Examining the imagery of women during wartime

Former Miss Ukraine Anastasiia Lenna was praised for her bravery after posting an image of herself holding a rifle

Examining the imagery of women during wartime

Some images of women in Ukraine have gone viral in the past week. But what do these specific images add to the narrative surrounding the Russian invasion and what of the women who don’t fit the media image of the “ideal” female?


In the immediate aftermath of the Russian invasion of Ukraine, the internet turned into a sped-up meme factory. 

From Facebook to Instagram to TikTok, social media has been flooded with memes giving form to our view of the war, and they have become essential tools in opinion-forming. Indeed, the mainstream media has, in turn, taken up these memes and images and broadcast them around the world.

A quick look at what is going viral shows accounts of brave civilian resistance by the Ukrainian people. Amongst this meme category, the imagery of women is particularly striking

Take for example, the Ukrainian MP Kira Rudik, whose image of herself holding a Kalashnikov has been wildly popular online. Originally posted to her Twitter handle, the post has spawned multiple headlines.


Rudik is pictured in her home, barefoot and in day clothes. The contrast between the casual setting and her holding a firearm, an indication of bracing against possible violence to come, is sombre. 

She looks bracingly into the camera, her expression embodying the caption she later chose to go with her picture: “Our women will protect our soil the same as our men.” A female politician taking on a “male” role. Women and men are hashtagged, meaning they become key terms. 

Similarly, images of former Miss Ukraine 2015 Anastasiia Lenna holding a gun have also gone viral. She originally posted two pictures on her Instagram account, in military clothing and holding a rifle.

Pic 2

Edited pictures of Lenna that splice together these photos with old images of her are doing the rounds in online articles and on social media. 

The older pictures present a completely different persona: a model and beauty pageant winner in heavy makeup and feminine (often revealing) clothes. 

Comments underneath all these posts applaud Lenna, who herself probably understood the power of the image she was posting. 

Imagery 4

Is this inherently harmful? Should we exercise more caution when it comes to using images of female resistance to oppression?

Lenna’s own post expressed patriotism and capitalised on it - both valid stances, coming from an influential Ukrainian woman whose livelihood depends on being in the public eye, and whose country is at war. 

However, the images which have been circulated by media outlets hold elements of fetishisation based on her appearance and the fact that she is a woman. 

Imagery 10

The edited images almost all present a dual image: on one side, a selection of Lenna in figure-flattering clothing and bright colours to emphasise a specific idea of femininity, and that she is a “beauty queen”; on the other side the sombre beige and black of military garb, gun in hand, a woman in a man’s world and all the more to be applauded for it. 

Whoever edited these pictures understood the visual mechanics of internet virality: woman, light-skinned, visible body, war, Ukraine. 

It is a simultaneous fetishisation of the “ideal” female body - in this case fair, blonde, attractive, toned, lean - and idealised war through “civilised” (read “white”) resistance.

This can also be seen when images of white, blonde young female members of the Israeli Defence Force (IDF) holding guns and dressed in army fatigues have been circulated. These posts are uploaded mostly by women on their own social media handles. The IDF does not have an official stance on the posts, but has re-shared them on its official accounts and they are wildly popular. 

These “IDF hotties” presented an image of TikTok dances, patriotism, thirst traps (sexualised images posted online) and the internet’s version of the “ideal” female. Both these examples illustrate that certain media outlets know how to use visuals of women to their advantage, to achieve user engagement and attention. Here is one example:

Imagery 6

Consider another contrast: What kind of woman does the internet laud for being in the public eye? What would the reactions be if women in Yemen, Libya, Syria, Iraq, Palestine and Afghanistan appeared in images holding guns? 

How would the image of a dark-skinned woman, wearing a hijab and holding a gun, be treated in the West? It would likely be instrumentalised, seen less as resistance and more as further proof of aggression and violence in the region. She might even be referred to as a “terrorist” or a “militant”.

This is the fundamental double-standard of the colonial and imperialist gaze; when one side does it, it is defence and bravery. When the other side does it, it is chaos and misrule, a danger to the “civilised” world, and further reason for intervention (military, political, and ideological). 

Here, resistance narratives are being used for internet popularity - no surprise in an age of fake news. The image below, for instance, is of a young Palestinian girl called Ahed Tamimi. She became a symbol of Palestinian resistance, shouting and slapping armed Israeli soldiers during a protest in 2017. Tamimi was later imprisoned for eight months for other actions.

