلمان.. الجندي المجهول في جبهة الديمقراطية

تتقاطع أدوار البرلمان والصحافة في الرقابة على الجهاز التنفيذي، بوسائل مختلفة. وإذا كان البرلمان هو منبع التشريع ومساءلة سياسات الحكومة، فإن الصحافة تتحول إلى سلطة رقابة على أداء السلطتين التنفيذية والتشريعية تستلزم من الصحفي امتلاك مهارات خاصة تجمع بين التكوين القانوني والسياسي والقدرة على الاستقصاء.

يونس مسكين نشرت في: 2 أغسطس, 2022
تغطيات إنقاذ الطفل ريان... طغيان اللهاث وراء "الترند"

 رغم مرور شهور على قضية الطفل ريان الذي لقي حتفه داخل بئر في المغرب، إلا أن استئثار قضيته بتغطية إعلامية غير مسبوقة ما يزال يطرح الكثير من الأسئلة المهنية والأخلاقية لاسيما ما يتعلق باللهاث وراء الترند.

محمد عزام نشرت في: 17 يوليو, 2022
جنوب السودان.. أكثر من خاسر في معركة حرية الصحافة

 كانت أحلام الثورة عالية قبل أن تصطدم بتحديات الدولة الفتية. غداة الاحتفال باليوم العالمي لحرية الصحافة، يواجه الصحفيون في جنوب السودان الاعتقالات والاختطافات، مع إفلات الجناة من العقاب والمساءلة.

ملوال دينق نشرت في: 3 يوليو, 2022
في مواجهة غوغل وفيسبوك.. لماذا لا تقتدي الصحافة العربية بـ "التجربة الأسترالية؟

أجبرت كل من أستراليا وفرنسا وبريطانيا غوغل وفيسبوك على التفاوض مع تكتلات لوسائل الإعلام لدفع تعويضات عن استخدام المحتوى. في العالم العربي، ما تزال المبادرات ضعيفة جدا أمام ضعف التشريعات وحالة الاستقطاب السياسي رغم أن هذه الشركات تكبدها سنويا خسائر اقتصادية كبيرة.

إسماعيل عزام نشرت في: 27 يونيو, 2022