Imagery 7

Tamimi is a contested figure, with some attributing her initial fame to her appearance: she had features that were familiar to Western audiences. Here was a child with fair skin and blonde hair; she could be North American, she could be European, she could be one of “us”. Somehow, Tamimi was less “other”, and therefore more deserving of sympathy. 

Recently, the image has been posted again, with the false claim that it depicts a Ukrainian girl standing up to a Russian soldier. 

Posted to TikTok, this image has garnered almost 700 thousand likes with people presumably taking it to be true despite the image showing a semi-arid landscape and a child in summer clothes. It is currently winter in Ukraine, and the average temperature in February is 2.5 degrees.

The re-emergence of this image in the context of the invasion of Ukraine may be deliberate, in order to gain likes. It is a prime example of how both media outlets and audiences should be critical of things they see online.

It is precisely Tamimi’s white-passing appearance that allowed her original image to be manipulated and included (largely unquestioned) in the current narrative of Ukrainian resistance. 

The irony is unmissable: a Palestinian child’s image being used to supplement the narrative centring an Eastern European country, literally erasing and distracting from the original context of the image and the ongoing Israeli occupation of Palestine - a situation that many Western media outlets are hesitant to even call “occupation”. 

Imagery 8
TAL ABYAD, SYRIA - JUNE 2015- A woman sits defiant in the remains of her home in the town of Kobane, also known as Ain al-Arab, Syria. The image shows the real consequences of war with a more realistic and human portrayal of the suffering of women. (Photo by Ahmet Sik/Getty Images)

How can the media better present women in times of conflict? 

The war in Ukraine presents an ideal opportunity to highlight stories from different demographics and social groups.

What media outlets can do is avoid fetishising women in particular, for example by centring their words and actions rather than their bodies. 

In the case of Kira Rudik, for example, some media outlets sensationalise that “this is a woman with a gun”, whereas others have reported the same story without centering the fact she is a woman. Instead, her position as an MP is usually mentioned. This person’s resistance is not limited to the confines of their gender, and their bravery is not limited only to holding a firearm.

Therefore, the media should redefine what bravery and resistance mean- and how these ideas are proliferated. There are many forms of resistance that people - particularly women - have displayed in times of conflict. 

An image of an elderly woman on the Moscow underground is a poignant example: in an act of everyday resistance she wears the colours of the Ukrainian flag in a public space. Her presumably being Russian adds nuance to current media narratives: many Russians, too, are opposing the invasion and their own government.

Whether that means children who throw rocks at Israeli soldiers, or the female politicians and journalists of Afghanistan, or the many everyday acts of survival and resistance by Syrian people in refugee camps all over Greece and Turkey.

It is also important to avoid having selective sympathy and double standards when reporting on different communities undergoing war and conflict. Just as political crises may not be the same, human suffering and bravery (and “civilisation”) do not exist on melanin-toned scales. 

Imagery 9
The image of an elderly woman in Moscow, bravely wearing Ukrainian colours, which was posted to Facebook

Who gets to be brave?

In recent media coverage relating to Ukraine, a rifle in the hands of a fair-skinned and light-haired woman, defiant in her support for her country, is seen as an symbol of bravery and especially, female bravery. 

It is interesting that women taking up arms is the criteria for bravery, as though only by replicating the position that men have traditionally occupied in war can women contribute to resistance.

Women have always resisted war and contributed to the political landscapes of their countries, even if the methods they used were immeasurable by the usual yardstick of masculinity.

In the hands of a European woman, the Kalashnikov that is a symbol of the masculinity and terror of the Taliban in Afghanistan and Pakistan quickly neutralises. Mujahideen, it turns out, is a very different word from freedom fighter after all. 

As with all human conflict, the war in Ukraine merits extensive coverage. This needs to be sensitive, free from the orientalist, racist, and sexist tropes that some coverage falls into. 

And this attention, sensitivity and dignity are equally deserved, for example by the people of Yemen, Palestine, Syria, the Uyghur people, the Rohingya people, who the world forgets because of their skin colour, or religion, or their passports.

Let us not be selective with our attention and empathy. 



المزيد من المقالات

حذار من الصحفيين الناشطين!

تقود الحماسة الصحفية في بعض الأحيان أثناء الحروب والأزمات إلى تبني ثنائية: الأشرار والأخيار رغم ما تنطوي عليه من مخاطر مهنية. إرضاء المتابعين لم يكن يوما معيارا لصحافة جيدة.

إيليا توبر نشرت في: 7 أغسطس, 2022
الحسابات الإخبارية على المنصات الرقمية بعمان.. هل هي مهنية؟

القضايا الحقيقية للمواطنين في عمان لا تناقشها وسائل الإعلام التقليدية، بل الحسابات الإخبارية على وسائل التواصل الاجتماعي. في ظرف سنوات قليلة، بنت هذه الحسابات جمهورها، وامتلكت القدرة على التأثير وسط انتقادات حادة توجه إليها بانتهاك المعايير الأخلاقية والمهنية.

سمية اليعقوبي نشرت في: 6 مارس, 2022
من أجل تغطية مهنية وأخلاقية للأزمة بين روسيا وأوكرانيا

غُرف الأخبار يجب أن تتأنى للحظة قبل الانخراط في التغطية، لوضع منهجية واضحة تحدد فيها شكل التغطية وقواعدها العامة، زوايا المعالجة، المصطلحات المستخدمة، آلية التعامل مع المحتوى الذي ينتجه المستخدم ورسم نموذج عمل واضح يضمن التحقق من المعلومات. يجب أيضا أن تحدد قواعد التعامل مع تصريحات السياسيين ووكالات الأنباء لتجنب الوقوع في فخ الترويج لدعاية سياسية موجهة، وأن تتبنى زوايا معالجة تجيب على أسئلة جمهورها العربي الملحّة. 

مجلة الصحافة نشرت في: 24 فبراير, 2022
حداد: غرف التحرير العربية تنظر إلى صحفيي البيانات كفريق دعم تقني ثانوي

منذ 10 سنوات، وقد كانت صِحافةُ البيانات -يومَها- ممارسةً يُنظر إليها كمهارة تقنية، بدأ محمد حداد العمل على قصص صحفية مدفوعة بالبيانات. لم يتخلَّ حداد -الذي يقود فريق AJ Labs بشبكة الجزيرة- عن قناعته بأن توظيف البيانات في عصر التطور التكنولوجي، سيُحدث ثورةً في مجال الصحافة. اليومَ، وقد ساهمت صحافة البيانات في مراقبة السلطة ومساءلتها -خاصة أثناء انتشار جائحة كورونا- يبدو متفائلا بمستقبلها، لكن ليس في غرف التحرير العربية التي لا تزال تنظر إلى صحفيي البيانات كفريق دعم تقني.

مجلة الصحافة نشرت في: 14 فبراير, 2022
42 جنسية في إدارة الأخبار تمنح لتغطيات الجزيرة تفردا خاصا

يشغل عاصف حميدي منصب مدير غرفة الأخبار بقناة الجزيرة منذ ما يقارب ست سنوات. خلال هذه المسيرة كان عاصف يدبر تنوعا جغرافيا، سياسيا، عرقيا، جندريا، وثقافيا فريدا في سبيل تقديم خدمة إخبارية بجودة عالية. هذه الروافد المختلفة داخل غرفة التحرير، جعلت الجزيرة في أحداث كثيرة تحقق سبقا صحفيا مثلما حدث مؤخرا في سيطرة طالبان على الحكم في أفغانستان. في هذا الحوار يشرح احميدي تأثير التنوع في القرار التحريري وفي تجويد القصص الصحفية داخل أكثر غرف التحرير تأثيرا بالعالم العربية.

محمد خمايسة نشرت في: 24 نوفمبر, 2021
نصائح للصحفي في تغطية المشهد الأفغاني

في خضم الحرب والفوضى والاستقطاب السياسي.. تضيع الحقيقة.

مجلة الصحافة نشرت في: 17 أغسطس, 2021
ونستون تشرشل.. من غرف الأخبار إلى دهاليز السياسة

ساهمت مسيرة الصحافة في تشكيل شخصية ووعي رئيس الوزراء الأشهر في تاريخ بريطانيا ونستون تشرشل. أن تفهم شخصية تشرشل السياسي لابد أن تتعقب رحلته الصحفية التي قادته لدول كثيرة كمراسل حربي. هذه قراءة في كتاب يتعقب أهم لحظاته من غرف الأخبار إلى المجد السياسي.

عثمان كباشي نشرت في: 1 أغسطس, 2021
الأخلاقيات الجديدة للصحافة في العصر الرقمي

لم تكن أخلاقيات المهنة يوما مفهوما ثابتا. وقد أفضى ظهور المنصات الرقمية إلى توليد حاجة لإعادة تعريف المعايير الأخلاقية واستنباط أخرى، وفَرَض تحديا جديدا على غرف الأخبار التي أصبحت تتعامل مع منظومة ديناميكية ومتغيرة.

محمد خمايسة نشرت في: 7 يونيو, 2021
فيسبوك بلا أخبار في أستراليا.. عن حرب العائدات التي اشتعلت

استيقظ مستخدمو فيسبوك في أستراليا، صباح اليوم الأربعاء، على "فيسبوك دون أخبار"؛ حيث قررت شركة فيسبوك منع مستخدميها في أستراليا من مشاهدة أو نشر الأخبار على منصته.

محمد خمايسة نشرت في: 18 فبراير, 2021
ماذا علمتني 2020 عن طريقة تغطيتنا للأخبار؟

في ذروة تفشّي الجائحة، عمل فريقنا بجهد دؤوب لتغطية كافة التطورات لحظة بلحظة، في حين كانت الجائحة إزاءنا جميعًا، مما اضطرنا إلى الانتقال للعمل من المنازل لأجل غير معلوم، في خطوة غير مسبوقة ومليئة بالمفارقات هي الأخرى. وزعتُ وقتي في المنزل، ففي الصباح أضع أجندة الأخبار أثناء اجتماع الفريق التحريري، على نحو يضمن تغطية زوايا جديدة فيما يتعلق بأزمة "كوفيد-19"، ثم أنتقل فجأة خلال النهار إلى وضعية إدارة الأزمات وأنا أسمع تمتمات متزايدة من الفريق بشأن رصد أول حالة عدوى بالفيروس في قطر.

سُرَيّا سلام نشرت في: 30 ديسمبر, 2020
الانتخابات الأميركية واستطلاعات الرأي.. النبوءة القاصرة

مع بداية ظهور أرقام التصويت في الانتخابات الأميركية، كانت صورة النتائج النهائية تزداد غموضاً، وبدا أن استطلاعات الرأي التي ركنت إليها الحملات الانتخابية والمؤسسات الإعلامية محل تساؤل وجدل. فأين أصابت وأين أخفقت؟

أيوب الريمي نشرت في: 8 نوفمبر, 2020
في زمن كورونا الصوت الأعلى للتلفزيون... قراءة في تقرير معهد رويترز

أشار تقرير معهد رويترز هذا العام إلى تغيرات كبيرة في سلوك جمهور الإعلام بسبب جائحة فيروس كورونا، كان أبرزها عودة ثقة الجمهور بالقنوات التلفزيونية كمصدر رئيسي للأخبار، إضافة لتغير سلوكيات جمهور الإعلام الرقمي وتفضيلاته.

محمد خمايسة نشرت في: 22 يونيو, 2020
أفلام ومسلسلات يجب على الصحفيين مشاهدتها في Netflix

في هذه المادة نجمع لكم عددا من الأفلام والمسلسلات الصادرة مؤخرا، والتي تعالج أحداثا سياسية وتاريخية بمقاربة تفيد الصحفيين حول العالم، والموجودة عبر خدمة Netflix. هذه الأفلام والمسلسلات لا يتحدث معظمها عن الصحافة بشكل مباشر، إنما تستعرض أحداثا وقضايا تهم الصحفيين حول العالم، كما تثير لديهم العديد من التساؤلات حول تحديات الصحافة في العصر الحالي، وكذلك تؤمن لهم مخزونا جيدا من الأفكار التي يمكنهم تطويرها في قصص صحفية. 

محمد خمايسة نشرت في: 26 مارس, 2020
معركة الصحافة مع أنوف السياسيين الطويلة جدًّا

يخوض الصحفيون في الأعوام الأخيرة، واحدة من أشرس معاركهم ضد تصريحات السياسيين الكاذبة. فما هي الأدوات التي استعد بها الصحفيون لمواجهة هذه الموجة من تزييف الحقائق؟

محمد خمايسة نشرت في: 10 ديسمبر, 2019
إعلام ضد رهاب الآخر.. هل هو صعب المنال؟

يستعرض المقال صورة اللاجئين في عين وسائل الإعلام الغربية، ويركّز على لبنان والأردن عربياً وكيف التعاطي مع ملف اللاجئين السوريين.

محمد شمّا نشرت في: 6 نوفمبر, 2019
سياسة تويتر في حظر التغريدات .. ازدواجية معايير؟

أثبت موقع تويتر في السنوات الأخيرة أن لديه القدرة الكافية على محاربة التغريدات المسيئة بشكل فعّال، إلا أن الموقع بقي متهما بالتقصير في محاربة التغريدات المسيئة لا سيما تلك التي تحمل خطابا معاديا للاجئين والأقليات، فهل يمارس تويتر ازدواجية في تطبيق معاييره؟

مجد يوسف نشرت في: 4 نوفمبر, 2019
بين الفصحى والعامية.. كيف نصيغ اللغة الأقرب إلى الجمهور؟

فرضت المنصات الرقمية على وسائل التواصل الاجتماعي الحاجة لنوع جديد من الكتابة، يتميز بالسهولة والاختصار، وهذا الأمر تطلب جهداً كبيراً، خاصة وأن الهدف الأساسي هو التقرّب من الجمهور واستخدام لغة يمكنه التعامل معها بسهولة.

محمد ولد إمام نشرت في: 29 أكتوبر, 2019
قراءة في تقرير معهد رويترز حول الأخبار على المنصات الرقمية

نشر معهد رويترز لدراسة الصحافة التابع لجامعة أوكسفورد البريطانية؛ تقريره السنوي عن الأخبار في المنصات الرقمية الذي يعده مجموعة من الباحثين في جامعة أكسفورد وصحفيون مختصون في الإعلام الرقمي. في هذه المادة نلخص أبرز النتائج التي جاءت في هذا التقرير.

محمد خمايسة نشرت في: 17 يونيو, 2019
مونتاج قصص الواقع الافتراضي - الجزء الثاني

في Contrast، نقسم المحتوى الخاص بنا إلى ثلاث فئات: مقاطع فيديو قصيرة (اجتماعية) لمنصات التواصل الاجتماعي وأفلام وثائقية بتقنية 360 درجة وتجارب واقع افتراضي VR الغامرة (Immersive). نأخذ دائماً بعين الاعتبار قنوات التوزيع المقصودة لكل من هذه الأفلام، ونختار أفضل المعدات وتحديداً الكاميرا التي سيتم استخدامها، والتي بدورها ستحدد الوقت اللازم في مرحلة ما بعد الإنتاج.

ماريا فرناندا لاوريت نشرت في: 28 مايو, 2019
كيف تحارب الصحافة المتأنية الوجبات السريعة؟

تسعى الصحافة المتأنية للحفاظ على قيم الصحافة الأصيلة، وتتصدى للأخبار والتحليلات السريعة التي تمنح شعورا بالشبع المعرفي، رغم أضرارها على صحة المتلقّي "المعرفية".

محمد خمايسة نشرت في: 28 مارس, 2019
يوميات سمارة القوتلي في ”صحافة الصبيان“

"نذكِّر الصحفي دائما بأنه يجب أن يصغي جيدا للناس ويرصد معاناتهم، ولكن ننسى كثيرا أن نصغي للصحفي ونعرف معاناته هو الآخر"..

مجلة الصحافة نشرت في: 18 فبراير, 2019
من هم منتحلو صفة صحفيّ في الأردن؟

لغايات هذا التقرير، أجريتُ مقابلةً مع نقيب الصحفيين الأردنيين راكان السعايدة، الذي يُخوّل القانون نقابته تصنيف العاملين بالصحافة إلى: منتحلي صفة صحفيّ، أو صحفيّ.

عمار الشقيري نشرت في: 6 يناير, 2019
الصحافة والسترات الصفراء في فرنسا.. سوء الفهم الكبير

إذا كنت صحفيا تغطي احتجاجات "السترات الصفراء" في شارع الشانزليزيه في باريس، فستواجه سؤالا متكررا من قبل عدد من المحتجين: لصالح أية وسيلة إعلامية تعمل؟

محمد البقالي نشرت في: 25 ديسمبر, 2018
من الرباط إلى كابل.. قصة مراسل

لأسباب قد يطول شرح تفاصيلها، رفضت السلطات المغربية منحي رخصة العمل كمراسل لقناة الجزيرة في المغرب.. واقع جعلني لما يقارب السنتين مراسلا صحفيا مع وقف التنفيذ، قضيت معظم هذا الوقت في غرفة الأخبار بالدوحة على أمل أن يتغير مزاج صاحب القرار، لكن تلك الآمال تحولت تدريجيا إلى أوهام.

يونس آيت ياسين نشرت في: 2 ديسمبر, 2018